La dermatitis cercarial, también conocida como picazón del nadador o picazón del excavador de almejas, es causada por las larvas de trematodos sanguíneos que son parásitos de aves o mamíferos. Cuando estas larvas, llamadas cercarias, penetran en la piel humana, desencadenan una reacción alérgica en 10 a 15 horas que tarda aproximadamente una semana en sanar. Incapaces de madurar hasta convertirse en adultos, las larvas mueren en la piel. La gravedad de un brote depende de cómo los humanos y las aves o los mamíferos entran en contacto con el medio ambiente acuático, pero es más probable que se vean afectadas las personas que realizan actividades acuáticas, como agricultores, pescadores y trabajadores agrícolas.

Entre agosto y octubre de 2020, se produjo un brote de dermatitis por cercarias con 359 casos confirmados en el distrito de Chana, provincia de Songkhla, sur de Tailandia. Afectó principalmente a los productores de arroz de la zona, que estaban ocupados con el cultivo durante la temporada de lluvias. Tras una breve investigación, se confirmó mediante biopsia de piel que tres casos de pacientes eran infecciones por cercarias (Oficina de Epidemiología, Departamento de Control de Enfermedades, Ministerio de Salud Pública, Tailandia).

«El estudio del huésped intermedio y el huésped definitivo en el área del brote es importante para el programa de control de la enfermedad transmitida por caracoles», argumentan los investigadores en su artículo de investigación, que se publicó en la revista científica de acceso abierto Evolutionary Systematics.

Tras estudiar seis especies de caracoles de la zona, descubrieron que dos estaban infectadas, cada una con tres especies diferentes de platelmintos. El brote de dermatitis por cercarias se debió a parásitos de rumiantes, como el trematodo sanguíneo Schistosoma indicum, que a menudo utiliza animales domésticos como huésped.

«Los trematodos que infectan a los rumiantes, a saber, S. indicum y S. spindale, causan una esquistosomiasis hepatointestinal que reduce la producción de leche», explican los autores. «Esta aparición de S. indicum y S. spindale implica la propagación de la duela sanguínea del ganado cercariae en ambientes acuáticos».

«Además, estas especies del grupo S. indicum causan principalmente dermatitis por cercarias en humanos, lo que se ha convertido en un importante problema de salud pública para las personas que viven en regiones endémicas».

«En el sur de la India y el sudeste de Asia, donde se ha informado que S. indicum y S. spindale están muy extendidos, causaron una gran patología y mortalidad en el ganado, lo que generó problemas socioeconómicos y de bienestar, predominantemente entre los agricultores pobres de subsistencia y sus familias. «

Algunas de las otras especies de gusanos que encontraron parasitaban los intestinos de peces, mamíferos o aves, mientras que otras causaban anemia e incluso la muerte en animales rumiantes.

«Los resultados de este estudio proporcionarán información sobre las especies de parásitos que causan la dermatitis cercarial y pueden mejorar nuestra comprensión de los problemas de salud pública en el brote y las áreas agrícolas cercanas», dicen los autores del estudio. «Además, los datos de secuencia generados aquí son las primeras secuencias de ADN de S. indicum de Tailandia, que serán útiles para un estudio genético adicional de los otros trematodos sanguíneos en esta región».