El virus Zika tiene un truco bajo la manga. Una vez dentro del cuerpo, al virus le gusta hacer una línea de abejas para las células dendríticas, las células de las que dependemos para lanzar una respuesta inmune efectiva.

«Las células dendríticas son células importantes del sistema inmunitario innato», dice la profesora de LJI Sujan Shresta, Ph.D. miembro del Centro de Investigación de Vacunas y Enfermedades Infecciosas de LJI. «¿Cómo es este virus tan inteligente que puede establecer una infección en las células que normalmente combatirían las infecciones?»

Ahora, Shresta y sus colegas del LJI y la Universidad de California en San Diego han descubierto que el virus del Zika obliga a las células dendríticas a dejar de actuar como células inmunitarias. Usando un nuevo modelo de infección por el virus Zika, el equipo de LJI demostró que el virus Zika hace que las células dendríticas produzcan moléculas de lípidos, que el virus usa para construir copias de sí mismo.

«Aquí hay células dendríticas que hacen todo lo posible para ayudar a un virus», dice Shresta.

El estudio de Nature Communications es un gran paso adelante en el trabajo de Shresta Lab para guiar el diseño de nuevas terapias antivirales contra muchos miembros de la familia Flavivirus, incluidos el Zika, el dengue y el virus de la encefalitis japonesa (JEV).

«Comprender cómo los virus interactúan con las células humanas es fundamental para comprender cómo tratar o prevenir infecciones en el futuro», dice el profesor Aaron Carlin, MD, Ph.D. de UC San Diego, ex aprendiz en Shresta Lab y colíder de el nuevo estudio.

Emilie Branche, Ph.D. exinvestigadora postdoctoral en LJI, dirigió el esfuerzo para desarrollar un modelo para comprender mejor cómo el virus Zika y el virus del dengue se dirigen a las células dendríticas. Trabajó con células inmunitarias humanas llamadas monocitos, a las que instó a diferenciar en células dendríticas.

Branche analizó cómo la expresión génica en estas células dendríticas cambió durante una infección por Zika o dengue. Luego comparó los cambios en la expresión génica con los cambios en las células que sometió a una «infección simulada». Esta comparación reveló precisamente cómo Zika logra su toma de control celular.

Los investigadores encontraron que el virus Zika manipula los genes que controlan el metabolismo de los lípidos en las células dendríticas. El virus llama a una proteína celular llamada SREBP, que obliga a la producción de lípidos, o moléculas de grasa, a acelerarse. Estos lípidos se convirtieron en los componentes básicos para ensamblar nuevas copias del virus Zika, copias destinadas a propagarse por el cuerpo, lo que provoca una mayor infección.

“Demostramos que el Zika, pero no el dengue, modula el metabolismo celular para aumentar su replicación”, dice Branche.

Luego, el equipo investigó si Zika convierte otras células en fábricas de lípidos. Aunque también se sabe que el Zika se dirige a las células precursoras neuronales, los investigadores demostraron que el Zika no manipula los genes del metabolismo de los lípidos en esas células. Shresta se sorprendió al ver estos cambios solo en las células dendríticas, y se sorprendió de que el Zika, y no el dengue, alterara la producción de lípidos.

«Estos virus son una locura», dice Shresta. «La forma en que estos virus manipulan las respuestas de las células huésped es muy específica del virus y muy específica del tipo de célula».

El próximo paso es desarrollar antivirales que impidan que el Zika explote los genes para el metabolismo de los lípidos. El nuevo estudio muestra que el silenciamiento terapéutico de SREBP puede ser prometedor.

¿Qué hacer con el primo del Zika, el dengue? Debido a que estos virus están tan estrechamente relacionados y se superponen en tantos lugares, Shresta imagina un inhibidor de SREBP como solo un ingrediente en un «cóctel» de inhibidores para tratar muchas infecciones diferentes por flavivirus.

«Cuanto más conocimiento podamos generar sobre estos virus, más cerca estaremos de un inhibidor de ‘pan-flavivirus'», dice.