¿Coincide la historia de nuestras lenguas con la historia de nuestros genes? Un equipo de científicos de la Universidad de Zúrich y el Instituto Max-Planck han revelado una gran cantidad de coincidencias, pero también desajustes generalizados en alrededor del 20 por ciento de los casos, incluso en Malta, Hungría y Namibia.

En el mundo se hablan más de 7.000 idiomas. Esta diversidad lingüística se transmite de una generación a la siguiente, de manera similar a los rasgos biológicos. Pero, ¿han evolucionado el lenguaje y los genes en paralelo durante los últimos miles de años, como pensó originalmente Charles Darwin? Un equipo interdisciplinario de la Universidad de Zúrich junto con el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig (Alemania) ha examinado ahora esta cuestión a nivel mundial. Los investigadores crearon una base de datos global que vincula datos lingüísticos y genéticos titulada GeLaTo (Genes e idiomas juntos), que contiene información genética de unas 4.000 personas que hablan 295 idiomas y representan 397 poblaciones genéticas.

Uno de cada cinco enlaces entre genes y lenguaje apunta a cambios de lenguaje

En su estudio, los investigadores examinaron hasta qué punto coincidían las historias lingüística y genética de las poblaciones. Las personas que hablan idiomas relacionados tienden a estar también relacionados genéticamente, pero no siempre es así. «Nos enfocamos en los casos en los que los patrones biológicos y lingüísticos diferían e investigamos con qué frecuencia y dónde ocurren estos desajustes», dice Chiara Barbieri, genetista de la UZH que dirigió el estudio y lo inició junto con colegas cuando era posdoctorado en el Max-Planck- Instituto.

Los investigadores encontraron que aproximadamente cada quinta relación entre genes y lenguaje es un desajuste, y ocurren en todo el mundo. Estos desajustes pueden proporcionar información sobre la historia de la evolución humana. «Una vez que sepamos dónde ocurrieron esos cambios de idioma, podremos reconstruir mejor cómo los idiomas y las poblaciones se extendieron por todo el mundo», dice Balthasar Bickel, director del Centro Nacional de Competencia en Investigación (NCCR) Evolving Language, quien co-supervisó el estudio.

Cambiar a la jerga local

La mayoría de los desajustes resultan de poblaciones que cambian al idioma de una población vecina que es genéticamente diferente. Algunos pueblos en las laderas orientales tropicales de los Andes hablan un idioma quechua que es típicamente hablado por grupos con un perfil genético diferente que viven en altitudes más altas. El pueblo damara de Namibia, que está relacionado genéticamente con los bantúes, se comunica utilizando un idioma khoe que hablan grupos genéticamente distantes en la misma zona. Y algunos cazadores-recolectores que viven en África Central hablan predominantemente lenguas bantúes sin una fuerte relación genética con las poblaciones bantúes vecinas.

Además, hay casos en los que los migrantes han aprendido el idioma local de sus nuevos hogares. La población judía en Georgia, por ejemplo, adoptó un idioma del sur del Cáucaso, mientras que los judíos de Cochin en India hablan un idioma dravídico. El caso de Malta refleja su historia como isla entre dos continentes: si bien los malteses están estrechamente relacionados con los sicilianos, hablan una lengua afroasiática influenciada por varias lenguas turcas e indoeuropeas.

Preservar su identidad lingüística

«Parece que renunciar a tu idioma no es tan difícil, también por razones prácticas», dice el último autor Kentaro Shimizu, director de URPP Evolution in Action : From Genomes to Ecosystems. Sin embargo, es más raro que las personas conserven su identidad lingüística original a pesar de la asimilación genética con sus vecinos. «Los húngaros, por ejemplo, son genéticamente similares a sus vecinos, pero su idioma está relacionado con los idiomas que se hablan en Siberia».

Esto hace que los hablantes de húngaro se destaquen entre el resto de Europa y partes de Asia, donde la mayoría de la gente habla idiomas indoeuropeos, como francés, alemán, hindi, farsi, griego y muchos otros. El indoeuropeo no solo ha sido ampliamente estudiado, sino que también obtiene puntajes particularmente altos en términos de congruencia genética y lingüística. «Esto podría haber dado la impresión de que las coincidencias entre genes y lenguaje son la norma, pero nuestro estudio muestra que no es así», concluye Chiara Barbieri, quien agrega que es importante incluir datos genéticos y lingüísticos de poblaciones de todo el mundo. mundo para entender la evolución del lenguaje.