Los adolescentes se vuelven más exploratorios en sus comportamientos con la edad, y es cada vez más probable que visiten nuevos lugares con el tiempo, encuentra un nuevo estudio. Sus resultados también muestran que una mayor exploración se asocia con un mayor bienestar psicológico y redes sociales más grandes.

En particular, los investigadores también descubrieron que los adolescentes que exploraron ms sus entornos naturales también informaron una mayor cantidad de comportamientos de riesgo.

«Si bien la toma de riesgos de los adolescentes suele verse como un comportamiento problemático, descubrimos que una mayor exploración también estaba relacionada con una mayor conectividad social y bienestar emocional», dice Catherine Hartley, profesora asociada en el Departamento de Psicología de la Universidad de Nueva York y autora principal. del estudio, que aparece en la revista Psychological Science. «Esto sugiere que la toma de riesgos puede tener una función adaptativa durante la adolescencia».

Anteriormente, Hartley y Aaron Heller de la Universidad de Miami informaron que las experiencias nuevas y diversas están vinculadas a una mayor felicidad y que esta relación está asociada con una mayor correlación de la actividad cerebral. Esos hallazgos, que aparecieron en la revista Nature Neuroscience, mostraron una conexión entre nuestro entorno físico diario y nuestra sensación de bienestar.

En el nuevo trabajo de Ciencias Psicológicas, Hartley, Heller y la estudiante de doctorado de la UCLA, Natalie Saragosa-Harris, buscaron comprender mejor la exploración de los entornos por parte de los adolescentes y adultos jóvenes, cómo se relaciona con los comportamientos que tendemos a ver como «riesgosos» y qué el significado psicológico de estos comportamientos podría ser.

Estudios anteriores han sugerido que, en comparación con los niños y los adultos mayores, los adolescentes y los adultos jóvenes tienden a involucrarse en conductas más exploratorias y de búsqueda de novedades, ya sea probando nuevos pasatiempos, probando nuevos grupos de amigos o visitando nuevos lugares.

Sin embargo, la mayoría de los estudios de conductas exploratorias de los adolescentes se han basado en el autoinforme o en la conducta en entornos de laboratorio controlados, lo que deja abierta la pregunta de si la mayor exploración de los adolescentes es evidente en el mundo real, cuando los participantes se encuentran en entornos cotidianos naturales.

Para capturar mejor estos fenómenos, los científicos midieron la vida cotidiana de 58 adolescentes y adultos (de 13 a 27 años) en la ciudad de Nueva York, utilizando el seguimiento por GPS para medir la frecuencia con la que los participantes visitaron lugares nuevos en el transcurso de tres meses. A partir de estas medidas, pudieron capturar la exploración diaria basada en el movimiento. Con base en estos datos de GPS y el autoinforme, los investigadores encontraron varios patrones notables:

  • Hubo una asociación entre la exploración diaria y la edad, con personas cercanas a la transición a la edad adulta legal (de 18 a 21 años) que exhibieron los niveles de exploración más altos.
  • Independientemente de la edad, las personas reportaron mejores estados de ánimo en los días en que exploraron más, lo que respalda la idea de que la exploración está relacionada con el bienestar psicológico.
  • Las personas que tenían niveles promedio más altos de exploración también reportaron redes sociales más grandes, medidas por la cantidad de individuos únicos con los que los sujetos interactuaron a través de llamadas telefónicas y plataformas de mensajería directa.
  • Los adolescentes que exploraron más sus entornos naturales también informaron una mayor cantidad de conductas de riesgo (p. ej. apuestas, consumo excesivo de alcohol, uso de drogas ilícitas, etc.), una asociación que no es evidente en los adultos.

«Estos hallazgos apuntan a un papel importante para la exploración en el mantenimiento del bienestar de los adolescentes y el establecimiento de la conectividad social», observa Hartley. «Y si bien los comportamientos de riesgo sin duda plantean desafíos, es importante una cantidad saludable de exploración, particularmente a medida que las personas se vuelven adultas, obtienen independencia y forman sus identidades».

Los otros autores del artículo incluyen a Alexandra Cohen de la Universidad de Nueva York y Travis Reneau y William Villano de la Universidad de Miami.

Esta investigación fue apoyada por un Premio de Desarrollo Profesional Temprano de la Facultad de la Fundación Nacional de Ciencias (BCS-1654393).