Un nuevo estudio de resonancia magnética reveló que el consumo de alcohol, incluso en cantidades bajas a moderadas durante el embarazo, puede cambiar la estructura del cerebro del bebé y retrasar el desarrollo del cerebro. Los resultados del estudio se presentarán la próxima semana en la reunión anual de la Sociedad Radiológica de América del Norte (RSNA).

«La resonancia magnética fetal es un método de examen altamente especializado y seguro que nos permite hacer afirmaciones precisas sobre la maduración del cerebro antes del nacimiento», dijo el autor principal del estudio, Gregor Kasprian, MD, profesor asociado de radiología del Departamento de Imágenes Biomédicas y Terapia Guiada por Imágenes de la Universidad de Medicina de Viena en Austria.

El consumo de alcohol durante el embarazo puede exponer al feto a un grupo de condiciones llamadas trastornos del espectro alcohólico fetal. Los bebés que nacen con trastornos del espectro alcohólico fetal pueden desarrollar discapacidades de aprendizaje, problemas de comportamiento o retrasos en el habla y el lenguaje.

«Desafortunadamente, muchas mujeres embarazadas desconocen la influencia del alcohol en el feto durante el embarazo», dijo el autor principal Patric Kienast, MD, Ph.D. estudiante del Departamento de Imágenes Biomédicas y Terapia Guiada por Imágenes, División de Neurorradiología y Radiología Musculoesquelética de la Universidad Médica de Viena. «Por lo tanto, es nuestra responsabilidad no solo investigar, sino también educar activamente al público sobre los efectos del alcohol en el feto».

Para el estudio, los investigadores analizaron exámenes de resonancia magnética de 24 fetos con exposición prenatal al alcohol. Los fetos tenían entre 22 y 36 semanas de gestación en el momento de la resonancia magnética. La exposición al alcohol se determinó mediante encuestas anónimas a las madres. un proyecto de vigilancia de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y los departamentos de salud, y el T-ACE Screening Tool, una herramienta de medición de cuatro preguntas que identifica el consumo de riesgo.

En los fetos con exposición al alcohol, la puntuación de maduración total fetal (fTMS) fue significativamente menor que en los controles de la misma edad, y el surco temporal superior derecho (STS) fue más superficial. El STS está involucrado en la cognición social, la integración audiovisual y la percepción del lenguaje.

«Encontramos los mayores cambios en la región temporal del cerebro y STS», dijo el Dr. Kasprian. “Sabemos que esta región, y en concreto la formación del STS, tiene una gran influencia en el desarrollo del lenguaje durante la infancia”.

Se observaron cambios cerebrales en los fetos incluso con niveles bajos de exposición al alcohol.

«Diecisiete de 24 madres bebían alcohol con relativa poca frecuencia, con un consumo promedio de alcohol de menos de una bebida alcohólica por semana», dijo el Dr. Kienast. «Sin embargo, pudimos detectar cambios significativos en estos fetos según la resonancia magnética prenatal».

Tres madres bebían de uno a tres tragos por semana y dos madres bebían de cuatro a seis tragos por semana. Una madre consumía un promedio de 14 o más tragos por semana. Seis madres también reportaron al menos un evento de consumo excesivo de alcohol (más de cuatro tragos en una ocasión) durante el embarazo.

Según los investigadores, el retraso en el desarrollo del cerebro fetal podría estar específicamente relacionado con una etapa retrasada de mielinización y una girificación menos marcada en los lóbulos frontal y occipital.

El proceso de mielinización es fundamental para el funcionamiento del cerebro y del sistema nervioso. La mielina protege las células nerviosas, lo que les permite transmitir información más rápido. Los hitos importantes del desarrollo de los bebés, como darse la vuelta, gatear y el procesamiento del lenguaje, están directamente relacionados con la mielinización.

La girificación se refiere a la formación de los pliegues de la corteza cerebral. Este plegamiento amplía el área superficial de la corteza con espacio limitado en el cráneo, lo que permite un aumento en el rendimiento cognitivo. Cuando se disminuye la girificación, se reduce la funcionalidad.

«Las mujeres embarazadas deben evitar estrictamente el consumo de alcohol», dijo el Dr. Kienast. «Como mostramos en nuestro estudio, incluso los niveles bajos de consumo de alcohol pueden provocar cambios estructurales en el desarrollo del cerebro y un retraso en la maduración del cerebro».

No está claro cómo estos cambios estructurales afectarán el desarrollo del cerebro en estos bebés después del nacimiento.

«Para evaluar esto con precisión, debemos esperar a que los niños que fueron examinados como fetos en ese momento crezcan un poco, de modo que podamos invitarlos a realizar más exámenes», dijo el Dr. Kienast. «Sin embargo, podemos asumir firmemente que los cambios que descubrimos contribuyen a las dificultades cognitivas y conductuales que pueden ocurrir durante la infancia».

Los coautores son Marlene Stuempflen, MD, Daniela Prayer, MD, Benjamin Sigl, MD, Mariana Schuette, MD, Ph.D. y Sarah Glatter, MD, MMSc.