Harry Belafonte, quien murió el martes, se cruzó por primera vez con el Dr. Irwin Redlener, el activista de la reforma de la atención médica que cofundó Children’s Health Fund, en reuniones de la sala de juntas de USA for Africa a mediados de los años ochenta. A Belafonte se le ocurrió la idea de la organización después de ver cómo la grabación de 1984 de Band Aid « Do They Know It’s Christmas? » creó conciencia sobre la hambruna en Etiopía y lanzó un esfuerzo humanitario similar que incluyó la canción estelar « We Are the World », Hands Across America, y el desembolso de unos $100,000,000 durante los últimos 35 años para aliviar la hambruna y la pobreza en todo el país. continente africano.

Belafonte y el Dr. Redlener, quien se desempeñó como Director Médico y Director de Subvenciones de EE. UU. para África, se hicieron amigos. En 1985, cuando los dos se embarcaron con un grupo de otros miembros de la organización en un viaje a Etiopía, fueron testigos de primera mano de la necesidad del pueblo africano. Y cuando los miembros de la junta de USA for Africa anularon algunas de las decisiones del Dr. Redlener sobre qué organizaciones deberían recibir sus donaciones, Belafonte lo defendió. Ambos se sintieron conmovidos por lo que vieron en Etiopía y se mantuvieron en contacto durante décadas después del viaje, reuniéndose para almorzar ocasionalmente en Manhattan para ponerse al día y hablar sobre activismo.

En una entrevista con Rolling Stone, el Dr. Redlener analiza el legado que deja Belafonte y describe el impacto que el cantante, actor y activista tuvo en él, tanto como amigo como humanitario. “Para mí personalmente, fue un modelo a seguir y una persona inspiradora que fue muy importante para mi propia identidad como activista social”, dice el Dr. Redlener. “Y sé que no soy el único en este planeta que puede decir eso”.

Pasar tiempo con Harry siempre fue esta combinación de frustración con la injusticia social, un sentido del humor muy irónico, un nivel de irreverencia por el establecimiento y cinismo sobre lo que el gobierno era realmente capaz de hacer. Por otro lado, nunca te sorprendió que tuviera un optimismo sobre el cambio social que le permitió seguir con el activismo social hasta muy, muy tarde en su vida.

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Fui con Harry y algunas otras personas de la organización a Etiopía, donde visitamos estas aldeas remotas que se habían visto afectadas por la sequía y la hambruna. La capacidad de Harry para relacionarse con la gente en todas las circunstancias imaginables era notable. Soy pediatra y he trabajado toda mi vida con poblaciones en adversidad, por lo que no soy ajeno a interactuar con personas que sufren adversidad. Pero Harry era un comunicador tan natural. También era brillante y realmente histéricamente divertido.

En los últimos dos días de nuestro viaje, volamos en helicóptero a una aldea remota en el norte de Etiopía para presenciar cómo la Royal Air Force del Reino Unido lanzaba estos sacos de grano de 50 libras en un campo. En la sesión informativa anterior, la RAF nos dijo que estas bolsas estaban diseñadas para romperse cuando golpean el suelo para que nadie pueda tomar el valor total de 50 libras; la gente tomaría una porción para ellos y sus familias. Así que el avión vuela bajo, deja caer las bolsas, se abren y la gente sale corriendo con cucharas y ollas para recoger el grano. Había un solo policía en este pueblo que era muy anciano, con un viejo rifle de la Primera Guerra Mundial, que intentaba mantener el caos bajo control. Vimos todo esto.

Cuando salimos de Etiopía para ir a casa, nos detuvimos en Nairobi y visitamos uno de los principales estudios de transmisión de televisión, que decía que había equipos de cámaras de NBC, CBS y ABC allí. Dijeron : “¿Te gustaría ver la cobertura de las tres cadenas que estuvieron en el evento donde se dejó caer el grano?”. Y dijimos: “Claro”. Así que Harry y yo estamos sentados allí, y las tres redes cubrieron la historia de manera dramáticamente diferente. Una red informó lo que sucedió con precisión. Otro tenía una historia sobre cómo las bolsas estaban defectuosas y se abrieron cuando tocaron el suelo y, sin embargo, a la cadena de televisión se le había dicho con anticipación que se suponía que las bolsas se abrían. Y otro dijo : “El ejército etíope trató de dispersar a las personas que obtenían grano”. Harry solo vio esto y dijo , « Qué carajo ». Fue sólo un momento histérico.

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Pero Harry siempre fue bueno para la honestidad, la fuerza y ​​la risa. Incluso cuando perdió la vista en los últimos años, hablé con él tan a menudo como pude. Se mantuvo optimista e interesado en lo que estaba pasando en el mundo hasta el final.

Hace unos años, salimos a almorzar al restaurante Viand cerca del Teatro Beacon en la ciudad de Nueva York. Estaba criticando el hecho de que no había una nueva generación de jóvenes activistas negros que vinieran del comité de entretenimiento y celebridades como él. Esperaba plenamente que generación tras generación lo seguiría y tomaría la iniciativa en la lucha por el cambio social. Y estaba profundamente decepcionado con las celebridades negras jóvenes, tratando de involucrarlas en el tipo de causas a gran escala que lo habían motivado a lo largo de su vida.

Siempre había sido generoso con su tiempo y su dinero. Fue una de las principales personas que rescatarían a Martin Luther King, Jr. y otros activistas cuando fueran arrestados durante el Movimiento por los Derechos Civiles. Él se puso en la línea. Él y Joan Baez se destacan como celebridades extraordinariamente conocidas, respetadas e influyentes a las que nunca les importó si su activismo afectaría el apoyo público a su arte.

Harry también era un purista. Creía firmemente en la justicia social. No fue una mierda con él. Él fue claro al respecto. Fue franco. Estaba activo. Estaba comprometido. Y al mismo tiempo, fue amado por el público a nivel mundial. Su carrera como artista musical y como actor habla por sí sola. Tenía un tipo de coraje que es realmente raro en su negocio.

En 1987, Paul Simón, Karen y yo comenzamos una organización llamada Children’s Health Fund, donde desarrollamos programas de atención médica para niños sin hogar e indigentes en todo el país. Harry estaba muy interesado en el Children’s Health Fund y, de hecho, asistió a una gala en 2016 en la que rendimos homenaje a David Dinkins, Morgan Freeman y él. Fue una velada extraordinaria, y Harry habló con una elocuencia extraordinaria sobre la continua presencia poderosa y abrumadora de la pobreza y el racismo en Estados Unidos.

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Hay mucha gente que está haciendo lo que hay que hacer en este momento en el mundo, pero luego hay gente que sienta un precedente, que da un ejemplo, gente que es pionera que muestra una hoja de ruta sobre cómo funcionar responsablemente en la sociedad. Y Harry fue solo uno de esos estadounidenses que seguirán siendo una figura pionera en el Movimiento por los Derechos Civiles y el activismo social en general. Él nunca lo soltó. Las personas que están genuinamente comprometidas nunca se sueltan; no se jubilan en ese sentido. Dejan de cantar y actuar, pero no hay retiro para el tipo de activismo de Harry Belafonte.

Este es un legado puro. No hay tanta gente que deje ese tipo de legado. Personas como Bobby Kennedy y Martin Luther King Jr. que fueron detenidos en seco por asesinatos políticos y racistas, nunca llegaron a cumplir su destino. Harry fue una de esas personas que vivió una vida larga y sorprendente de contribuciones en todos los ámbitos. Fue un artista asombroso y un modelo a seguir en el activismo social.