Los delfines nariz de botella machos forman la red de alianza multinivel más grande conocida fuera de los humanos, según ha demostrado un equipo internacional dirigido por investigadores de la Universidad de Bristol. Estas relaciones cooperativas entre grupos aumentan el acceso de los hombres a un recurso en disputa.

Los científicos, con colegas de la Universidad de Zúrich y la Universidad de Massachusetts, analizaron datos de asociación y consorcio para modelar la estructura de alianzas entre 121 delfines nariz de botella machos adultos del Indo-Pacífico en Shark Bay en Australia Occidental. Sus hallazgos han sido publicados hoy en The Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Los delfines machos en Shark Bay forman alianzas de primer orden de dos o tres machos para buscar cooperativamente consorcios con hembras individuales. Las alianzas de segundo orden de cuatro a 14 machos no emparentados compiten con otras alianzas por el acceso a las hembras delfín y las alianzas de tercer orden ocurren entre alianzas de segundo orden que cooperan.

La coautora principal, la Dra. Stephanie King, profesora asociada de la Facultad de Ciencias Biológicas de Bristol, explicó : «La cooperación entre aliados está muy extendida en las sociedades humanas y es uno de los sellos distintivos de nuestro éxito. Nuestra capacidad para construir relaciones estratégicas y cooperativas en múltiples niveles sociales, como alianzas comerciales o militares, tanto a nivel nacional como internacional, alguna vez se pensó que era exclusivo de nuestra especie.

«No solo hemos demostrado que los delfines nariz de botella machos forman la red de alianzas multinivel más grande conocida fuera de los humanos, sino que las relaciones cooperativas entre grupos, en lugar de simplemente el tamaño de la alianza, permiten a los machos pasar más tiempo con las hembras, lo que aumenta su éxito reproductivo».

El Dr. Simon Allen, profesor titular de la Facultad de Ciencias Biológicas de Bristol, que contribuyó al estudio, dijo : «Demostramos que la duración durante la cual estos equipos de delfines machos se juntan con hembras depende de estar bien conectado con aliados de tercer orden, es decir , los lazos sociales entre alianzas conducen a beneficios a largo plazo para estos machos».

Se pensaba que la cooperación intergrupal en humanos era única y dependía de otras dos características que distinguen a los humanos de nuestro ancestro común con los chimpancés, la evolución de los lazos de pareja y el cuidado de los padres por parte de los machos. «Sin embargo, nuestros resultados muestran que las alianzas intergrupales pueden surgir sin estas características, a partir de un sistema social y de apareamiento más parecido al de los chimpancés», señaló Richard Connor, profesor emérito de la Universidad de Massachusetts y ahora afiliado a la Universidad Internacional de Florida, quien codirigió el estudio con el Dr. King.

La publicación de la importancia del tercer nivel o alianzas intergrupales en delfines en 2022 tiene un significado especial ya que el equipo celebra el 40 aniversario del inicio de la investigación de delfines de Shark Bay en 1982 y el 30 aniversario de la publicación en 1992 de su descubrimiento de dos niveles. de formación de alianzas masculinas, también publicado en The Proceedings of the National Academy of Sciences.

El profesor Dr. Michael Krützen, autor del estudio y director del Instituto de Antropología de la Universidad de Zúrich, añadió; «Es raro que un departamento de antropología lleve a cabo una investigación que no sea con primates, pero nuestro estudio muestra que se pueden obtener conocimientos importantes sobre la evolución de las características que antes se pensaba que eran exclusivamente humanas al examinar otros taxones altamente sociales y de cerebro grande».

El Dr. King concluyó : «Nuestro trabajo destaca que las sociedades de delfines, así como las de primates no humanos, son sistemas modelo valiosos para comprender la evolución social y cognitiva humana».