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Las tiendas están llenas. Las entregas de muebles han vuelto a la normalidad. La línea de barcos frente a la costa de Long Beach se ha ido. De un vistazo rápido, las cadenas de suministro se han curado y las compras parecen volver a la normalidad.

« Creo que todos podemos dar un suspiro de alivio, francamente », dijo el fundador y codirector ejecutivo de Flexport, Ryan Petersen, en un seminario web de actualización del mercado de diciembre.

Las cadenas de suministro funcionan mucho mejor que en más de dos años en este momento. Pero aún existen riesgos inminentes que podrían interrumpirlos nuevamente.

Desglosar los factores que componen la llamada « crisis de la cadena de suministro » puede explicar lo que todavía está fuera de lugar, indicar cuándo podría volver a la normalidad y cómo saberlo.

La carga se está moviendo

El factor más dominante que provocó pedidos atrasados ​​y estantes vacíos fue el mayor tiempo de tránsito desde Asia a los Estados Unidos a través del transporte marítimo.

Es un viaje de aproximadamente dos semanas, pero en un momento, los contenedores de envío tardaban 120 días en ir de un almacén en China a un almacén en los EE. UU. Estos retrasos significaron que, en algunos casos, los trajes de baño y los flotadores de piscina aparecieron en el otoño y los árboles de Navidad artificiales llegaron justo a tiempo para el Día de San Valentín.

« Llegamos a un estado en los últimos años que fue francamente vergonzoso para cualquiera que trabaje en logística », dijo Peterson.

Los retrasos impredecibles incentivaron a los minoristas a importar productos navideños meses antes de lo previsto este año solo para asegurarse de que tuvieran existencias, una de las principales razones por las que los pasillos de las tiendas estuvieron abarrotados en los últimos meses.

Antes de la pandemia, los tiempos de tránsito de China a EE. UU. eran de menos de 50 días, según Flexport. Ahora, al final de un año volátil, ese número es de alrededor de 75 días.

Los impulsores de la inflación se están desvaneciendo lentamente

Incluso si los consumidores no tienen idea de lo que cuesta enviar un contenedor de acero de 40 pies desde Asia a la costa oeste de EE. UU. lo pagan : está incluido en el precio de un producto. Y durante los últimos años, ese precio se ha disparado.

Los costos de mano de obra y materiales juegan un papel importante, pero el costo de mover mercancías, especialmente en barcos de alta mar, fue el aumento más universal y extremo para muchas empresas durante la pandemia.

En su apogeo en septiembre de 2021, el viaje al extranjero costó alrededor de $ 11,000. Hoy cuesta $2,000 enviar un contenedor de 40 pies desde China a la costa oeste de EE. UU. según datos de Freightos.

Tomará tiempo para que esa caída tenga un efecto en los precios en la tienda, pero en unos meses debería comenzar a notarse.

« A medida que las tarifas bajen, verá que los precios de nuestros artículos también bajan », dijo el director financiero de Costco, Richard Galanti, en una llamada de ganancias de diciembre.

¿Cuántas cosas son suficientes?

Lo que podría ayudar a bajar los precios incluso antes es la cantidad de cosas que hay en el país en este momento, ya que los minoristas han estado implementando descuentos masivos para mover sus inventarios.

Un indicador importante de que las cadenas de suministro han estado desequilibradas es la relación inventario-ventas, de la que hace un seguimiento la Oficina del Censo de EE. UU. Esta medida cayó a mínimos históricos durante la pandemia, cuando los estadounidenses esencialmente compraban cosas más rápido que la velocidad de las importaciones. En junio de 2021, la relación inventario-ventas cayó a 1,1. A octubre estaba en 1,2, que ha mejorado pero aún por debajo de 1,5, donde se cernía en 2019.

Una encuesta de Cowen encontró que la mitad de las empresas planean tener más inventario en el futuro después de las dificultades de los últimos años. Por lo tanto, será difícil saber cuándo la relación inventario-ventas se establece en una nueva normalidad, pero un poco más alto que el nivel de 2019 es una apuesta segura, lo que significa que todavía hay inventario para acumular en el país, a pesar de las apariencias.

Los riesgos permanecen

Si la cadena de suministro es una corriente, es tan fluida como su cuello de botella más estrecho, dijo Jason Seidl, director gerente de Cowen and Company. Y todavía hay muchos cuellos de botella que podrían estrecharse el próximo año.

Se ha evitado una huelga ferroviaria, pero incluso sin ella, los ferrocarriles no tienen suficiente personal, dijo Seidl. El Sindicato Internacional de Estibadores y Almacenes, cuyos miembros trabajan en los puertos de Los Ángeles y Long Beach, no tiene un contrato finalizado. El contrato de UPS con sus conductores de Teamster vence en julio de 2023 y el presidente del sindicato ha prometido una dura negociación y ya amenazó con una huelga.

Luego está China. Los bloqueos de COVID fueron la realidad con la que los gerentes de la cadena de suministro han estado lidiando durante años. Pero ahora que el país ha levantado la mayoría de las restricciones, la propagación de COVID-19 es otra preocupación, quizás más difícil de predecir.

que ver ahora

Las cadenas de suministro están formadas por millones de decisiones individuales tomadas por personas. Hasta que esas personas confíen en que los productos llegarán a tiempo y los pedidos se realizarán según lo planeado, las cadenas de suministro no podrán realmente « volver a la normalidad ». Y esas personas aún tienen motivos para desconfiar de los « shocks inesperados », según el economista jefe de Flexport, Phil Levy.

La indicación real de que las cosas han vuelto a la normalidad solo puede surgir a medida que avanzamos en el calendario. Las cadenas de suministro tienen un ritmo estacional natural. Las parrillas, los muebles de jardín y los vestidos de Pascua llegan en primavera. Los útiles escolares llegan en verano. Los juguetes y la electrónica están en auge en el otoño.

Durante los últimos tres años, ese patrón ha estado fuera de control, explicó Seidl. Predijo que volverá en algún momento en 2023.

« ¿Estoy anticipando una estacionalidad más normal a medida que avanzamos hasta 2023? Absolutamente », dijo Seidl. Durante los últimos años, las mercancías han estado fluyendo a un ritmo inusualmente frenético y constante. Hoy están casi detenidos porque las tiendas están llenas y los compradores son cautelosos con la economía. Un regreso a las prisas y las pausas estacionales, sin interrupciones globales masivas, será la señal de que las cadenas de suministro están « volviendo a la normalidad ».