“Están sucediendo muchas más cosas en la vida de las personas de lo que te muestran”, dice Kelsea Ballerini, tomándose un momento para ordenar sus pensamientos. «Eso es cierto para mí».

La cantante de country de 29 años, quien a pesar de su comportamiento perpetuamente alegre y su personalidad aw-shucks, ha estado peleando algunas batallas serias. «YO’Estoy experimentando eso literalmente en este momento”, dice Ballerini quien, mientras promociona su nuevo álbum, el excelente Subject to Change, también se encuentra en medio de un divorcio público de su esposo, el también cantante de country Morgan Evans. Por un lado, dice que está emocionada de lanzar “este disco del que estoy tan enamorada y orgullosa y estoy más ocupada que he estado en años; por el otro, agrega, “realmente también estoy pasando por eso en mi vida personal”.

Es esta yuxtaposición, entre el sentirse bien y la contemplación, lo que no solo define la vida de Ballerini en este momento, sino también su nuevo LP maduro y refrescante. Ella llama a Subject to Change «el disco más optimista y alegre» que jamás haya hecho. Pero es innegable que algunos de sus mejores momentos, como en «Marilyn», una inquietante inmersión en los esqueletos de Marilyn Monroe, existen cuando Ballerini, como lo ha hecho en algunos de sus trabajos más personales, desde «High School» hasta «Homecoming Queen» : abre la cortina y nos deja entrar en los rincones más oscuros de su vida.

«Creo que desde el principio realmente he tratado de ser consistentemente yo», le dice a Rolling Stone durante un descanso de los ensayos para su gira de teatros Heartfirst, que comienza este fin de semana en Nueva York. Tal como lo ve Ballerini, Sujeto al cambio es un reflejo directo de su maduración en los últimos años, un tramo difícil que la vio lanzar su tercer álbum, Kelsea de 2020, la semana en que comenzó la pandemia, cancelar su gira posterior y, así. muchos de nosotros, resultó en su duelo por lo que podría haber sido.

Ahora, mirando hacia atrás a lo que se convirtió en Sujeto al cambio, Ballerini dice : “Me encantó la idea de decir : ‘El cambio es inevitable’. Y todos, como humanidad, lo hemos experimentado en gran medida en los últimos años. Entonces, ¿qué pasa si hago que el tema de este álbum sea la idea de aceptar felizmente que mañana probablemente será diferente a hoy? Y en lugar de estar aterrorizado y mirarlo como si fuera un monstruo debajo de la cama, ¿qué pasa si solo vivo ahora? A veces eso se ve desordenado y a veces se ve confuso y a veces se ve realmente increíble y hermoso”.

Subject to Change presenta parte del material más sonoro y progresivo de Ballerini hasta la fecha, desde el blues «Muscle Memory» hasta la caprichosa canción principal. Pero es «Doin’ My Best», un badajo propulsor que agregó al final del proceso de escritura, que la ve realmente soltándose el pelo como nunca antes. Escrita en un estilo de corriente de conciencia durante unas vacaciones en México, o una «palabra vomitada», como ella dice riendo, la canción es esencialmente un largo confesionario de Ballerini. La cantante aborda todo, desde su depresión pandémica hasta su divorcio, su decisión de deshacerse de Twitter y, curiosamente, la disolución de su amistad con su antigua colaboradora, la estrella del pop Halsey, que apareció en «The Other Girl» de Kelsea. «Era amigo de una estrella del pop/los puse en la pista cuatro/pero desearía poder retractarme/nunca habría preguntado/si supiera que no hablaríamos más».

Cuando se le preguntó qué la inspiró a ventilar su ropa sucia de una manera tan pública, Ballerini dice que fue una obviedad. Después de todo, dice, se enorgullece de ser transparente con sus fans. “Ya está todo ahí fuera”, insiste. “Lanzar el último álbum la semana en que el mundo se cerró y tener una temporada de oscuridad después de eso. El hecho de que estoy pasando por un divorcio está ahí fuera. Tener amigos famosos sobre los que publico todo el tiempo y luego ya no están en mi vida está ahí fuera. El hecho de que busqué a tientas en Twitter y ya no lo tengo está ahí fuera. Entonces, ¿por qué no tomar posesión de eso?

Ayudó que Ballerini tuviera una confianza suprema en sus colaboradores. Mientras que en Kelsea trabajó con casi un conjunto diferente de escritores en cada canción, en esta ronda se quedó con un equipo más pequeño, principalmente con Shane McAnally (Kacey Musgraves, Old Dominion) y Julian Bunetta (Harry Styles, Maroon 5). Esos dos escritores sirvieron como equilibrio para Ballerini : McAnally mantuvo las cosas «ancladas en el país» mientras Bunetta la empujaba a abrazar sus inclinaciones más pop. «Se convirtió en este trío perfecto», dice ella.

Lograr este equilibrio entre el country y el pop es algo que Ballerini dice que ha llegado a adoptar como una especie de desafío. “Creo que tengo una relación diferente con lo que creo que significa la música country para mí ahora”, dice. “Ciertamente tengo la intención de seguir siempre regando esas raíces. Pero también creo que los artistas se están haciendo un flaco favor al encerrarse y no explorar creativamente las cosas que los inspiran”.

Grabado en dos sesiones de una semana en los estudios de Nashville, incluidos Blackbird y Starstruck, Subject to Change se inclina hacia el country y el pop de los noventa, tomando la influencia no solo de amigos Ballerini como Shania Twain, sino también de actos más arraigados como Sheryl Crow, Sixpence None the Richer, y los Corrs. Los sonidos retro del proyecto surgieron de la decisión de grabar principalmente en vivo en el estudio con un grupo de músicos de Nashville de primer nivel.

¿En cuanto a su propia relación con la interpretación? Ballerini dice que es una propuesta en constante evolución. Ella admite que por un tiempo las cosas comenzaron a sentirse monótonas cada vez que subía al escenario.

“No es sexy decir esto, pero la verdad es que creo que especialmente la forma en que gira el país, es mucho. Y siento que llego a un lugar muy a menudo a la mitad de una gira donde me convierto en un robot. Sé exactamente lo que voy a decir y cuándo lo voy a decir y en qué parte del escenario se supone que debo pararme durante qué canción. Y me pierdo. Y pierdo la conexión.

Sin embargo, fue su pérdida de la capacidad de hacer giras durante la pandemia lo que finalmente ayudó a Ballerini a recalibrar su amor por el espectáculo en vivo. Las cosas son diferentes ahora : el año pasado, cuando abrió para los Jonas Brothers, se preguntaba antes de cada espectáculo : “¿Estás en tu cuerpo? ¿Estás aquí. «Ni siquiera habría sabido hacer eso de antemano».

Ahora, Ballerini ha encontrado el momento. Y ella está viviendo tanto en lo bueno como en lo malo. “Ya no estoy tan envuelta en equivocarme”, dice ella. “He hecho todo eso. Sé como se siente. Soy humano. Puedo manejarlo. Estaré bien.»