Los científicos han registrado la primera evidencia directa de que los bebés reaccionan de manera diferente a varios olores y sabores mientras están en el útero al observar sus expresiones faciales.

Un estudio dirigido por el Laboratorio de Investigación Fetal y Neonatal de la Universidad de Durham, Reino Unido, tomó ecografías 4D de 100 mujeres embarazadas para ver cómo respondían sus bebés por nacer después de estar expuestos a los sabores de los alimentos consumidos por sus madres.

Los investigadores observaron cómo reaccionaban los fetos a los sabores de zanahoria o col rizada poco tiempo después de que las madres hubieran ingerido los sabores.

Los fetos expuestos a la zanahoria mostraron más respuestas de «cara de risa», mientras que los expuestos a la col rizada mostraron más respuestas de «cara de llanto».

Sus hallazgos podrían mejorar nuestra comprensión del desarrollo de los receptores humanos del gusto y el olfato.

Los investigadores también creen que lo que comen las mujeres embarazadas podría influir en las preferencias gustativas de los bebés después del nacimiento y potencialmente tener implicaciones para establecer hábitos alimenticios saludables.

El estudio se publica en la revista Psychological Science.

Los humanos experimentan el sabor a través de una combinación de gusto y olfato. En los fetos, se cree que esto podría suceder al inhalar y tragar el líquido amniótico en el útero.

La investigadora principal Beyza Ustun, investigadora de posgrado en el Laboratorio de Investigación Fetal y Neonatal del Departamento de Psicología de la Universidad de Durham, dijo :

«Varios estudios han sugerido que los bebés pueden saborear y oler en el útero, pero se basan en los resultados posteriores al nacimiento, mientras que nuestro estudio es el primero en observar estas reacciones antes del nacimiento.

«Como resultado, creemos que esta exposición repetida a los sabores antes del nacimiento podría ayudar a establecer las preferencias alimentarias después del nacimiento, lo que podría ser importante al pensar en mensajes sobre una alimentación saludable y el potencial para evitar la ‘quisquillosidad alimentaria’ al destetar.

«Fue realmente increíble ver la reacción de los bebés por nacer a los sabores de col rizada o zanahoria durante las exploraciones y compartir esos momentos con sus padres».

El equipo de investigación, que también incluyó a científicos de la Universidad de Aston, Birmingham, Reino Unido, y el Centro Nacional de Investigación Científica de la Universidad de Borgoña, Francia, escaneó a las madres, de 18 a 40 años, tanto a las 32 semanas como a las 36 semanas de embarazo para ver reacciones faciales fetales a los sabores de col rizada y zanahoria.

Las madres recibieron una sola cápsula que contenía aproximadamente 400 mg de zanahoria o 400 mg de polvo de col rizada unos 20 minutos antes de cada exploración. Se les pidió que no consumieran alimentos ni bebidas saborizadas una hora antes de las exploraciones.

Las madres tampoco comieron ni bebieron nada que contuviera zanahoria o col rizada el día de las exploraciones para controlar los factores que podrían afectar las reacciones fetales.

Las reacciones faciales observadas en ambos grupos de sabor, en comparación con los fetos en un grupo de control que no estuvieron expuestos a ninguno de los sabores, mostraron que la exposición a solo una pequeña cantidad de sabor a zanahoria o col rizada fue suficiente para estimular una reacción.

La coautora, la profesora Nadja Reissland, directora del Laboratorio de Investigación Fetal y Neonatal del Departamento de Psicología de la Universidad de Durham, supervisó la investigación de Beyza Ustun. Ella dijo :

como fumar, y su salud mental, incluido el estrés, la depresión y la ansiedad.

«Este último estudio podría tener implicaciones importantes para comprender la evidencia más temprana de las habilidades fetales para sentir y discriminar diferentes sabores y olores de los alimentos ingeridos por sus madres».

El coautor, el profesor Benoist Schaal, del Centro Nacional de Investigación Científica de la Universidad de Borgoña, Francia, dijo :

«Al observar las reacciones faciales de los fetos, podemos suponer que una variedad de estímulos químicos pasan a través de la dieta materna al entorno fetal.

«Esto podría tener implicaciones importantes para nuestra comprensión del desarrollo de nuestros receptores del gusto y el olfato, y la percepción y la memoria relacionadas».

Los investigadores dicen que sus hallazgos también podrían ayudar con la información brindada a las madres sobre la importancia del sabor y las dietas saludables durante el embarazo.

Ahora han comenzado un estudio de seguimiento con los mismos bebés después del nacimiento para ver si la influencia de los sabores que experimentaron en el útero afecta su aceptación de diferentes alimentos.

El coautor de la investigación, el profesor Jackie Blissett, de la Universidad de Aston, dijo :

«Se podría argumentar que las exposiciones repetidas de sabores prenatales pueden conducir a preferencias por los sabores experimentados después del nacimiento. En otras palabras, exponer al feto a sabores menos ‘gustados’, como la col rizada, podría significar que se acostumbran a esos sabores en el útero.

«El siguiente paso es examinar si los fetos muestran menos respuestas ‘negativas’ a estos sabores con el tiempo, lo que resulta en una mayor aceptación de esos sabores cuando los bebés los prueban por primera vez fuera del útero».