En otro ejemplo más de la prevalencia de las sustancias químicas peligrosas conocidas como PFAS (sustancias de perfluoroalquilo y polifluoroalquilo) en productos de consumo, productos industriales y textiles, los investigadores han encontrado niveles notablemente altos en los uniformes escolares que se venden en América del Norte.

En un estudio publicado en Environmental Science and Technology Letters, científicos de la Universidad de Notre Dame, la Universidad de Indiana, la Universidad de Toronto y el Green Science Policy Institute analizaron una variedad de textiles para niños. Se detectó flúor en el 65 por ciento de las muestras analizadas.

Pero las concentraciones fueron más altas en los uniformes escolares, y más altas en los uniformes etiquetados como 100 por ciento de algodón en comparación con los sintéticos.

«Lo sorprendente de este grupo de muestras fue la alta frecuencia de detección de PFAS en las prendas que deben usar los niños», dijo Graham Peaslee, profesor de física en Notre Dame y coautor del estudio. «Los niños son una población vulnerable cuando se trata de productos químicos de interés, y nadie sabe que estos textiles están siendo tratados con PFAS y otros productos químicos tóxicos».

Se estima que el 20 por ciento de las escuelas públicas en los Estados Unidos requieren que los estudiantes usen uniformes, lo que significa que millones de niños podrían estar en riesgo de exposición a los compuestos tóxicos.

Conocidos como «productos químicos para siempre», se sabe que los PFAS se acumulan en el torrente sanguíneo y se han relacionado con un mayor riesgo de varios problemas de salud, incluidos sistemas inmunológicos debilitados, asma, obesidad y problemas de desarrollo neurológico y de comportamiento. Las Encuestas Nacionales de Examen de Salud y Nutrición de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades encuentran rutinariamente PFAS en muestras de sangre de niños de entre 3 y 11 años.

La ropa tratada con PFAS presenta múltiples vías de exposición directa : a través del contacto con la piel, la inhalación o la ingestión.

Este estudio incluyó un total de 72 muestras de productos comprados en línea en los mercados de EE. UU. y Canadá en 2020 y 2021. Los investigadores se centraron en productos etiquetados como resistentes al agua o a las manchas, a prueba de viento o resistentes a las arrugas. Los artículos probados además de los uniformes incluyen ropa exterior como trajes de lluvia, trajes de nieve y mitones; complementos como baberos, gorros y zapatitos de bebé; y sudaderas, bañadores y fundas para cochecitos.

Se necesita investigación adicional para comprender mejor las concentraciones a lo largo de una vida útil de uso y lavados.

«El consumidor no tiene la opción de comprar ropa que se pueda lavar en lugar de ropa que viene cubierta con químicos para reducir las manchas», dijo Peaslee. «Esperamos que uno de los resultados de este trabajo sea un mayor etiquetado de los textiles para informar completamente al comprador de los productos químicos utilizados para tratar la tela antes de la venta, de modo que los consumidores puedan elegir prendas que no hayan sido tratadas con productos químicos para sus hijos. «

Todos los artículos comprados se examinaron inicialmente en Notre Dame mediante espectroscopia de emisión de rayos gamma inducida por partículas (PIGE), un método novedoso desarrollado por Peaslee para realizar pruebas precisas y eficientes de la presencia de flúor.

Utilizando el método PIGE, el laboratorio de Peaslee ha detectado PFAS en cosméticos, envoltorios de comida rápida, mascarillas, equipo de extinción de incendios y agua potable.

La Agencia de Protección Ambiental se ha movido para que los productos químicos para siempre se clasifiquen oficialmente como peligrosos, pero el estudio es un recordatorio del uso continuo de PFAS y PFOAS en bienes de consumo e industriales y su persistencia en el medio ambiente.