Preservar y restaurar los hábitats naturales podría evitar que los patógenos que se originan en la vida silvestre se propaguen a los animales domésticos y a los humanos, según dos nuevos estudios complementarios.

La investigación, con sede en Australia, descubrió que cuando los murciélagos experimentan la pérdida de su hábitat invernal y la escasez de alimentos en sus entornos naturales, sus poblaciones se dividen y excretan más virus. Cuando las poblaciones se disgregan, los murciélagos se acercan a los humanos hacia las áreas agrícolas y urbanas.

« Pathogen Spillover Driven by Rapid Changes in Bat Ecology », publicado el 16 de noviembre en Nature y combina múltiples conjuntos de datos durante 25 años. Los datos incluyen información sobre el comportamiento, la distribución, la reproducción y la disponibilidad de alimentos de los murciélagos, junto con registros del clima, la pérdida de hábitat y las condiciones ambientales. El estudio predice cuándo el virus Hendra, una enfermedad a menudo mortal en los humanos, se transmite de los murciélagos frugívoros a los caballos y luego a las personas.

Los investigadores encontraron que en los años en que la comida era abundante en sus hábitats naturales durante los meses de invierno, los murciélagos abandonaban las áreas agrícolas para alimentarse en los bosques nativos y lejos de las comunidades humanas.

Un segundo artículo, « Las condiciones ecológicas predicen la intensidad de la excreción del virus Hendra en el espacio y el tiempo de los huéspedes de los reservorios de murciélagos », publicado el 30 de octubre en Ecology Letters, utilizó datos del estudio de Nature para revelar las condiciones ecológicas cuando los murciélagos excretan más o menos virus.

Si bien investigaciones anteriores han mostrado correlaciones entre la pérdida de hábitat y la ocurrencia de derrames de patógenos, estos estudios juntos revelan por primera vez un mecanismo para tales eventos y brindan un método para predecirlos y prevenirlos.

SARS-CoV-2, SARS-CoV-1, Nipah, Hendra y posiblemente Ébola son todos ejemplos de virus que se propagan fatalmente de los murciélagos a los humanos, a veces después de la transmisión a través de un huésped intermedio. En los seres humanos, el virus Hendra tiene una tasa de mortalidad del 57 %, y el virus Nipah puede ser hasta un 100 % mortal, aunque la transmisión en humanos es ineficiente.

« En este momento, el mundo está enfocado en cómo podemos detener la próxima pandemia », dijo Raina Plowright, profesora del Departamento de Salud Pública y Ecosistémica de la Universidad de Cornell y autora principal de ambos estudios. « Desafortunadamente, preservar o restaurar la naturaleza rara vez es parte de la discusión. Esperamos que este documento traiga la prevención y las soluciones basadas en la naturaleza al frente de la conversación ».

Plowright y sus colegas están investigando si los mecanismos básicos encontrados en este estudio se aplican a otros ejemplos de propagación de patógenos de la vida silvestre a los humanos.

Para los estudios, los investigadores desarrollaron conjuntos de datos de 1996 a 2020 en la Australia subtropical que describían las ubicaciones y los tamaños de las poblaciones de murciélagos frugívoros, los paisajes donde se alimentaban, el clima y los eventos de El Niño, los años en que hubo escasez de alimentos, las tasas de reproducción de los murciélagos, los registros de la ingesta de murciélagos en las instalaciones de rehabilitación, la pérdida de hábitat en los bosques que proporcionan néctar en invierno y los años en que se produjo la floración en los bosques de invierno existentes.

Luego, los científicos crearon modelos informáticos (llamados modelos de red bayesiana) para analizar los datos y descubrieron dos factores que impulsan el desbordamiento : la pérdida de hábitat que empuja a los animales a las áreas agrícolas y la escasez de alimentos inducida por el clima. En los años posteriores a un evento de El Niño (altas temperaturas en el Océano Pacífico), los capullos de los árboles de los que dependen los murciélagos para obtener néctar no produjeron flores en el invierno subsiguiente, lo que provocó una escasez de alimentos. La destrucción humana del hábitat forestal para tierras de cultivo y desarrollo urbano ha dejado pocos bosques que produzcan néctar para los murciélagos en invierno.

Debido a la escasez de alimentos, grandes poblaciones de murciélagos se dividieron en grupos más pequeños y se mudaron a áreas agrícolas y urbanas, donde las especies de malezas y los árboles de higo, mango y sombra ofrecieron refugio y fuentes de alimentos confiables pero menos nutritivas que el néctar.

Cuando estaban estresados ​​por la falta de alimentos, pocos murciélagos criaban con éxito a sus crías. Según el artículo de Ecology Letters, también eliminan virus, posiblemente porque necesitaban conservar energía alejándola de sus sistemas inmunológicos. Además, los murciélagos que se trasladaron a hábitats invernales novedosos, como áreas agrícolas, excretaron más virus que los murciélagos en hábitats invernales tradicionales.

En las áreas agrícolas, los patógenos pueden propagarse cuando la orina y las heces caen al suelo donde pastan los caballos, lo que provoca infecciones por el virus Hendra. Los caballos actúan como intermediarios y ocasionalmente transmiten el virus a las personas.

Para su sorpresa, Plowright y sus colegas descubrieron que cuando los árboles de eucalipto restantes florecían en invierno, un gran número de murciélagos acudía en masa a estas áreas. Durante esos eventos de floración, la propagación de patógenos cesó por completo.

« Pusimos estos datos en los modelos de red y descubrimos que podíamos predecir grupos de desbordamiento en función del clima, la disponibilidad de alimentos y la ubicación de los murciélagos », dijo Plowright. « Demostramos que cuando el hábitat restante produce alimentos, el derrame se detiene y, por lo tanto, una forma sostenible de detener estos eventos podría ser preservar y restaurar el hábitat crítico ».

Desde 2003, los investigadores han notado una disminución gradual de los grandes refugios nómadas a favor de muchos refugios más pequeños en áreas agrícolas y urbanas, un aumento de cinco veces durante el período de estudio. Los murciélagos regresan con menos frecuencia en grandes cantidades a sus hábitats nativos cada vez más reducidos. Esto podría deberse a que los bosques que proporcionan néctar en invierno han sido talados en gran medida.

Peggy Eby, ecologista de murciélagos de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, es la primera autora del artículo de Nature. Los coautores incluyen a Alison Peel, ecologista de enfermedades de la vida silvestre en la Universidad Griffith en Queensland, Australia, y Andrew Hoegh, estadístico en la Universidad Estatal de Montana. Para el artículo de Ecology Letters, Daniel Becker, biólogo de la Universidad de Oklahoma y anteriormente investigador postdoctoral en la Universidad Estatal de Montana, es el primer autor. Eby y Peel también son coautores.