Los datos de la encuesta de salud mental más grande de la comunidad de Flint, Michigan, indican que se estimó que uno de cada cinco adultos, o aproximadamente 13,600 personas, tenía depresión clínica, y se estimó que una de cada cuatro, o 15,000 personas, tenía PTSD cinco años después de la comenzó la crisis del agua.

«La carga de salud mental del desastre ambiental de obras públicas más grande de Estados Unidos claramente continúa para muchos adultos en Flint», dijo Aaron Reuben, becario postdoctoral en la Universidad de Duke que dirigió la investigación, que aparece el 20 de septiembre en JAMA Network Open.

El 25 de abril de 2014, la ciudad de Flint cambió su suministro de agua del lago Huron y el río Detroit al río Flint y no trató adecuadamente el suministro de agua para evitar que el plomo y otros elementos se filtraran de las viejas tuberías de agua de la ciudad. En consecuencia, prácticamente todos los residentes de Flint estuvieron expuestos a agua potable con niveles inseguros de bacterias, subproductos de la desinfección y plomo, un neurotóxico.

El agua potable de Flint no se declaró libre de plomo hasta el 24 de enero de 2017. Durante la crisis, decenas de miles de niños y adultos en Flint desarrollaron altos niveles de plomo en la sangre, lo que los puso en mayor riesgo de sufrir deficiencias cognitivas, problemas de salud mental y otros. problemas de salud más adelante en la vida.

«Sabemos que los desastres naturales o provocados por el hombre a gran escala pueden desencadenar o exacerbar la depresión y el trastorno de estrés postraumático», dijo Dean Kilpatrick, PhD, Profesor Universitario Distinguido en el Departamento de Psiquiatría y Ciencias del Comportamiento de la Universidad Médica de Carolina del Sur y autor principal del estudiar. Kilpatrick señaló que había evidencia clara de altas tasas de problemas de salud mental en la comunidad de Flint durante los primeros años de la crisis. «Lo que no sabíamos hasta ahora era hasta qué punto los residentes de Flint seguían teniendo problemas de salud mental a nivel de diagnóstico clínico cinco años después de que comenzara la crisis».

Según Kilpatrick, las tasas de depresión y trastorno de estrés postraumático del año pasado identificadas en Flint hoy son de tres a cinco veces mayores que las estimaciones nacionales entre los adultos de EE. UU. en general, y probablemente también sean el resultado de una combinación de tasas base más altas de problemas de salud mental en Flint antes de la crisis como una exacerbación significativa de los problemas derivados de la crisis.

«A la gran mayoría de nuestros encuestados nunca se les ofrecieron servicios de salud mental», dijo Reuben, «a pesar de la clara indicación de que la crisis fue psicológicamente traumática». La mayoría de los residentes de Flint a quienes se les ofrecieron servicios de salud mental los usaron y se beneficiaron de ellos. «Ahora que se están reemplazando las tuberías, es el momento adecuado para comenzar una segunda fase de recuperación de la crisis del agua, una que se centre en proporcionar recursos adicionales para sanar las heridas psicológicas», dijo Reuben.

Kilpatrick dijo que los residentes de Flint, una comunidad negra predominantemente de bajos ingresos, enfrentaron muchos desafíos antes de la crisis del agua que pueden erosionar la salud mental, incluida la desventaja socioeconómica, el racismo y la alta exposición a eventos potencialmente traumáticos, incluida la agresión física o sexual previa.

Particularmente sorprendente fue el hallazgo de que aquellos con agresión física o sexual previa tenían más de tres veces más probabilidades de tener depresión y más de seis veces más probabilidades de tener PTSD que aquellos sin este historial. «Esto resalta la importancia de considerar los efectos acumulativos de la exposición previa a eventos traumáticos al evaluar los efectos de los desastres ambientales en la salud mental», dijo Kilpatrick.

La depresión y el PTSD se encuentran entre los trastornos mentales más comunes y perjudiciales, y cuestan más de $ 326 mil millones al año en los Estados Unidos debido a las horas de trabajo perdidas y los costos de la atención médica.

«Estudiamos estos problemas después de los desastres porque son resultados comunes y porque perjudican significativamente a las personas y las comunidades», dijo Sandro Galea, MD, DrPH, Robert A. Knox, profesor y decano de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Boston y colega. -autor del estudio. «Pero también estudiamos estos problemas porque tenemos buenos tratamientos que son efectivos para la mayoría de las personas».

Los hallazgos del estudio sugieren que se debe hacer más para brindar tratamiento de salud mental a los residentes de Flint.

«Hay una clara necesidad insatisfecha», dijo Reuben, quien también es becario postdoctoral en MUSC. «Casi el 100 % de los residentes de Flint encuestados informaron que cambiaron su comportamiento para evitar consumir agua contaminada durante la crisis, y la gran mayoría aún se preocupa de que las exposiciones que tuvieron puedan causar problemas de salud futuros para ellos o sus familiares».

Según Reuben, las incertidumbres sobre las exposiciones y los daños futuros contribuyen significativamente a la angustia psicológica después de los desastres ambientales, y el estudio encontró que los adultos que pensaban que la exposición al agua contaminada había dañado su salud o la de un miembro de la familia tenían muchas más probabilidades de tener depresión y trastorno de estrés postraumático el último año.

El estudio, financiado por una subvención a MUSC de la Oficina para Víctimas del Delito del Departamento de Justicia de EE. UU. encuestó a una muestra probabilística de hogares de 1970 adultos de Flint entre el 13 de agosto de 2019 y el 10 de abril de 2020. Las encuestas se realizaron en línea y por correo. por Abt Associates, una empresa nacional de investigación de encuestas. Rothbaum también recibió el apoyo de una subvención del Instituto Nacional de Salud Mental (T32-MH018869)

Se recopilaron datos sobre la exposición percibida al agua contaminada, la prevalencia de depresión y TEPT en el último año utilizando los criterios de diagnóstico del DSM-5 y los posibles factores de riesgo de depresión y TEPT, incluida la exposición previa a eventos potencialmente traumáticos, agresiones físicas o sexuales previas y bajo apoyo social.. Los adultos también lo eran si alguna vez les ofrecieron o recibieron servicios de salud mental.