Las células grasas, o adipocitos, que crecen muy cerca de los cánceres de mama pueden cambiar a otros tipos de células que promueven el crecimiento tumoral, sugiere un nuevo estudio realizado por investigadores de UT Southwestern. Los hallazgos, publicados en Cell Reports, podrían conducir a nuevas formas de combatir el cáncer de mama, una enfermedad que se diagnostica en más de 300 000 mujeres estadounidenses cada año y que mata a casi 45 000 anualmente.

«Identificamos nuevos tipos de células derivadas de adipocitos en la glándula mamaria que ofrecen un terreno fértil para la invasión y el crecimiento de tumores de cáncer de mama», dijo el líder del estudio, Philipp Scherer, Ph.D. profesor de Medicina Interna y Biología Celular y miembro del Centro Integral de Cáncer Harold C. Simmons en UTSW.

La obesidad se ha considerado durante mucho tiempo un factor de riesgo para la aparición de cáncer de mama y un peor pronóstico. Los estudios han demostrado que las células grasas en estrecho contacto con las células tumorales de mama tienen una mayor capacidad para descomponer sus lípidos y proporcionar combustible para las células tumorales invasoras. Sin embargo, explicó el Dr. Scherer, no ha quedado claro qué otras funciones desempeñan estos adipocitos en la progresión del cáncer de mama.

Para responder a esta pregunta, Qingzhang Zhu, Ph.D. Instructor de Medicina Interna y miembro del laboratorio Scherer, y sus colegas utilizaron una técnica genética que «pintó» adipocitos en ratones de laboratorio para que brillaran con un color fluorescente, haciendo posible seguir estas células a largo plazo. Cuando los investigadores implantaron tumores de mama en los ratones o manipularon genéticamente las propias células mamarias de los roedores para convertirlas en células tumorales, vieron que las células grasas cercanas se encogían y adoptaban formas diferentes a las de los adipocitos nativos. Las pruebas genéticas para identificar qué genes estaban activos en estas células grasas mostraron que estas células primero retrocedieron a una etapa anterior en el desarrollo y luego desarrollaron gradualmente marcadores genéticos de otros tipos de células, incluidas las células del tejido conectivo, las células musculares y las células inmunitarias.

Investigaciones posteriores mostraron que estas células grasas modificadas alentaron el crecimiento de tumores de cáncer de mama. Sin embargo, esta propiedad también dependía críticamente de su capacidad para suministrar energía a las células tumorales vecinas. Además, las propiedades de los tipos de células en las que se transforman las células grasas después de perder sus lípidos y su identidad de células grasas son importantes, ya que se suman significativamente a la fibrosis local, lo que contribuye a la rigidez del tejido mamario. Cuando los investigadores mejoraron la capacidad de almacenamiento de lípidos de las células grasas maduras, dejaron de transformarse en otros tipos de células y ya no promovieron el crecimiento tumoral.

El Dr. Scherer dijo que el mecanismo por el cual los adipocitos se transforman en otros tipos de células aún no está claro; sin embargo, una señal química de las células tumorales es probablemente la responsable de este fenómeno. Él y sus colegas planean buscar esta señal y buscar otras formas de manipular este sistema para desalentar el crecimiento del cáncer de mama.

El estudio es parte de una iniciativa conjunta del Touchstone Diabetes Center de la UTSW y el Harold C. Simmons Comprehensive Cancer Center para comprender mejor la conexión entre el riesgo de cáncer y la obesidad.

El Dr. Scherer ocupa la Cátedra Distinguida Gifford O. Touchstone, Jr. y Randolph G. Touchstone en Investigación de la Diabetes y la Cátedra Distinguida Touchstone/West en Investigación de la Diabetes.

Otros investigadores de UTSW que contribuyeron a este estudio incluyen a Yi Zhu, Chelsea Hepler, Qianbin Zhang, Jiyoung Park, Christy Gliniak, Gervaise H. Henry, Clair Crewe, Dawei Bu, Zhuzhen Zhang, Shangang Zhao, Thomas Morley, Na Li, Dae-Seok Kim, Douglas Strand, Yingfeng Deng, Ruth Gordillo, Christine M. Kusminski y Rana K. Gupta.

Este estudio fue apoyado por subvenciones de los Institutos Nacionales de Salud (R01-DK104789, RC2-DK118620, R01-DK55758, R01-DK099110, R01-DK118620, R01-10 DK127274 y R01-131537).