El contenido de la última comida consumida por los primeros animales que habitaron la Tierra hace más de 550 millones de años ha descubierto nuevas pistas sobre la fisiología de nuestros primeros ancestros animales, según científicos de la Universidad Nacional de Australia (ANU).

La biota de Ediacara son los organismos grandes más antiguos del mundo y datan de hace 575 millones de años. Los investigadores de ANU encontraron que los animales comían bacterias y algas que procedían del fondo del océano. Los hallazgos, publicados en Current Biology, revelan más sobre estas extrañas criaturas, incluida la forma en que pudieron consumir y digerir alimentos.

Los científicos analizaron fósiles antiguos que contenían moléculas de fitosterol conservadas, productos químicos naturales que se encuentran en las plantas, que quedaron de la última comida de los animales. Al examinar los restos moleculares de lo que comieron los animales, los investigadores pudieron confirmar que el organismo parecido a una babosa, conocido como Kimberella, tenía boca e intestino y digería los alimentos de la misma manera que lo hacen los animales modernos. Los investigadores dicen que probablemente fue una de las criaturas más avanzadas de los ediacaranos.

El equipo de ANU descubrió que otro animal, que creció hasta 1,4 metros de largo y tenía un diseño parecido a una costilla impreso en su cuerpo, era menos complejo y no tenía ojos, boca ni intestino. En cambio, la extraña criatura, llamada Dickinsonia, absorbió alimentos a través de su cuerpo mientras atravesaba el fondo del océano.

«Nuestros hallazgos sugieren que los animales de la biota de Ediacara, que vivieron en la Tierra antes de la ‘Explosión Cámbrica’ de la vida animal moderna, eran una mezcla de bichos raros, como Dickinsonia, y animales más avanzados como Kimberella que ya tenían algunos propiedades fisiológicas similares a las de los humanos y otros animales actuales», dijo el autor principal, el Dr. Ilya Bobrovskiy, de GFZ-Potsdam en Alemania.

Tanto Kimberella como Dickinsonia, que tienen una estructura y simetría diferentes a todo lo que existe hoy en día, son parte de la familia de la biota Ediacara que vivió en la Tierra unos 20 millones de años antes de la Explosión Cámbrica, un evento importante que cambió para siempre el curso de la evolución de toda la vida en la Tierra.

«La biota de Ediacara son realmente los fósiles más antiguos lo suficientemente grandes como para ser visibles a simple vista, y son el origen de nosotros y de todos los animales que existen hoy en día. Estas criaturas son nuestras raíces visibles más profundas», dijo el Dr. Bobrovskiy, quien completó el trabajo como parte de su doctorado en ANU, dijo.

El coautor del estudio, el profesor Jochen Brocks, de la Escuela de Investigación de Ciencias de la Tierra de ANU, dijo que las algas son ricas en energía y nutrientes y pueden haber sido fundamentales para el crecimiento de Kimberella.

«La comida rica en energía puede explicar por qué los organismos de la biota de Ediacara eran tan grandes. Casi todos los fósiles que llegaron antes de la biota de Ediacara eran unicelulares y de tamaño microscópico», dijo el profesor Brocks.

Usando técnicas avanzadas de análisis químico, los científicos de ANU pudieron extraer y analizar las moléculas de esteroles contenidas en el tejido fósil. El colesterol es el sello distintivo de los animales y así es como, en 2018, el equipo de ANU pudo confirmar que la biota de Ediacara se encuentra entre nuestros primeros ancestros conocidos.

Las moléculas contenían firmas reveladoras que ayudaron a los investigadores a descifrar lo que comieron los animales antes de su muerte. El profesor Brocks dijo que la parte difícil fue diferenciar entre las firmas de las moléculas de grasa de las propias criaturas, los restos de algas y bacterias en sus entrañas y las moléculas de algas en descomposición del fondo del océano que fueron sepultadas juntas en los fósiles.

«Los científicos ya sabían que Kimberella dejaba marcas de alimentación al raspar las algas que cubrían el fondo del mar, lo que sugería que el animal tenía un intestino. Pero solo después de analizar las moléculas del intestino de Kimberella pudimos determinar qué estaba comiendo exactamente y cómo lo hacía». alimentos digeridos», dijo el profesor Brocks.

«Kimberella sabía exactamente qué esteroles eran buenos y tenía un intestino avanzado y afinado para filtrar el resto.

«Este fue un momento Eureka para nosotros; mediante el uso de sustancias químicas conservadas en los fósiles, ahora podemos hacer visible el contenido intestinal de los animales incluso si el intestino se ha deteriorado desde hace mucho tiempo. Luego usamos esta misma técnica en fósiles más extraños como Dickinsonia para descubrir cómo se estaba alimentando y descubrió que Dickinsonia no tenía intestino».

El Dr. Bobrovskiy recuperó los fósiles de Kimberella y Dickinsonia de los acantilados cerca del Mar Blanco en Rusia, una parte remota del mundo hogar de osos y mosquitos, en 2018.