Un nuevo estudio realizado por investigadores del Brigham and Women’s Hospital, miembro fundador del sistema de atención médica Mass General Brigham, demostró que la culebrilla, también conocida como herpes zóster, está asociada con casi un 30 % más de riesgo a largo plazo de un evento cardiovascular importante como un derrame cerebral o un ataque al corazón. Sus resultados se publican en el Journal of the American Heart Association.

«Nuestros hallazgos sugieren que el herpes zóster tiene implicaciones a largo plazo y resaltan la importancia de los esfuerzos de salud pública para la prevención», dijo la autora principal, Sharon Curhan, MD, ScM, médica y epidemióloga de la División de Medicina Red de Channing en el Brigham and Women’s Hospital.. «Dado el creciente número de estadounidenses en riesgo de contraer esta enfermedad dolorosa y a menudo incapacitante y la disponibilidad de una vacuna eficaz, la vacunación contra la culebrilla podría brindar una valiosa oportunidad para reducir la carga de la culebrilla y reducir el riesgo de complicaciones cardiovasculares posteriores».

La culebrilla a menudo causa una erupción dolorosa y puede ocurrir en cualquier parte de la cabeza o el cuerpo. La culebrilla es causada por el virus varicela zoster, el mismo virus que causa la varicela. Después de que una persona tiene varicela, el virus permanece en su cuerpo por el resto de su vida. Años e incluso décadas después, el virus puede reactivarse como culebrilla. Casi todas las personas de 50 años o más en los EE. UU. se han infectado con el virus de la varicela y, por lo tanto, corren el riesgo de contraer herpes zóster.

Aproximadamente 1 de cada 3 personas desarrollará herpes zóster en su vida, y se proyectan más casos a medida que la población envejece y más personas tienen inmunidad comprometida debido a una enfermedad o al uso de medicamentos.

La complicación más común del herpes zóster es la neuralgia posherpética. Esta condición afecta las fibras nerviosas y la piel, causando un dolor ardiente que dura mucho tiempo después de que desaparecen la erupción y las ampollas de la culebrilla. Sin embargo, un creciente cuerpo de evidencia sugiere que la reactivación del virus puede tener efectos secundarios aún más duraderos. El virus puede desempeñar un papel en el desarrollo de trastornos cardiovasculares, incluidos los accidentes cerebrovasculares y la enfermedad de las arterias coronarias. El virus se ha detectado en vasos sanguíneos grandes y pequeños, que con el tiempo pueden causar inflamación y cambios vasculares crónicos. Estos cambios pueden aumentar el riesgo de bloqueos en los vasos sanguíneos, flujo sanguíneo restringido y eventos cardiovasculares como accidentes cerebrovasculares y ataques cardíacos.

El estudio longitudinal prospectivo siguió a tres grandes cohortes estadounidenses de más de 200 000 mujeres y hombres: el Estudio de salud de enfermeras (~79 000 mujeres), el Estudio de salud de enfermeras II (~94 000 mujeres) y el Estudio de seguimiento de profesionales de la salud (~ 31.000 hombres). Los participantes no tenían antecedentes de accidente cerebrovascular o enfermedad coronaria. El equipo recopiló información sobre herpes zóster, accidente cerebrovascular y enfermedad coronaria mediante cuestionarios recopilados cada dos años y confirmó los diagnósticos con la revisión de registros médicos. El equipo siguió a los participantes hasta por 16 años y evaluó si aquellos que habían desarrollado culebrilla tenían un mayor riesgo de accidente cerebrovascular o enfermedad coronaria años después del episodio de culebrilla.

Los investigadores rastrearon la incidencia de accidente cerebrovascular y enfermedad coronaria, definida como tener un infarto de miocardio no fatal o fatal (ataque cardíaco) o un procedimiento de revascularización coronaria (CABG, injerto de derivación de arteria coronaria o angioplastia coronaria transluminal percutánea). Los investigadores también evaluaron un resultado combinado de enfermedad cardiovascular, que incluía accidente cerebrovascular o enfermedad coronaria, lo que ocurriera primero.

Los resultados mostraron que las personas que habían desarrollado culebrilla anteriormente tenían un riesgo a largo plazo un 30 % mayor de sufrir un evento cardiovascular importante en comparación con las que no habían tenido culebrilla, y el riesgo elevado puede persistir durante 12 años o más después de haber tenido culebrilla.

Debido al momento, gran parte del estudio se llevó a cabo en el período anterior a que las vacunas contra la culebrilla estuvieran ampliamente disponibles. Incluso después de su introducción, la aceptación de la vacunación ha sido generalmente baja. Debido a estas limitaciones, los investigadores no pudieron evaluar si el estado de vacunación puede influir en la asociación del herpes zóster y el riesgo a largo plazo de un evento cardiovascular importante.

A medida que más personas elijan recibir la vacuna contra la culebrilla, los estudios futuros podrían examinar si la vacunación influye en la relación entre la culebrilla y el riesgo de enfermedad cardiovascular. Curhan agrega : «Actualmente estamos recopilando información sobre vacunación entre nuestros participantes y esperamos realizar estos estudios en el futuro».