EE. UU. podría haber superado la montaña de la inflación, pero si la historia sirve de algo, el camino de regreso a la normalidad será largo y traicionero.

Los precios han estado subiendo a un ritmo más rápido de lo habitual durante un año y medio. Los enredos en la cadena de suministro, las tensiones geopolíticas y la demanda extraordinaria de los estadounidenses llevaron a las empresas a aumentar los precios y elevar la inflación al ritmo más rápido desde 1981.

A pesar de tener cuatro décadas, la inflación de principios de la década de 1980 enseña muchas lecciones sobre lo que nos deparan los próximos meses. El principal de ellos: el regreso al crecimiento normal de los precios aún traerá algunos problemas económicos.

Después de enfatizar durante meses que la inflación de la era de la pandemia era «transitoria», la Reserva Federal intervino para enfriar el aumento a principios de 2022 elevando rápidamente las tasas de interés para desacelerar la economía.

El progreso, hasta ahora, ha sido alentador. La tasa de inflación interanual se desaceleró en julio al 8,5 %, según el Índice de Precios al Consumidor, ofreciendo a los estadounidenses la primera señal de que lo peor del aumento de precios había quedado atrás. Los precios de la gasolina, los vehículos y las materias primas continuaron cayendo durante agosto, lo que indica que el próximo dato del IPC será aún más bajo.

Los formuladores de políticas esperan en general que la inflación se desacelere de aquí en adelante. Las proyecciones de la Reserva Federal prevén que la inflación disminuya a un ritmo interanual del 5,2 % hasta diciembre y que llegue justo por encima de su objetivo del 2 % a fines del próximo año.

Si los pronósticos se cumplen, el enfriamiento de la inflación durará 17 meses, la misma cantidad de tiempo que tardó el crecimiento de los precios en alcanzar su punto máximo. Sin embargo, los precedentes sugieren que la recuperación no estará exenta de trampas. La racha inflacionaria de la década de 1970 y principios de la de 1980 fue la última vez que los estadounidenses sufrieron aumentos de precios tan devastadores, y la incomodidad que sintieron durante ese enfriamiento insinúa lo que experimentarán los hogares durante el próximo año y medio.

«Hemos superado la etapa histérica y ahora tenemos que vivir con ella». director de estudios minoristas de la Escuela de Negocios de Columbia. «Es lo que hemos tenido que hacer, y lo hemos hecho con éxito, en el pasado».

Prepárate para el ‘dolor’ en el camino a la normalidad

El presidente de la Fed, Jerome Powell, lo expresó claramente en sus comentarios del 26 de agosto : el enfriamiento va a doler.

«Si bien las tasas de interés más altas, el crecimiento más lento y las condiciones del mercado laboral más suaves reducirán la inflación, también traerán algo de dolor a los hogares y las empresas», dijo. «Pero el hecho de no restaurar la estabilidad de precios significaría un dolor mucho mayor».

El pronóstico, incluido en el discurso anual de Powell en el simposio de la Fed en Jackson Hole, Wyoming, resume el incómodo lugar en el que se encuentra el banco central. Las tasas de interés más altas son el arma de la Fed para combatir la inflación, pero uno no puede subir las tasas sin algunas compensaciones serias.

El mercado laboral sentirá la peor parte. Los datos publicados el martes mostraron que las vacantes aún superan a los trabajadores disponibles en dos a uno, extendiendo una tendencia de meses de desequilibrio extremo en el mercado laboral. «Es muy probable que haya cierto debilitamiento» en las condiciones de la fuerza laboral, dijo Powell, ya que esa brecha entre la oferta y la demanda de los trabajadores mantiene alta la inflación.

A principios de la década de 1980 se produjeron despidos masivos y disminuciones en las contrataciones cuando la Reserva Federal, entonces presidida por Paul Volcker, elevó agresivamente las tasas y frenó la economía. La tasa de desempleo casi se duplicó del 5,6 % al 10,8 % entre 1979 y 1982, dando una pista de lo que podría suceder cuando el banco central vuelva a combatir la inflación por las nubes.

El ejemplo de Volcker sugiere que recibir el impacto del empleo antes es mejor que esperar, dijo Powell. El enfriamiento de la inflación de principios de la década de 1980 siguió a varios intentos más modestos de frenar el crecimiento de los precios durante la década de 1970, y ese retraso requirió que la Reserva Federal elevara las tasas a niveles récord, y desencadenara una recesión, para finalmente vencer la inflación. Powell indicó que su objetivo es «evitar ese resultado actuando con determinación ahora», pero algunos daños en el mercado laboral son inevitables.

«Hasta que empecemos a ver algunas pérdidas de empleo significativas, será muy difícil enfriar el mercado laboral». profesor de finanzas en la Universidad de California Irvine.

La tasa de inflación está cayendo, pero algunos precios siguen subiendo

El informe de inflación de julio que muestra que la inflación se está desacelerando fue alentador, pero eso no significa que los estadounidenses estén a punto de ser golpeados por un aluvión de descuentos.

Una tasa de inflación más lenta, lo que significa una desaceleración en los aumentos de precios en muchos artículos, es una buena noticia, pero solo unos pocos artículos en la canasta del IPC realmente se abarataron ese mes. Los precios de los alimentos, la electricidad, los vehículos nuevos, la atención médica y la vivienda aumentaron durante julio, y fue principalmente una gran caída en los precios de la gasolina lo que hizo que la tasa general bajara.

Es probable que los próximos 17 meses sean similares. Históricamente, la inflación es más volátil para los precios de los alimentos y la energía, mientras que los precios de los productos manufacturados y envasados ​​tienden a aumentar a un ritmo constante, aunque generalmente más lento.

La reciente desaceleración del IPC reflejó la caída que ocurrió cuando se calmó la crisis del petróleo de la década de 1970. Pero así como algunos artículos siguieron encareciéndose durante la década de 1980, algunos bienes y servicios no tendrán ningún descuento en los próximos meses.

«Las cosas se vuelven más baratas en la bomba y en algunas partes de la tienda de comestibles, pero las reducciones de precios no se generalizan», dijo Cohen de Columbia.

Las tasas más altas también harán que algunas compras a gran escala sean menos asequibles. Las subidas de tipos de la Fed han hecho que las hipotecas, los préstamos y las deudas de tarjetas de crédito sean significativamente más caras que a finales del año pasado.

El mercado de la vivienda en particular estará en un lugar complicado. El crecimiento de los precios se desaceleró ampliamente durante el verano a medida que se evaporaba la demanda de los compradores. Sin embargo, incluso si los precios de las viviendas comienzan a disminuir (ya lo han hecho en algunas ciudades), las tasas hipotecarias más altas presentan un nuevo obstáculo para los posibles compradores. Los compradores que buscan una oferta ya tienen que pagar una factura mucho mayor por el pago mensual de su hipoteca, lo que compensa cualquier beneficio que provenga de la caída de los precios de las viviendas.

Las noticias no son del todo malas. A pesar de que la inflación debe caer desde los máximos de cuatro décadas, la tendencia a la baja debería ser más rápida que la observada después de principios de la década de 1980. La demografía es parcialmente agradecida, dijo Schwarz. La ola de formación de hogares cuando la generación Baby Boomer entró en sus mejores años de trabajo y crianza familiar a principios de la década de 1980 estimuló una demanda masiva en un momento en que la economía necesitaba menos gastos. La población actual está envejeciendo, y eso permitirá que la inflación «se enfríe mucho más rápido que en la década de 1980», dijo Schwarz.

La naturaleza inusual de la economía pandémica y su recuperación también podrían echar una mano. La inflación se disparó más en 2021 «más rápido de lo que la mayoría predijo», impulsada por una reapertura nacional, un estímulo récord y una demanda acumulada de meses de cierre, dijo Cohen. Eso ahora está funcionando en la dirección opuesta. Siempre que EE. UU. pueda evitar conmociones como una nueva variante del virus o inconvenientes en el comercio mundial, la naturaleza acelerada de los cambios económicos de la era de la pandemia podría ser una bendición en los próximos meses, dijo el profesor.

«La velocidad del cambio es mayor que la observada en el pasado», agregó Cohen. «Esas fueron malas noticias hace tres meses, pero buenas noticias hoy. Ahora veamos si duran».