¿Cuál es el comportamiento de movimiento típico de los visitantes de grandes eventos, como conciertos, y qué significa esto para el riesgo de propagar enfermedades infecciosas como la COVID-19? Un grupo de investigadores del Instituto de Informática de la Universidad de Ámsterdam, junto con un epidemiólogo de la Universidad de Utrecht, se propusieron investigar utilizando datos de eventos en un gran estadio de Ámsterdam. Sus resultados ahora se han publicado en la revista Nature Scientific Reports.

Tras el estallido de la pandemia de COVID-19, los gobiernos de todo el mundo respondieron con medidas de distanciamiento social, incluida la cancelación de eventos que implicaban la reunión de grandes multitudes. Si bien es intuitivamente claro que los eventos concurridos presentan un alto nivel de riesgo de propagación de una enfermedad infecciosa como el COVID-19, mucho depende específicamente de cómo se mueven las personas en las multitudes. A pesar de una gran cantidad de investigaciones científicas sobre la dinámica de multitudes y la movilidad humana en las últimas décadas, sorprendentemente se sabe poco sobre el movimiento humano en el contexto específico de eventos grandes y concurridos.

patrón intermitente

Cuando comenzaba la pandemia, un pequeño grupo de investigadores del Instituto de Informática finalizaba sus análisis de los patrones de movimiento de los visitantes de grandes eventos deportivos y de danza en el estadio Johan Cruijff de Ámsterdam. En dos publicaciones separadas, investigan los patrones de movimiento en términos tanto de espacio como de tiempo. La primera de estas dos publicaciones apareció en febrero de 2021 y comparó los movimientos de los individuos en la multitud con los patrones típicos de alimentación que también estaban presentes en nuestros ancestros humanos cazadores-recolectores.

Lo que es más importante, encontraron que las personas no estaban constantemente en movimiento. Las personas se quedan en un lugar por algún tiempo y luego deciden ir a otro lugar, generalmente en un esfuerzo continuo. Esto conduce a un patrón intermitente de movimiento y reposo que a veces se denomina «ráfagas» en la literatura científica. Esta observación sólo se produce cuando los movimientos de las personas se estudian durante períodos de tiempo más largos, por ejemplo, varias horas.

Riesgos de infección

Los investigadores se dieron cuenta de que los patrones de movimiento que habían observado tendrían consecuencias importantes para la propagación de una enfermedad como la COVID-19. Luego colaboraron con el epidemiólogo teórico Hans Heesterbeek de la Universidad de Utrecht. En la nueva publicación del equipo, reproducen el comportamiento del movimiento observado en los llamados modelos de paseo aleatorio, en los que simulan la propagación de una enfermedad infecciosa. Este segundo estudio apareció el 1 de septiembre en Nature Scientific Reports.

Este nuevo trabajo expone el hecho quizás contrario a la intuición de que el comportamiento de movimiento intermitente observado presenta un mayor nivel de riesgo en comparación con niveles de movimiento más altos y continuos. Uno esperaría que mientras más personas se muevan y se encuentren con otras personas, más personas se infectarán. Sin embargo, si la infección también necesita tiempo para transmitirse (en lugar de ocurrir instantáneamente), el hecho de que las personas se detengan y pasen tiempo cerca unas de otras aumenta el riesgo de infección. El primer autor del estudio, el candidato a doctorado Philip Rutten, comenta : «Esto muestra que, si la probabilidad de infección depende del tiempo, una multitud que se mueve intermitentemente pero que se mezcla libremente puede presentar el nivel más alto de riesgo de transmisión». Los investigadores enfatizan que este tipo de comportamiento de movimiento de multitudes puede ser común a varios tipos de eventos, como festivales de música, reuniones religiosas y manifestaciones políticas.