El Saturno V llevó al hombre a la luna y sigue siendo el cohete más poderoso que se ha puesto en órbita con éxito. Captura la imaginación, pero a veces, puede capturar demasiada imaginación. Abundantes afirmaciones en Internet sobre el poder acústico del cohete sugieren que derritió concreto y prendió fuego a la hierba a más de una milla de distancia.

Tales ideas son innegablemente falsas. En The Journal of the Acoustical Society of America, publicado en nombre de Acoustical Society of America por AIP Publishing, investigadores de la Universidad Brigham Young utilizaron un modelo basado en la física para estimar los niveles acústicos de Saturno V. Obtuvieron un valor de 203 decibelios, que coincidía con los datos muy limitados de la década de 1960.

Para poner ese número en perspectiva, los motores a reacción comerciales oscilan entre 120 y 160 decibelios.

«Los decibeles son logarítmicos, por lo que cada 10 decibeles es un aumento de orden de magnitud», dijo el autor Kent L. Gee, de BYU. «Ciento setenta decibelios equivaldrían a 10 motores de avión. ¡Doscientos serían 10.000 motores !»

Si bien el Saturn V era extremadamente ruidoso, ese tipo de potencia no es lo suficientemente cerca como para derretir concreto o iniciar incendios en la hierba. Si los informes sobre estos fenómenos son ciertos, es probable que se deban al calentamiento por radiación a través de la pluma o los escombros.

Parte del malentendido proviene de confundir la potencia del sonido con la presión del sonido. El primero es como la potencia de una bombilla. Este último es como el brillo de la misma bombilla : depende de la distancia a la que te encuentres. Los errores en los cálculos, los cambios en el sistema de referencia de decibelios y la propagación de información errónea también han dado lugar a errores compuestos.

«El Saturno V ha adquirido este tipo de estatus legendario y apócrifo», dijo Gee. «Sentimos que, como parte de la edición especial de JASA sobre Educación en Acústica, era una oportunidad para corregir la información errónea sobre este vehículo».

El lanzamiento del Artemis 1 del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA está programado para el otoño de este año, cuando enviará a los humanos de regreso a la luna y superará al Saturno V en términos de potencia y ruido. Los investigadores han utilizado su marco para predecir los niveles de sonido de SLS y planean realizar mediciones acústicas en su lanzamiento para ayudar a refinar aún más las predicciones.

El equipo también proporcionó herramientas educativas, como problemas de tarea, para compartir sus hallazgos con las aulas de física de nivel universitario. Esperan que la historia de este cohete muestre la importancia de examinar críticamente los datos y las discusiones científicas en línea.