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Colgar trozos de pollo crudo en los árboles es una actividad inusual, incluso para los científicos. Pero los investigadores que recorrieron en bicicleta los bosques tropicales de Costa Rica, ensartando carne de ave a lo largo de las ramas en abril de 2019, perseguían un insecto inusual : abejas que comen carne en descomposición o carroña.

Lentamente, durante los siguientes cinco días, grandes abejas con patas largas y colgantes acudieron en tropel al cebo. Se arrastraron sobre los pliegues de pollo crudo, utilizando dientes especiales para cortar trozos de carne. Recolectaron la carne en pequeñas canastas sobre sus patas traseras, donde otras abejas recolectan polen, o se tragaron la carne para almacenarla en sus estómagos.

Las abejas se estaban preparando para llevar el pollo de regreso a sus colmenas, donde encerrarían los trozos de carne en vainas, los dejarían allí durante dos semanas y luego se los darían de comer a sus bebés. Los científicos no están seguros de qué sucede dentro de las vainas durante esas dos semanas, o cómo afecta a la carne. Los adultos no necesitan comer proteínas. Sobreviven con néctar.

Las abejas con canastas con patas también recolectan polen para sus bebés. Pero tres especies, de más de 20,000 especies de abejas conocidas, alimentan a sus larvas con una dieta completamente basada en carroña. Se llaman «abejas buitre».

Estas abejas están «súper locas en muchos niveles diferentes». estudiante de doctorado en entomología en la Universidad de California, Riverside (UCR).

«La forma más fácil de pensar en las abejas es que son avispas vegetarianas. Evolucionaron de las avispas. Literalmente, lo que las diferencia de las avispas ha sido que son vegetarianas», dijo Maccaro. «Así que esto es realmente sorprendente».

Sin embargo, incluso las avispas comen carne recién sacrificada. La carne podrida puede ser un campo minado de enfermedades, ya que los microbios se apoderan del cuerpo y libran una «guerra microbiana», produciendo poderosas toxinas mientras compiten por la carne. Algunas de las bacterias en sí, como la salmonela, pueden ser mortales.

«El ambiente en un cadáver es realmente tóxico», dijo Maccaro. «Eso es algo muy importante que superar para poder comer».

Es por eso que los colegas de Maccaro buscaban y capturaban a estas abejas misteriosas, para estudiar los microbios en sus entrañas y aprender cómo pueden comer carroña. Efectivamente, los investigadores descubrieron que las tripas de las abejas buitres pueden parecerse más a los buitres o hienas reales que a sus parientes recolectores de polen. Publicaron sus hallazgos en mBio, la revista de la Sociedad Estadounidense de Microbiólogos, en noviembre de 2021.

«Las cosas raras del mundo son donde se pueden encontrar muchos descubrimientos interesantes», dijo en un comunicado de prensa Quinn McFrederick, entomólogo de la UCR que dirigió la investigación. «Hay mucha información sobre los resultados de la selección natural».

Las bacterias intestinales pueden ayudar a las abejas buitres a combatir los patógenos en la carne podrida

Un comité de buitres se reúne para hurgar en Ol Pejeta Conservancy en Kenia, el 3 de octubre de 2020. Edwin Waita/

El cebo de pollo atrajo a una gran variedad de abejas: una especie que solo recolecta carne y varias que recolectan tanto carne como polen.

Por separado, los investigadores también capturaron algunas abejas que solo se alimentan de polen. Eso les permitió comparar las entrañas de abejas carnívoras, omnívoras y vegetarianas.

Los microbios en esos intestinos eran bastante diferentes. Las abejas buitre tenían muchas bacterias productoras de ácido como los lactobacillus, lo que probablemente creaba un intestino mucho más ácido que sus primos comedores de polen. Eso podría ayudarlos a combatir las toxinas que se forman en la carne podrida.

«Estas bacterias son similares a las que se encuentran en los buitres reales, así como en las hienas y otros carroñeros, presumiblemente para ayudar a protegerlos de los patógenos que aparecen en la carroña», dijo McFrederick en el comunicado de prensa.

Los buitres y las hienas producen gran parte del ácido de sus intestinos por sí mismos, en lugar de depender de los microbios. Pero la dependencia de las abejas buitres de las bacterias no es una sorpresa para Maccaro. Muchos tipos de abejas usan microbios para revestir sus intestinos, protegerlos de los parásitos y descomponer su comida.

«Ya podemos ver que el microbioma es súper importante para las abejas para todas estas funciones básicas que por lo general, lo hacemos nosotros mismos”, dijo Maccaro. “Así que este es otro caso, en el que están usando su microbioma para crear este ambiente ácido en lugar de hacerlo ellos mismos”.

Maccaro y sus colegas esperan recolectar abejas en la Guayana Francesa a continuación, donde pueden encontrar dos de las tres especies de abejas que solo recolectan carroña. Quieren estudiar qué sucede en las vainas donde las abejas buitres almacenan carne antes de dársela a sus larvas.

“Los almacenan y los sellan y no los tocan durante dos semanas, y luego pueden comer la carne”, dijo Maccaro. «Tenemos mucha curiosidad por lo que está pasando».

Esta historia ha sido actualizada. Fue publicado originalmente el 24 de noviembre de 2021.