Usando nuevas herramientas científicas, los arqueólogos de la Universidad de Cincinnati descubrieron que un antiguo líder griego conocido hoy como el Guerrero Grifo probablemente creció alrededor de la ciudad costera que algún día gobernaría.

Los hallazgos son parte de tres nuevos estudios publicados en la revista Science que examinaron el ADN antiguo del Griffin Warrior y otras 726 personas que vivieron antes y durante la Edad del Bronce para aprender más sobre sus orígenes y movimientos en tres continentes que rodean el Mar Mediterráneo.

Dirigidos por investigadores de la Universidad de Harvard y en coautoría con expertos de todo el mundo, los artículos demuestran que hace entre 5000 y 7000 años, personas con ascendencia del Cáucaso, una región entre los mares Negro y Caspio, se trasladaron al oeste hacia Anatolia (ahora Turquía) y al norte en la estepa de Europa del Este. Luego, hace unos 5.000 años, la gente de Europa del Este se esparció por el continente europeo y hacia el oeste de Asia y de regreso al Cáucaso. Se unieron a las poblaciones locales, «creando un tapiz de ascendencia diversa del que surgieron hablantes de las lenguas griega, paleo-balcánica y albanesa».

«Cuando observamos el surgimiento de la civilización micénica, el ADN antiguo respalda la idea de que fue un fenómeno local, no algo importado del exterior», dijo el coautor Jack Davis, profesor de UC Classics y jefe de departamento.

«El desarrollo del estado por parte de los micénicos fue autóctono de Grecia», dijo Davis.

Entre los restos estudiados para el análisis de ADN antiguo se encontraba el del Griffin Warrior, cuya tumba fue descubierta en 2015 por Davis y la investigadora asociada principal de UC Classics, Sharon Stocker.

Davis y Stocker encontraron la tumba bajo un olivar en Pylos, una ciudad costera en el sur de Grecia. Un examen forense determinó que los restos pertenecían a un joven de entre 30 y 35 años que provenía de evidente riqueza. Su tumba contenía armas, armaduras y obras de arte preciosas, incluida una placa de marfil adornada con la imagen del grifo mitológico mitad águila, mitad león que le dio su apodo al guerrero.

«Estábamos interesados ​​en las implicaciones locales para nuestra interpretación de lo que encontramos en Pylos, pero también dentro de la civilización micénica más amplia», dijo Davis.

La revista Archaeology anunció el proyecto de UC Classics como el mayor descubrimiento arqueológico en Grecia en los últimos 50 años.

Sus revelaciones continuaron la histórica tradición de exploración de la UC en Grecia. Previamente en Pylos, el profesor de Clásicos de la UC Carl Blegen y su colega griego, Konstantinos Kourouniotis, desenterraron el Palacio del Rey Néstor, una figura mencionada por Homero en sus poemas épicos.

Mientras continuaban su trabajo en Griffin Warrior, Davis y Stocker hicieron un segundo hallazgo sorprendente en 2018 de dos tholos cercanos cubiertos de oro o tumbas familiares en forma de colmena. Al igual que la tumba del Guerrero Grifo, las tumbas tholos también contenían una gran cantidad de artefactos culturales y joyas exquisitas.

En 2016, Davis y Stocker recurrieron a la exprofesora de antropología de la UC, Lynne Schepartz, ahora en la Universidad de Arizona, para reconstruir los rasgos del guerrero. Ahora, una investigación adicional que utiliza ADN antiguo está ayudando a completar los detalles sobre la vida del Griffin Warrior en Grecia hace 3.500 años.

«Era un hombre joven y rico, que cumplió diferentes funciones: una función religiosa o sagrada, como un guerrero destacado y como líder de su pueblo», dijo Stocker.

«Fue uno de los primeros reyes de Mycenaean Pylos. Hasta entonces había habido familias aristocráticas en competencia, lo que explica por qué había múltiples tumbas tholos», dijo Stocker. «Pero el Griffin Warrior fue uno de los primeros individuos en unir todas estas funciones dentro de la sociedad».

Stocker supervisó las excavaciones de las tumbas Griffin Warrior y tholos.

«Esta investigación aborda una pregunta más importante sobre la dinámica de la población. ¿De dónde vinieron los griegos? No teníamos forma de abordar esa pregunta sin observar las relaciones genéticas», dijo Davis.

Para el análisis de ADN antiguo, Davis y Stocker recurrieron nuevamente a Schepartz para examinar los restos.

«Las tumbas micénicas son difíciles de estudiar porque sus rituales mortuorios involucraban el reposicionamiento de los esqueletos cuando se realizaban entierros más nuevos en tumbas que se usaron durante generaciones», dijo Schepartz.

Schepartz, coautor de los artículos de Science, tomó muestras del peñasco del Griffin Warrior, una parte del cráneo cerca del oído interno que a menudo conserva ADN antiguo.

El ADN antiguo es una herramienta poderosa para los investigadores porque puede arrojar luz sobre cómo las personas están unidas entre sí y los lugares en los que vivían. Investigadores de la UC han utilizado ADN antiguo para aprender más sobre las prácticas agrícolas de los antiguos mayas en la Península de Yucatán en México.

«Este tipo de estudio es fundamental para nuestra comprensión de la historia antigua de la región y el papel de los micénicos en la formación de esa historia», dijo Schepartz.

Schepartz descubrió que dos tumbas de tholos y siete tumbas de cámara descubiertas por primera vez por Blegen en el Palacio de Néstor contenían más individuos de los que los investigadores pensaron inicialmente.

Schepartz sometió las muestras a análisis isotópicos para aprender más sobre las dietas de los antiguos griegos en Pylos. Encontró que los hombres consumían más proteínas que las mujeres. Las personas enterradas en las tumbas de tholos también consumieron más proteínas que las enterradas en las tumbas de cámara. Las dietas ricas en proteínas se consideran un barómetro de una buena nutrición, que a menudo se correlaciona con el estatus o la riqueza.

Estos hallazgos se corresponden con lo que sabemos sobre los antiguos rituales griegos, dijo.

“Por ejemplo, está documentada la participación de los machos en las fiestas donde se consumía carne, pero la participación de las hembras puede haber sido mucho menos frecuente”, dijo.

«Para nosotros, estamos realmente interesados ​​en las relaciones entre las personas enterradas en las tumbas de Pylos y la población en general», dijo Stocker. «El ADN antiguo es la única forma de establecer estas relaciones».

El ADN antiguo también respalda lo que los expertos de UC han sospechado todo el tiempo : el Griffin Warrior era de la región que luego gobernaría. Davis dijo que la nueva evidencia refuta la sugerencia de que él era un invasor o un extraño.

«Siempre hemos sido escépticos acerca de esa teoría, pero no pudimos probarla excepto a través del análisis de ADN», dijo Davis.

La contribución de la UC al estudio fue posible en parte gracias a Blegen, el ex jefe de departamento de UC Classics, quien tuvo la previsión de preservar las muestras. En Turquía, Blegen demostró que la Ilíada de Homero se basaba en hechos históricos, incluido el saqueo de Troya durante la Guerra de Troya.

Trabajando en Pylos en 1939, Blegen encontró más de 1200 tablillas de arcilla con algunas de las primeras escrituras europeas conocidas que datan de 1250 a. El trabajo de Blegen fue interrumpido por la Segunda Guerra Mundial, pero regresó en 1952 para reanudar su investigación en Pylos y permaneció en Grecia hasta su muerte en 1971.

«Blegen se adelantó a su tiempo al comprender que habría mejor tecnología en el futuro», dijo Stocker. «Salvó todos los restos humanos y animales de su excavación para que pudiéramos regresar y tomar muestras de ADN que recolectó».

Del mismo modo, dijo Stocker, su equipo ha tomado medidas para preservar el material excavado en sus sitios para los arqueólogos del mañana que probablemente tendrán equipos o técnicas avanzadas a su disposición.

«Somos muy cuidadosos en mantener intacta una parte de lo que tenemos», dijo Stocker. «Sabemos que se harán avances en tecnología. Es importante preservarlos para que las futuras generaciones los estudien».

Stocker dijo que el análisis de ADN antiguo todavía está en pañales cuando se trata de estudios antropológicos. Por el momento, los tamaños de muestra son muy pequeños para la interpretación estadística. Pero ella está emocionada acerca de hacia dónde se dirige la investigación.

«Definitivamente es un aspecto emocionante de la arqueología», dijo Stocker. «Esperamos continuar nuestra colaboración».