Se podrían desencadenar múltiples puntos de inflexión climáticos si la temperatura global aumenta más de 1,5 °C por encima de los niveles preindustriales, según un nuevo análisis importante publicado en la revista Science. Incluso con los niveles actuales de calentamiento global, el mundo ya corre el riesgo de pasar cinco peligrosos puntos de inflexión climática, y los riesgos aumentan con cada décima de grado de mayor calentamiento.

Un equipo de investigación internacional sintetizó la evidencia de los puntos de inflexión, sus umbrales de temperatura, escalas de tiempo e impactos a partir de una revisión exhaustiva de más de 200 artículos publicados desde 2008, cuando los puntos de inflexión climáticos se definieron rigurosamente por primera vez. Han aumentado la lista de posibles puntos de inflexión de nueve a dieciséis.

La investigación, publicada antes de una importante conferencia «Puntos de inflexión : de la crisis climática a la transformación positiva» en la Universidad de Exeter (del 12 al 14 de septiembre), concluye que las emisiones humanas ya han llevado a la Tierra a la zona de peligro de los puntos de inflexión. Cinco de los dieciséis pueden desencadenarse a las temperaturas actuales: las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida Occidental, el deshielo abrupto generalizado del permafrost, el colapso de la convección en el Mar de Labrador y la muerte masiva de los arrecifes de coral tropicales. Cuatro de estos pasan de eventos posibles a eventos probables con un calentamiento global de 1,5 °C, y cinco más se vuelven posibles en torno a este nivel de calentamiento.

El autor principal, David Armstrong McKay, del Centro de Resiliencia de Estocolmo, la Universidad de Exeter y la Comisión de la Tierra, dice : «Ya podemos ver signos de desestabilización en partes de las capas de hielo de la Antártida Occidental y Groenlandia, en las regiones de permafrost, la selva amazónica y, potencialmente, en el El Atlántico también invierte la circulación».

«El mundo ya está en riesgo de algunos puntos de inflexión. A medida que las temperaturas globales aumentan más, se hacen posibles más puntos de inflexión». él añade.

«La posibilidad de cruzar los puntos de inflexión se puede reducir reduciendo rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero, comenzando de inmediato.

El Sexto Informe de Evaluación del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC), indicó que los riesgos de desencadenar puntos de inflexión climáticos se vuelven altos en alrededor de 2°C por encima de las temperaturas preindustriales y muy altos en 2,5-4°C.

Este nuevo análisis indica que es posible que la Tierra ya haya dejado un estado climático «seguro» cuando las temperaturas superaron aproximadamente 1 °C de calentamiento. Por lo tanto, una conclusión de la investigación es que incluso el objetivo del Acuerdo de París de las Naciones Unidas de limitar el calentamiento a muy por debajo de los 2 °C y preferiblemente a 1,5 °C no es suficiente para evitar por completo el cambio climático peligroso. Según la evaluación, la probabilidad del punto de inflexión aumenta notablemente en el ‘rango de París’ de 1,5 a 2 °C de calentamiento, con riesgos aún mayores más allá de los 2 °C.

El estudio brinda un sólido respaldo científico al Acuerdo de París y los esfuerzos asociados para limitar el calentamiento global a 1,5 °C, porque muestra que el riesgo de puntos de inflexión aumenta más allá de este nivel. Para tener un 50 % de posibilidades de alcanzar 1,5 °C y, por lo tanto, limitar los riesgos del punto de inflexión, las emisiones globales de gases de efecto invernadero deben reducirse a la mitad para 2030, llegando a cero neto para 2050.

El coautor Johan Rockström, copresidente de la Comisión de la Tierra y director del Instituto de Investigación del Impacto Climático de Potsdam, dice : «El mundo se dirige hacia un calentamiento global de 2 a 3 °C. puntos que serán desastrosos para las personas en todo el mundo. Para mantener condiciones habitables en la Tierra, proteger a las personas de los extremos crecientes y permitir sociedades estables, debemos hacer todo lo posible para evitar cruzar los puntos de inflexión. Cada décima de grado cuenta».

El coautor Tim Lenton, director del Instituto de Sistemas Globales de la Universidad de Exeter y miembro de la Comisión de la Tierra, dice : «Desde que evalué por primera vez los puntos de inflexión climáticos en 2008, la lista ha crecido y nuestra evaluación del riesgo que representan ha aumentado dramáticamente.»

«Nuestro nuevo trabajo proporciona evidencia convincente de que el mundo debe acelerar radicalmente la descarbonización de la economía para limitar el riesgo de cruzar los puntos de inflexión climáticos».

«Para lograr eso, ahora necesitamos desencadenar puntos de inflexión sociales positivos que aceleren la transformación hacia un futuro de energía limpia».

«Es posible que también tengamos que adaptarnos para hacer frente a los puntos de inflexión climáticos que no logramos evitar, y apoyar a quienes podrían sufrir pérdidas y daños no asegurables», agrega Lenton.

Analizando los datos del paleoclima, las observaciones actuales y los resultados de los modelos climáticos, el equipo internacional concluyó que 16 sistemas biofísicos principales involucrados en la regulación del clima de la Tierra (los llamados «elementos de inflexión») tienen el potencial de cruzar puntos de inflexión donde el cambio se vuelve autosuficiente.. Eso significa que incluso si la temperatura deja de aumentar, una vez que la capa de hielo, el océano o la selva tropical hayan pasado un punto de inflexión, seguirán cambiando a un nuevo estado. La duración de la transición varía de décadas a miles de años, según el sistema. Por ejemplo, los ecosistemas y los patrones de circulación atmosférica pueden cambiar rápidamente, mientras que el colapso de la capa de hielo es más lento pero conduce a un aumento inevitable del nivel del mar de varios metros.

Los investigadores clasificaron los elementos de inflexión en nueve sistemas que afectan a todo el sistema de la Tierra, como la Antártida y la selva amazónica, y otros siete sistemas que, si se inclinan, tendrían profundas consecuencias regionales. Estos últimos incluyen el monzón de África Occidental y la muerte de la mayoría de los arrecifes de coral alrededor del ecuador. Se han agregado varios elementos de inflexión nuevos, como la convección del mar de Labrador y las cuencas subglaciales de la Antártida oriental, en comparación con la evaluación de 2008, mientras que el hielo marino del verano ártico y la oscilación del sur de El Niño (ENOS) se han eliminado por falta de evidencia de dinámica de inflexión.

La coautora Ricarda Winkelmann, investigadora del Instituto Potsdam para la Investigación del Impacto Climático y miembro de la Comisión de la Tierra, dice : «Es importante destacar que muchos elementos de inflexión en el sistema de la Tierra están interrelacionados, lo que hace que los puntos de inflexión en cascada sean una preocupación adicional grave. De hecho, las interacciones pueden reducir los umbrales de temperatura críticos más allá de los cuales los elementos de inflexión individuales comienzan a desestabilizarse a largo plazo».

Armstrong McKay dice : «Hemos dado un primer paso para actualizar al mundo sobre los riesgos de los puntos de inflexin. Existe una necesidad urgente de un análisis internacional más profundo, especialmente sobre las interacciones de los elementos de inflexión, para lo cual la Comisión de la Tierra está iniciando un Proyecto de comparación de modelos de puntos de inflexión. («TIPMIP»)».