Los científicos han arrojado nueva luz sobre el momento y la causa probable de los principales eventos volcánicos que ocurrieron hace millones de años y causaron tal trastorno climático y biológico que provocaron algunos de los eventos de extinción más devastadores en la historia de la Tierra.

Sorprendentemente, la nueva investigación, publicada hoy en la revista Science Advances, sugiere que una desaceleración del movimiento de las placas continentales fue el evento crítico que permitió que el magma subiera a la superficie de la Tierra y produjera los devastadores impactos en cadena.

La historia de la Tierra ha estado marcada por grandes eventos volcánicos, llamados Grandes Provincias Ígneas (LIP, por sus siglas en inglés), las más grandes de las cuales han causado grandes aumentos en las emisiones de carbono atmosférico que calentaron el clima de la Tierra, provocaron cambios sin precedentes en los ecosistemas y provocaron extinciones masivas en la tierra y en los océanos

Utilizando datos químicos de antiguos depósitos de lodolita obtenidos de un pozo de 1,5 km de profundidad en Gales, un equipo internacional dirigido por científicos de la Facultad de Ciencias Naturales del Trinity College de Dublín pudo vincular dos eventos clave de hace unos 183 millones de años (el período Toarcian).

El equipo descubrió que este período de tiempo, que se caracterizó por algunos de los cambios climáticos y ambientales más severos de la historia, coincidió directamente con la ocurrencia de una importante actividad volcánica y la liberación de gases de efecto invernadero asociada en el hemisferio sur, en lo que hoy se conoce como el sur de África. , Antártida y Australia.

En una investigación más profunda, y lo que es más importante, los modelos de reconstrucción de placas del equipo les ayudaron a descubrir el proceso geológico fundamental clave que parecía controlar el momento y el inicio de este evento volcánico y otros de gran magnitud.

Micha Ruhl, profesor asistente en la Facultad de Ciencias Naturales de Trinity, dirigió el equipo. Él dijo :

«Los científicos han pensado durante mucho tiempo que el inicio del afloramiento de roca volcánica fundida, o magma, desde las profundidades del interior de la Tierra, como penachos del manto, fue el instigador de tal actividad volcánica, pero la nueva evidencia muestra que la tasa normal de movimiento de la placa continental de varios centímetros por año evita que el magma penetre en la corteza continental de la Tierra.

«Parece que solo cuando la velocidad del movimiento de las placas continentales se ralentiza hasta casi cero, los magmas de las plumas del manto pueden abrirse paso efectivamente hacia la superficie, causando grandes erupciones volcánicas en provincias ígneas y sus perturbaciones climáticas asociadas y extinciones masivas.

«De manera crucial, una evaluación adicional muestra que una reducción en el movimiento de la placa continental probablemente controló el inicio y la duración de muchos de los principales eventos volcánicos a lo largo de la historia de la Tierra, lo que lo convierte en un proceso fundamental para controlar la evolución del clima y la vida en la superficie de la Tierra a lo largo de la historia de este planeta».

El estudio de eventos de cambio global pasados, como en el Toarciano, permite a los científicos desentrañar los diferentes procesos que controlan las causas y consecuencias del cambio del ciclo global del carbono y restringen los procesos fundamentales del sistema terrestre que controlan los puntos de inflexión en el sistema climático de la Tierra.

La investigación se realizó como parte del proyecto International Continental Drilling Program (ICDP) Early Jurassic Earth System and Timescale (JET), y recibió el apoyo financiero del SFI Research Center in Applied Geosciences (iCRAG), el Natural Environment Research Council UK (NERC) , la Fundación Nacional de Ciencias de China y el programa Horizonte 2020 de la UE.