En nuestros huesos, células especializadas llamadas osteoblastos son responsables de construir la sustancia ósea. Un equipo de investigadores dirigido por científicos del Instituto del Cáncer DKFZ-Hector del Centro Médico Universitario de Mannheim* y del Centro Médico Universitario de Hamburgo Eppendorf ha identificado ahora una enzima que controla la actividad de los osteoblastos. Un agente que inhibe la actividad de esta enzima redujo la pérdida ósea relacionada con el cáncer y el número de metástasis óseas en mieloma múltiple y en modelos de cáncer de mama y de pulmón en ratones.

Los huesos parecen ser duraderos y sólidos. Pero las apariencias engañan : de hecho, el tejido óseo se encuentra en un constante estado de remodelación. Los osteoclastos que degradan los huesos y los osteoblastos que fortalecen los huesos aseguran un buen equilibrio en el organismo sano.

Pero este equilibrio se altera ocasionalmente : en la osteoporosis, la reabsorción ósea toma el control, por lo que pueden ocurrir fracturas y deformidades. Las metástasis óseas, que se producen en el curso de muchos cánceres, también suelen ser causadas por procesos de reabsorción ósea. Esto también es cierto para el mieloma múltiple, que se origina y se disemina en la médula ósea.

« Una vez que han penetrado en el hueso, muchas células cancerosas secretan sustancias que suprimen la formación de hueso por parte de los osteoblastos. Los pacientes a menudo sufren mucho por metástasis óseas dolorosas y con frecuencia se producen fracturas », dice Sonja Loges del Instituto del Cáncer DKFZ-Hector en el Centro Médico Universitario de Mannheim. *.

Hasta el momento, se dispone de fármacos que inhiben la reabsorción ósea por parte de los osteoclastos. Sin embargo, Loges y su colega Isabel Ben Batalla creen que los agentes que promueven la formación de hueso por los osteoblastos también son médicamente necesarios. Para identificar tales sustancias, los investigadores primero tuvieron que averiguar qué vías de señalización controlan la actividad de los osteoblastos.

En esta investigación, el equipo identificó en osteoblastos de ratón las dos enzimas MERTK y Typo3, las llamadas tirosina quinasas receptoras, que regulan la producción ósea. La función de las dos enzimas se estudió en ratones en cuyos osteoblastos uno u otro receptor de tirosina quinasa estaba desactivado genéticamente. El resultado : si se inactivaba MERTK, la masa ósea de los animales aumentaba. Sin Typo3, por otro lado, disminuyó.

Este resultado fue una indicación de que la actividad de MERTK en los osteoblastos también podría contribuir a la inhibición de la formación ósea relacionada con el cáncer.

El inhibidor de MERTK aumenta la formación de hueso

El agente de molécula pequeña R992 inhibe la actividad de MERTK. « R992 nos dio una herramienta para probar si la inhibición de MERTK podría retrasar la pérdida ósea inducida por el cáncer », dice Janik Engelmann, primer autor del estudio del Centro Médico Universitario de Hamburgo-Eppendorf y el Instituto del Cáncer DKFZ-Hector. Cuando se trató a ratones sanos con R992, aumentó el número de osteoblastos y aumentó la masa ósea de los animales. El tratamiento con R992 también redujo la pérdida ósea y el número de metástasis óseas en modelos de ratones con líneas celulares de mieloma, cáncer de pulmón y cáncer de mama.

El agente R992 no está aprobado como medicamento. Para estudiar potencialmente los efectos del bloqueo de MERTK en pacientes, el equipo de Sonja Loges en el Centro Alemán de Investigación del Cáncer está desarrollando actualmente un anticuerpo que bloquea específicamente la función de MERTK. « Las metástasis óseas afectan a muchos pacientes con cáncer. La osteoporosis también es una enfermedad común. Por lo tanto, un fármaco que contrarreste la pérdida ósea fatal podría beneficiar a muchos pacientes. Por lo tanto, estamos invirtiendo en más investigaciones sobre el papel de MERTK como diana terapéutica en pérdida ósea patológica ».

* El Centro de Cáncer DKFZ-Hector en el Centro Médico Universitario de Mannheim es una cooperación del Centro Alemán de Investigación del Cáncer (DKFZ), la Facultad de Medicina de Mannheim de la Universidad de Heidelberg y el Hospital Universitario de Mannheim.