Investigadores de la Universidad de Georgia han descubierto un tratamiento potencial para la enfermedad de Chagas, marcando el primer medicamento con la promesa de atacar con éxito y seguridad la infección parasitaria en más de 50 años.

Se espera que los ensayos clínicos en humanos del fármaco, un compuesto antiparasitario conocido como AN15368, comiencen en los próximos años.

«Soy muy optimista», dijo Rick Tarleton, autor correspondiente del estudio y profesor distinguido de la Asociación Atlética de la UGA en la Facultad de Artes y Ciencias de Franklin. «Creo que tiene muchas posibilidades de ser una solución real, no solo un sustituto de algo que funciona mejor que los medicamentos que tenemos actualmente».

El nuevo fármaco actúa atacando al parásito que causa la enfermedad, Trypanosoma cruzi, también conocido como T. cruzi.

Casi todas las personas infectadas con el parsito experimentan síntomas similares a los de la gripe, como fiebre, dolores de cabeza y vómitos. Sin embargo, después de que su respuesta inmunológica se activa, sus síntomas pueden desaparecer.

Pero para el 30% al 40% de los pacientes, la infección puede provocar un daño cardíaco grave que puede ser tanto debilitante como potencialmente mortal.

Nuevo fármaco es 100% efectivo para eliminar T. cruzi

Publicado en Nature Microbiology, el estudio encontró que el nuevo medicamento fue 100% efectivo para curar ratones, así como primates no humanos que fueron infectados naturalmente por el parásito en un centro de investigación en Texas. Los animales tampoco experimentaron efectos secundarios significativos por la exposición al fármaco.

En las últimas décadas, los candidatos a tratamientos anteriores pasaron directamente de infecciones experimentales en ratones a ensayos clínicos en humanos, donde no lograron curar la infección. La eficacia del nuevo fármaco en primates no humanos es un buen augurio de cómo funcionará en humanos.

«Tenemos algo que es lo más cercano a la eficacia posible en lo que es lo más cercano a un ser humano que podría ser, y no hay efectos secundarios. Eso realmente reduce el riesgo al entrar en humanos». ”, dijo Tarletton. «No lo hace a prueba de fallas, pero lo hace avanzar mucho más».

Los medicamentos actuales para tratar la infección por T. cruzi no son ideales

El T. cruzi es transportado por insectos chupadores de sangre conocidos como chinches besuconas. Los insectos se pueden encontrar en América del Norte, Central y del Sur.

Además de una mordedura desagradable, las criaturas portan el parásito T. cruzi, que se transmite a través de su materia fecal. Las víctimas pueden infectarse cuando, sin saberlo, se frotan los ojos, la nariz o una herida abierta con las heces del insecto.

La infección también puede transmitirse a través de trasplantes de órganos, de una persona embarazada a su feto oa través de alimentos contaminados. Sin embargo, las infecciones de estas vías son menos comunes.

Los medicamentos de referencia que se usan para tratar el Chagas no son terribles, dijo Tarleton, pero no son los ideales. Pueden tener algunos efectos secundarios graves y no son confiablemente efectivos, pero actualmente son la única opción de tratamiento.

Los pacientes también deben tomar los medicamentos durante dos meses. E incluso los efectos secundarios comunes pero leves, como dolor de cabeza o náuseas, desaparecen después de algunas semanas. Como resultado, aproximadamente una de cada cinco personas que reciben tratamiento para la enfermedad dejan de tomar sus medicamentos antes de que tengan la oportunidad de curar la infección.

«Además, tienen una eficacia variable y no es predecible», dijo Tarleton. «Creo que la mayoría de los médicos en América Latina tienen que decir : ‘Tenemos un medicamento. Te hará sentir mal, y dos meses después de que lo terminemos, realmente no podremos decirte si funcionó». O no.’

«Realmente no es un buen incentivo para tomar la medicación».

La enfermedad de Chagas es común en los países de América Latina

Decenas de millones de personas en las Américas están infectadas con el parásito que causa la enfermedad de Chagas. Pero no recibe mucha atención de los medios.

Es más común en los países de América Latina, particularmente en áreas de bajos ingresos donde la vivienda no es ideal. Algunos de los países con las tasas más altas de la enfermedad incluyen Bolivia, Venezuela, Argentina, Chile, México y Brasil.

En casas con techos de paja, paredes de adobe o protección inadecuada contra los elementos, las chinches prosperan, lo que aumenta la probabilidad de infección.

La enfermedad de Chagas representa un riesgo significativo para las mascotas

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman que alrededor de 300,000 personas infectadas con el parásito viven actualmente en los EE. UU. Pero debido a que la condición no es una gran amenaza en lugares con buenas opciones de vivienda, el tratamiento y la prevención de la enfermedad de Chagas no reciben muchos fondos para investigación.

Sin embargo, existe una creciente preocupación por la tasa de infección por T. cruzi entre las mascotas al aire libre en los EE. UU. Los perros de trabajo y otras mascotas que pasan largos períodos de tiempo al aire libre contraen el parásito a un ritmo alarmante.

«Hay áreas donde las tasas de infección son del 20% al 30% de nuevas infecciones por año», dijo Tarleton. «Esas tienden a ser infecciones graves en las que los perros mueren o desarrollan una enfermedad que los incapacita para trabajar».

Tarleton espera asociarse con compañías farmacéuticas veterinarias en el futuro para crear un medicamento para tratar la infección en mascotas como un medio para financiar diagnósticos y compras de medicamentos en América Latina.

Para el presente estudio, Tarleton se asoció con colegas de Anacor Pharmaceuticals, Texas A&M University, University of Texas, University of Kansas y Pfizer. Angel Padilla, Wei Wang, Dylan Orr, Brooke White, Arlene George y Huifeng Shen del Centro de Enfermedades Globales Tropicales y Emergentes de la UGA y el Departamento de Biología Celular son coautores del artículo.