Más de dos años después del comienzo de la pandemia, los adultos todavía tienen dificultades para reconocer a las personas cuando su rostro está tapado por una máscara, encontró un nuevo estudio de la Universidad de York.

Muchas personas podrían haber asumido que su capacidad para reconocer los rostros de las personas a pesar de su máscara mejoraría con el tiempo, pero no según las últimas investigaciones realizadas por científicos de York y la Universidad Ben-Gurion en Israel. La investigación, Reconocimiento de rostros enmascarados en la era de la pandemia : ninguna mejora, a pesar de la exposición natural extensa, se publicó hoy en la revista Psychological Science.

Los investigadores encontraron que la exposición repetida de rostros enmascarados durante la pandemia no ha marcado ninguna diferencia en la capacidad de los adultos para reconocer estos rostros medio ocultos.

«Ni el tiempo ni la experiencia con rostros enmascarados cambiaron o mejoraron el efecto de la máscara facial», dice el profesor adjunto de la Facultad de Salud de la Universidad de York, Erez Freud, autor principal del estudio. «Esto nos dice que el cerebro adulto no parece tener la capacidad de cambiar la forma en que procesa las caras, incluso cuando se le presentan caras enmascaradas durante un período prolongado de tiempo».

La pandemia en curso brindó una oportunidad sin precedentes para que los investigadores examinaran la plasticidad del sistema de procesamiento facial maduro.

Los investigadores evaluaron repetidamente a más de 2000 adultos mostrándoles una serie de caras, erguidas e invertidas, con y sin máscaras. Se evaluaron diferentes grupos de adultos en seis momentos diferentes durante la pandemia. Además, los investigadores evaluaron al mismo grupo cerca del comienzo de la pandemia y 12 meses después. Tanto en los estudios transversales como longitudinales, los adultos no mostraron absolutamente ningún aumento en su capacidad para reconocer rostros enmascarados.

Investigaciones anteriores mostraron que las habilidades de reconocimiento facial de los adultos disminuyeron en aproximadamente un 15 por ciento cuando la persona usaba una máscara usando la Prueba de memoria facial de Cambridge (CFMT), que se consideraba el estándar para aprovechar las habilidades de reconocimiento facial. Las máscaras faciales también interfieren con la forma en que se procesan los rostros sin máscara, que normalmente se hace de manera holística, en lugar de las partes individuales de la cara. Este nuevo estudio no solo usó el CFMT, sino también la prueba de coincidencia de rostros de Glasgow, una medida adicional de percepción facial, para determinar si algo cambió desde el último estudio.

«Esto demuestra que el procesamiento de rostros en humanos, al menos en adultos, es rígido incluso después de una exposición prolongada en la vida real a rostros parcialmente cubiertos», dice Freud.

La sensibilidad facial aparece por primera vez en los recién nacidos que muestran una preferencia por las caras o las cosas que se parecen a una cara, y especialmente por las caras conocidas. En contraste con el sistema de procesamiento facial maduro, la exposición repetida a los rostros durante la infancia juega un papel importante en el perfeccionamiento del sistema de procesamiento facial, que continúa desarrollándose hasta el final de la pubertad.

Freud dice que sería interesante ver si la capacidad de los niños para reconocer rostros enmascarados cambia con el tiempo con la exposición y si la pandemia ha interferido con su capacidad normal para reconocer rostros.