Dirigido por investigadores de la Universidad de California en Irvine, un nuevo estudio revela que un roedor chileno de larga vida, llamado Octodon degus (degu), es un modelo útil y práctico de la enfermedad de Alzheimer esporádica natural. Los hallazgos fueron publicados hoy en Acta Neuropathologica Communications.

« Encontramos características neurodegenerativas sólidas en degus anciano con deterioro cognitivo, incluida la pérdida neuronal del hipocampo, la parvalbúmina alterada y la tinción de la red perineuronal en la corteza, y una mayor activación neuronal de c-Fos en la corteza que es consistente con la hiperactividad del circuito neural que se informa comúnmente en pacientes humanos con la enfermedad de Alzheimer », explicó el autor correspondiente Xiangmin Xu, PhD, profesor y miembro del Canciller de anatomía y neurobiología en la Facultad de Medicina de la UCI, y director del Centro de Mapeo de Circuitos Neurales. « Al centrarnos en un subconjunto de degus envejecidos que muestran déficits de comportamiento similares a los de la EA y neuropatología correlativa, establecemos a los degus exogámicos como un modelo natural de la EA esporádica y demostramos la importancia potencial de los antecedentes genéticos exogámicos de tipo salvaje para la patogénesis de la EA ».

Este estudio fue motivado por la necesidad de resolver debates anteriores sobre si degus puede ser un modelo natural útil de AD. Existe una necesidad crítica de modelos animales naturales no murinos para la investigación de la enfermedad de Alzheimer, como lo destaca particularmente el NIH RFA « Modelos animales nuevos/no convencionales de la enfermedad de Alzheimer ». El puñado de artículos publicados sobre degus de diferentes antecedentes genéticos arroja hallazgos inconsistentes sobre características patológicas esporádicas similares a la EA, con resultados notablemente diferentes entre degus consanguíneos de laboratorio versus degus exogámicos.

« Sospechamos que los hallazgos inconsistentes entre los diferentes estudios pueden deberse a la comparación de los resultados de la neuropatología de las colonias endogámicas de laboratorio con los degus exogámicos genéticamente más diversos, el poder estadístico relativamente bajo para el tamaño de la muestra y la ausencia de una evaluación del comportamiento », dijo Xu.

Este estudio reveló que los degus envejecidos exogámicos que poseen características neuropatológicas y de comportamiento que se asemejan a las patologías de la EA humana tienen claras ventajas sobre los modelos de roedores comunes (ratones y ratas) para estudiar la EA. Además, una parte de la población de degu consanguínea desarrolla naturalmente condiciones adicionales similares a la diabetes tipo 2, la degeneración macular y la aterosclerosis con la edad, lo que proporciona una vía para investigar las comorbilidades de la EA en el degu.

« Nuestros hallazgos, tomados en conjunto, muestran fenotipos correlativos similares a los de la EA espontánea en el rendimiento cognitivo y la neuropatología en degus envejecidos y exogámicos. Esto respalda que los degus envejecidos son un modelo útil y práctico de la EA esporádica natural », dijo Xu.

Zhiqun Tan, PhD, investigador asociado del CNCM y UCIMIND de la UCI, y B. Maximiliano Garduño, estudiante de posgrado en el Departamento de Anatomía y Neurobiología de la UCI, son coprimeros autores del artículo. Otros miembros del equipo de investigación incluyen a Todd Holmes, PhD, del Departamento de Fisiología y Biofísica de la Facultad de Medicina de la UCI; Lujia Chen, estudiante de posgrado en ingeniería biomédica de la UCI; y sus colaboradores internacionales Patricia Cogram, PhD, profesora asociada, y Pedro Fernández Aburto, PhD, del Instituto de Ecología y Biodiversidad de la Universidad de Chile. Este estudio fue apoyado por los Institutos Nacionales de Salud.

La enfermedad de Alzheimer (EA) es un trastorno neurodegenerativo progresivo relacionado con la edad que se caracteriza por un deterioro cognitivo irreversible y lesiones patológicas específicas en el cerebro que perjudican en gran medida la vida de las personas que padecen la afección. Hay aproximadamente 44 millones de personas que padecen EA en todo el mundo, de los cuales más del 90 por ciento de esos casos son de aparición tardía y ocurren esporádicamente.