Brennen Leigh estaba visitando Nashville hace aproximadamente una década cuando el compositor criado en Minnesota entró en Robert’s Western World, un honky-tonk con luces de neón en el distrito de entretenimiento de Lower Broadway en rápida evolución de Nashville. Dentro de Robert’s, sin embargo, el tiempo se detuvo. Sándwiches fritos de mortadela chisporroteaban en la superficie plana, latas de Pabst Blue Ribbon se alineaban en la barra y música country vibrante llenaba la estrecha sala.

“La banda estaba tocando Marty Robbins y el country clásico que realmente me gustaba”, dice Leigh. “Pensé, ‘Bueno, esto es el cielo’”.

Poco ha cambiado en Robert’s desde entonces. Ubicado en medio de un mar de autobuses de fiesta, clubes nocturnos con la marca de estrellas contemporáneas como Jason Aldean y Florida Georgia Line, y bandas de covers que tocan «Don’t Stop Believin'» de Journey, Robert’s Western World sirve como un símbolo obstinado de la historia y el tradicionalismo en una ciudad. eso se ha definido por un desarrollo agresivo. Joshua Hedley, quien se ha desempeñado constantemente en Robert’s durante 17 años, dice que la gente viene al club por esa confiabilidad. “Saben lo que van a conseguir”, dice. “Van a tener la vieja Nashville, una verdadera experiencia de honky-tonk”.

“Robert’s Rhinestone Western Wear” abrió alrededor de 1992 como una tienda de botas y ropa (las botas todavía cubren las paredes hoy en día), pero la tienda se transformó gradualmente en un lugar de música que fomentó bandas de música country influyentes como BR5-49. Cuando el actual propietario, Jesse Lee Jones, asumió el cargo en 1999, el bar había consolidado su estatus como refugio del honky tonk. Es el tipo de lugar al que peregrinas.

Robert’s abrió por primera vez como una tienda de botas y ropa. Cortesía de Robert’s Western World

Emily Ann Jones, gerente general de Robert y esposa de Jones, preside cuidadosamente la visión conservacionista de su esposo. Cuando un representante de alimentos trató de actualizar el ketchup del bar a una nueva marca de moda, se quedó horrorizada. “Yo estaba como, ‘Oh no, ¿qué es esto?’”, dice Emily. «¡No podemos hacer ketchup elegante, somos de Robert !»

También recibe y rechaza regularmente ofertas para abrir nuevas ubicaciones: en Texas, Las Vegas, en el aeropuerto de Nashville. Según Jones, cualquier retoño no puede llamarse Robert’s Western World. “Solo hay un original”, dice ella.

Esa reputación única es la razón por la cual las estrellas de rock como Sting y Joe Walsh hacen un punto para aparecer cuando están en la ciudad. Pero es la sólida rotación de músicos de clase mundial del bar, desde Hedley y Leigh hasta Sarah Gayle Meech y el grupo de larga duración Brazilbilly de Jones, lo que mantiene el corazón de Robert’s latiendo, incluso cuando la gentrificación borra parte de la historia musical de Nashville.

“Todos estos lugares legendarios van a ser forzados a desaparecer”, dice Hedley, quien rindió tributo a Robert’s presionando su nuevo álbum Neon Blue en vinilo color Bolonia. “Jesse nunca va a permitir que eso le suceda a Robert’s. Es bueno saber que siempre va a estar ahí”.