Cuando un grupo de jóvenes activistas climáticos se enfrentó a Dianne Feinstein en su oficina de San Francisco en 2019, la senadora demócrata de seis mandatos citó su profunda experiencia en Washington al rechazar su demanda de que respaldara el Green New Deal.

«He estado haciendo esto durante 30 años. Sé lo que estoy haciendo», dijo Feinstein, entonces de 85 años, a los estudiantes. “Entras aquí y dices: ‘Tiene que ser a mi manera o por la carretera’. No respondo a eso. Me eligieron, acabo de postularme, fui elegido por una pluralidad de casi un millón de votos, y sé lo que estoy haciendo. Entonces, ya sabes, tal vez la gente debería escuchar un poco.»

Feinstein agregó que el Green New Deal, un paquete de reformas ambientales agresivas defendido por la representante Alexandria Ocasio-Cortez de Nueva York y el senador Ed Markey de Massachusetts, moriría a manos de los republicanos del Senado.

«Puedes devolverle eso a quien sea que te envió aquí», le dijo el senador a Isha Clarke, una estudiante de 16 años de Oakland.

Una estudiante protestó porque Feinstein debería escuchar a sus electores.

«No votaste por mí», reprendió Feinstein.

«No importa», respondió una niña de 10 años llamada Magdalena. “Nosotros somos los que vamos a ser impactados”.

Un video del intercambio, grabado el mismo año en que la revista Time nombró a la activista climática adolescente Greta Thunberg como su «persona del año», se volvió viral.

Clarke, ahora estudiante de segundo año en la Universidad de Howard y cofundador de Youth vs. Apocalypse.

«Literalmente nos enfrentamos al fin de la humanidad y los políticos dicen : ‘Lo siento, no se puede hacer’ frente a las personas a las que afectará», dijo Clarke.

Mientras tanto, la resolución no vinculante del Green New Deal no llegó a ninguna parte, tal como predijo Feinstein.

El episodio ilustra la tensión entre los estadounidenses más jóvenes de la nación, que exigen una acción política a gran escala para combatir la crisis climática del planeta, y los líderes gubernamentales envejecidos que no comparten su sentido de urgencia.

Los jóvenes son fundamentales para la lucha

Algunos activistas climáticos describen una dualidad de la Ley de Reducción de la Inflación : tiene un alcance sin precedentes pero sigue siendo un paso gradual en la dirección correcta.

La ley ha recibido críticas en gran parte positivas de los expertos en clima, quienes elogian los más de $ 300 mil millones en créditos fiscales para vehículos eléctricos y energía solar y las inversiones en restauración forestal y costera y reducción de la contaminación, entre otras prioridades.

Si la implementación va según lo planeado, la ley reduciría las emisiones de gases de efecto invernadero de EE. UU. a un 40 % por debajo de los niveles de 2005 para 2030, por debajo de la reducción del 50 % a la que apunta EE. UU.

Pero muchos todavía exigen acciones más audaces para alcanzar los objetivos climáticos nacionales e internacionales.

«El IRA es completamente insuficiente», dijo Hartl. “Casi todo lo que la administración de Biden ha hecho hasta ahora, desde el punto de vista de la EPA, ha sido insuficiente. No va a ser más fácil. Cuanto más nos demoremos y procrastinemos y más medidas a medias nos hundirán más en el agujero..»

Pero no hay señales de que los votantes y legisladores mayores permitan que una nueva generación de legisladores y defensores del clima tome el relevo.

Whitehouse argumentó que el Partido Republicano y sus aliados conservadores han trabajado sistemáticamente para desempoderar a los votantes más jóvenes y, por lo tanto, perjudicar a los demócratas y al progreso sobre el clima.

“Me preocupa que haya intereses en juego en la política estadounidense a los que les gustaría alejar a los votantes jóvenes y hacer que el proceso de gobierno les resulte tan poco atractivo que no se presenten”, dijo Whitehouse. “Y creo que está muy claro que existe una ecuación política, y es: una alta participación de votantes jóvenes equivale a mayorías más grandes del Partido Demócrata. Y su corolario es que mayorías más grandes del Partido Demócrata significan una legislación climática más fuerte”.

Si bien las crisis ambientales de los últimos años sin duda han planteado enormes desafíos, palidecen en comparación con el desastre que el cambio climático podría causar en el planeta si no se aborda rápidamente. La crisis es urgente y las generaciones más jóvenes simplemente no tienen una década, ni siquiera unos pocos años, que perder.

Cuatro años antes de que Feinstein fuera elegido por primera vez para el Senado en 1992, el Dr. James Hansen de la NASA testificó ante el Congreso que las emisiones de gases de efecto invernadero estaban causando el calentamiento global. En los 30 años transcurridos desde entonces, Feinstein y sus colegas no tomaron medidas significativas para frenar el cambio climático.

Si bien el Green New Deal está lejos de convertirse en ley, influyó mucho en el plan Build Back Better original de $ 3.4 billones de la administración Biden, que sirvió efectivamente como una oferta inicial en la negociación interna de los demócratas que terminó con la reducción del IRA.

Tal como exigieron los jóvenes activistas climáticos en la oficina de Feinstein, los demócratas progresistas utilizaron el marco ambicioso para cambiar la ventana de Overton y empujar a su propio partido a pensar en grande.

“Tengo muchas esperanzas y creo que es posible hacer el tipo de intervención radical que necesitamos”, dijo Clarke, el estudiante activista y manifestante de Feinstein que ahora tiene 19 años. «Soy un verdadero defensor de mantener un optimismo radical».

«Tienes que apuntar a las estrellas, aterrizar en la luna», agregó Clarke. «A lo largo del tiempo, la gente no ha logrado el progreso que tiene al tratar de comprometerse».