Un pequeño dispositivo que detecta la actividad cerebral relacionada con el antojo de alimentos en una región clave del cerebro y responde estimulando eléctricamente esa región, se ha mostrado prometedor en un ensayo clínico piloto en dos pacientes con trastorno por atracón con pérdida de control (BED, por sus siglas en inglés), según a los investigadores de la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania.

El ensayo, descrito en un artículo que aparece hoy en Nature Medicine, siguió a los dos pacientes durante seis meses, durante los cuales el dispositivo implantado, del tipo que normalmente se usa para tratar la epilepsia resistente a los medicamentos, controló la actividad en una región del cerebro llamada núcleo accumbens. El núcleo accumbens está implicado en el procesamiento del placer y la recompensa, y se ha implicado en la adicción. Cada vez que el dispositivo detectaba señales del núcleo accumbens que se habían encontrado para predecir los antojos de alimentos en estudios anteriores, automáticamente estimulaba esa región del cerebro, interrumpiendo las señales relacionadas con el antojo. Durante seis meses de tratamiento, los pacientes reportaron muchos menos episodios de atracones y perdieron peso.

«Este fue un estudio de viabilidad inicial en el que evaluamos principalmente la seguridad, pero sin duda los sólidos beneficios clínicos que nos informaron estos pacientes son realmente impresionantes y emocionantes», dijo el autor principal del estudio, Casey Halpern, MD, profesor asociado de Neurocirugía y jefe de Neurocirugía estereotáctica y funcional en Penn Medicine y el Centro médico de asuntos de veteranos Cabo Michael J. Crescenz.

BED se considera el trastorno alimentario más común en los Estados Unidos y afecta al menos a unos pocos millones de personas. Presenta episodios frecuentes de atracones sin la purga de la bulimia y, por lo general, se asocia con la obesidad. El individuo que come atracones tiene la sensación de perder el control sobre la comida, por lo que continúa comiendo más allá del punto habitual de saciedad.

Los episodios de BED están precedidos por antojos de alimentos deseados específicos. Halpern y sus colegas, en un estudio de 2018 con experimentos en ratones y humanos, encontraron evidencia de que la actividad eléctrica distintiva de baja frecuencia en el núcleo accumbens surge justo antes de estos antojos, pero no antes de comer de forma normal y sin atracones. Los investigadores estimularon el núcleo accumbens en ratones para interrumpir esta actividad relacionada con el antojo cada vez que ocurría, y descubrieron que los ratones comían significativamente menos de un alimento sabroso y alto en calorías del que de otro modo se habrían hartado.

El dispositivo que el equipo usó para registrar señales y estimular los cerebros de los ratones está disponible comercialmente y está aprobado para tratar la epilepsia resistente a los medicamentos. Se coloca quirúrgicamente debajo del cuero cabelludo, con cables que atraviesan el cráneo hasta el núcleo accumbens en cada hemisferio del cerebro.

El nuevo estudio fue una prueba preliminar del mismo dispositivo y estrategia en sujetos humanos. El equipo de Halpern equipó a cada uno de dos pacientes con BED gravemente obesos con los dispositivos de estimulación cerebral y, durante seis meses, registró las señales de los dispositivos. A veces, los pacientes estaban en el laboratorio, con buffets de sus comidas favoritas (la comida rápida y los dulces eran artículos comunes), pero la mayoría estaban en casa haciendo sus rutinas diarias. Los investigadores pudieron filmar los episodios de atracones de los pacientes en el laboratorio, y cuando los pacientes estaban en casa, autoinformaron los tiempos de sus episodios. Los científicos observaron que, como en su estudio anterior, apareció una señal distintiva de baja frecuencia en el núcleo accumbens en los segundos previos a los primeros bocados de los atracones de los pacientes.

En la siguiente fase del estudio, los dispositivos de estimulación cerebral administraron automáticamente estimulación eléctrica de alta frecuencia al núcleo accumbens cada vez que ocurrían las señales asociadas con el deseo de baja frecuencia. Durante este intervalo de seis meses, los pacientes informaron fuertes reducciones en sus sentimientos de pérdida de control y en la frecuencia de sus episodios de atracones; cada uno también perdió más de 11 libras. Uno de los sujetos mejoró tanto que ya no cumplía con los criterios para el trastorno por atracón. No pareció haber efectos secundarios adversos significativos.

«Esta fue una hermosa demostración de cómo la ciencia traslacional puede funcionar en el mejor de los casos», dijo el coautor principal del estudio, Camarin Rolle, PhD, investigador postdoctoral del grupo de Halpern.

Los científicos han continuado el seguimiento de los sujetos durante otros seis meses y han comenzado a inscribir a nuevos pacientes para un estudio más amplio. Señalan que, en principio, el mismo enfoque de tratamiento podría aplicarse a otros trastornos relacionados con la pérdida de control, incluida la bulimia.

El financiamiento para el estudio fue proporcionado por los Institutos Nacionales de Salud (5UH3NS103446-02).