Un equipo transdisciplinario de investigadores de QUT ha presentado una propuesta innovadora para abordar la crisis mundial de contaminación plástica con una combinación de codificación de plásticos similar al ADN y el derecho internacional.

La contaminación plástica se ha identificado como un problema ambiental similar en alcance y complejidad a los desafíos globales como el cambio climático.

El equipo de investigación de QUT, de química y derecho, ha publicado su enfoque múltiple en Polymer Chemistry.

Los investigadores son la Dra. Hope Johnson, el Dr. Lewis Chambers, el Dr. Joshua Holloway, Annastasia Bousgas, el profesor Afshin Akhtar-Khavari, el profesor asociado James Blinco y el profesor Christopher Barner-Kowollik, miembro de ARC Laureate, y forman parte del Centro de Ciencia de Materiales y Centro para un Mundo Libre de Residuos.

El profesor Barner-Kowollik dijo que uno de los mayores desafíos para abordar la contaminación plástica era rastrear el plástico contaminante hasta la fuente.

«Rastrear el plástico resuelve el anonimato de los desechos plásticos», dijo el profesor Barner-Kowollik.

«Si existiera una tecnología que permitiera dar un ‘ADN’ único a cada lote de plástico producido, los desechos plásticos podrían rastrearse hasta el productor, dado que la información almacenada en el ‘ADN’ podría simplemente leerse».

El profesor Barner-Kowollik dijo que había varios avances emergentes en la química de polímeros que podrían desempeñar un papel en la identificación del plástico.

Una solución podría ser el etiquetado químico de lotes de producción de plástico utilizando polímeros de secuencia definida, que podrían decodificarse de una manera similar al ADN, aunque en este punto es un desafío leer la información de los polímeros de secuencia definida. Sin embargo, están surgiendo tecnologías nuevas y sencillas para leer información de dichos polímeros de secuencia definida incrustados en plásticos.

Si la ciencia de los polímeros puede desarrollar los medios para identificar plásticos de manera única y rastrear cada pieza hasta su productor, aún queda el problema de hacer cumplir la responsabilidad, que es donde entran los investigadores legales de la Dra. Hope Johnson.

«Uno de los primeros desafíos con un problema internacional como este es el obvio de la jurisdicción, y también en qué parte del proceso regulatorio podemos intervenir mejor para crear un cambio sostenible», dijo el profesor Afshin Akhtar-Khavari.

«Un desafío considerable es la implementación en marcos internacionales para que los actores malintencionados no puedan identificar lagunas

«Un enfoque internacional cuidadoso y coordinado es esencial, pero establecerlo requerirá una investigación cuidadosa inicial sobre los principios de gobernanza internacional que sustentan y los enfoques coordinados posteriores para la implementación».

Los investigadores describen su artículo como un «iniciador de discusión», no solo sobre la plausibilidad de usar polímeros definidos por secuencia para codificar y leer el ‘ADN’ incrustado en plásticos y los desafíos de gobernanza asociados, sino también para una conversación más amplia.

«La investigación se realiza con enfoque, pero a veces se necesita una lente más amplia», dijo el profesor Barner-Kowollik.

«Existe una necesidad crítica de que las ciencias sociales y naturales trabajen más estrechamente juntas en el futuro, rompiendo las estructuras aisladas que aún prevalecen en la actualidad».

El enfoque combinado, de la ciencia de los polímeros y el derecho internacional, busca el resultado único de hacer cumplir la responsabilidad de los contaminadores.

El documento dice que identificar a las personas responsables de la contaminación plástica podría conducir a una eliminación gradual de los plásticos.