Muchas personas suelen consumir alimentos enriquecidos con fibra para promover la pérdida de peso y prevenir enfermedades crónicas como la diabetes y el cáncer.

Sin embargo, en algunas personas, particularmente aquellas con una deformidad vascular silenciosa, el consumo de fibra altamente refinada puede aumentar el riesgo de cáncer de hígado, según ha descubierto una nueva investigación de la Universidad de Toledo.

El descubrimiento, detallado en un artículo publicado en la revista Gastroenterology, se basa en la creciente área de experiencia en investigación de UToledo de que nuestro intestino juega un papel subestimado en el origen de la enfermedad.

«Hemos trabajado durante mucho tiempo en esta idea de que todas las enfermedades comienzan en el intestino», dijo el Dr. Matam Vijay-Kumar, profesor del Departamento de Fisiología y Farmacología de la Facultad de Medicina y Ciencias de la Vida y autor principal del artículo.. «Este estudio es un avance notable de ese concepto. También proporciona pistas que pueden ayudar a identificar a las personas con un mayor riesgo de cáncer de hígado y potencialmente permitirnos reducir ese riesgo con simples modificaciones en la dieta».

Investigación en expansión

Hace cuatro años, el equipo de Vijay-Kumar publicó un artículo importante en la revista Cell que encontró que un alto porcentaje de ratones con defectos en el sistema inmunológico desarrollaron cáncer de hígado después de ser alimentados con una dieta fortificada con inulina.

Una fibra fermentable refinada de origen vegetal, la inulina está disponible en los supermercados como un prebiótico que promueve la salud. También es un ingrediente común de los alimentos procesados.

Si bien la inulina promueve la salud metabólica en la mayoría de los que la consumen, Vijay-Kumar y sus colegas descubrieron que aproximadamente uno de cada 10 ratones de laboratorio aparentemente sanos desarrollaron cáncer de hígado después del consumo de la dieta que contenía inulina.

«Eso fue muy sorprendente, dada la poca frecuencia con la que se observa cáncer de hígado en ratones», dijo Vijay-Kumar, quien también es directora del Consorcio de Microbiomas de UToledo. «Los hallazgos plantearon preguntas reales sobre los riesgos potenciales de ciertas fibras refinadas, pero solo ahora entendemos por qué los ratones estaban desarrollando un cáncer tan agresivo».

El nuevo estudio ofrece una explicación clara y puede tener implicaciones que van más allá de los animales de laboratorio.

Un eslabón perdido

A medida que el equipo avanzaba en su investigación, los investigadores descubrieron que todos los ratones que desarrollaron tumores malignos tenían altas concentraciones de ácidos biliares en la sangre causadas por un defecto congénito previamente desapercibido llamado derivación portosistémica.

Normalmente, la sangre que sale de los intestinos va al hígado donde se filtra antes de regresar al resto del cuerpo. Cuando hay una derivación portosistémica, la sangre del intestino se desvía del hígado y regresa al suministro de sangre general del cuerpo.

El defecto vascular también permite que el hígado sintetice continuamente ácidos biliares. Esos ácidos biliares eventualmente se derraman y entran en circulación en lugar de ir al intestino.

La sangre que se desvía del hígado contiene altos niveles de productos microbianos que pueden estimular el sistema inmunológico y causar inflamación.

Para controlar esa inflamación, que puede ser dañina para el hígado, los ratones reaccionan desarrollando una respuesta antiinflamatoria compensatoria que amortigua la respuesta inmune y reduce su capacidad para detectar y matar las células cancerosas.

Si bien todos los ratones con exceso de ácidos biliares en la sangre estaban predispuestos a la lesión hepática, solo los alimentados con inulina progresaron a carcinoma hepatocelular, un cáncer de hígado primario mortal.

Sorprendentemente, el 100% de los ratones con altos niveles de ácidos biliares en la sangre desarrollaron cáncer cuando se les alimentó con inulina. Ninguno de los ratones con bajos niveles de ácidos biliares desarrolló cáncer cuando se les alimentó con la misma dieta.

«La inulina en la dieta es buena para controlar la inflamación, pero puede subvertirse y causar inmunosupresión, lo que no es bueno para el hígado», dijo el Dr. Beng San Yeoh, becario postdoctoral y primer autor del nuevo artículo.

La Dra. Bina Joe, profesora universitaria distinguida y directora del Departamento de Fisiología y Farmacología, y coautora del estudio, dijo que la publicación de alto impacto demuestra la investigación pionera que se está realizando en UToledo.

«El papel del intestino y las bacterias intestinales en la salud y la enfermedad es un área de investigación interesante e importante, y nuestro equipo está proporcionando nuevos conocimientos sobre la vanguardia de este campo», dijo.

Trascendencia

Más allá del laboratorio, la investigación de UToledo podría proporcionar información que podría ayudar a los médicos a identificar a las personas que tienen un mayor riesgo de cáncer de hígado años antes de que se formen tumores.

Las derivaciones portosistémicas en humanos son relativamente raras: la incidencia documentada es de solo una de cada 30 000 personas al nacer. Sin embargo, dado que generalmente no causan síntomas perceptibles, la verdadera incidencia puede ser muchas veces mayor. La derivación portosistémica también se desarrolla comúnmente después de la cirrosis hepática.

Con la teoría de que los niveles altos de ácidos biliares podrían servir como un marcador viable del riesgo de cáncer de hígado, el equipo de Vijay-Kumar analizó los niveles de ácidos biliares en muestras de suero recolectadas entre 1985 y 1988 como parte de un estudio de prevención del cáncer a gran escala.

En los 224 hombres que desarrollaron cáncer de hígado, sus niveles basales de ácidos biliares en sangre eran el doble que los hombres que no desarrollaron cáncer de hígado. Un análisis estadístico también encontró que las personas con los niveles más altos de ácidos biliares en la sangre tenían un aumento de más de cuatro veces en el riesgo de cáncer de hígado.

El equipo de investigación también buscó examinar la relación entre el consumo de fibra, los niveles de ácidos biliares y el cáncer de hígado en humanos.

Si bien los estudios epidemiológicos existentes no diferencian entre la fibra soluble y la no soluble, los investigadores podrían analizar el consumo de fibra junto con los ácidos biliares en sangre.

Hay dos tipos básicos de fibra dietética natural, soluble e insoluble. Las bacterias intestinales fermentan las fibras solubles en ácidos grasos de cadena corta. Las fibras insolubles pasan a través del sistema digestivo sin cambios.

Curiosamente, los investigadores encontraron que un alto consumo de fibra total redujo el riesgo de cáncer de hígado en un 29 % en aquellos cuyos niveles séricos de ácidos biliares se encontraban en el cuartil más bajo de su muestra.

Sin embargo, en los hombres cuyos niveles de ácidos biliares en la sangre los colocaron en el cuarto superior de la muestra, la ingesta alta de fibra confirió un aumento del 40% en el riesgo de cáncer de hígado.

En conjunto, Yeoh y Vijay-Kumar dicen que los hallazgos sugieren tanto la necesidad de realizar pruebas regulares del nivel de ácidos biliares en la sangre como un enfoque cauteloso para la ingesta de fibra en personas que saben que tienen niveles de ácidos biliares en la sangre más altos de lo normal.

«Los ácidos biliares séricos se pueden medir mediante un simple análisis de sangre desarrollado hace más de 50 años. Sin embargo, la prueba generalmente solo se realiza en algunas mujeres embarazadas», dijo Vijay-Kumar. «Según nuestros hallazgos, creemos que este simple análisis de sangre debe incorporarse a las mediciones de detección que se realizan de forma rutinaria para controlar la salud».

Y aunque los investigadores no argumentan ampliamente en contra de los beneficios de la fibra para promover la salud, están instando a prestar atención a qué tipo de fibra comen ciertas personas, lo que subraya la importancia de una nutrición personalizada.

«Todas las fibras no son iguales, y todas las fibras no son universalmente beneficiosas para todos. Las personas con problemas hepáticos asociados con un aumento de los ácidos biliares deben tener cuidado con la fibra refinada y fermentable», dijo Yeoh. «Si tiene un hígado permeable, debe tener cuidado con lo que come, porque lo que come se manejará de una manera diferente».