Si ha tenido COVID-19, es posible que todavía esté jugando con su cerebro. Aquellos que han sido infectados con el virus tienen un mayor riesgo de desarrollar una variedad de afecciones neurológicas en el primer año después de la infección, según muestra una nueva investigación. Dichas complicaciones incluyen accidentes cerebrovasculares, problemas cognitivos y de memoria, depresión, ansiedad y migrañas, según un análisis exhaustivo de los datos federales de salud realizado por investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis y el sistema de atención médica de Asuntos de Veteranos de St. Louis.

Además, el cerebro post-COVID está asociado con trastornos del movimiento, desde temblores y contracciones musculares involuntarias hasta ataques epilépticos, anomalías auditivas y visuales, y dificultades de equilibrio y coordinación, así como otros síntomas similares a los que se experimentan con la enfermedad de Parkinson.

Los hallazgos se publican el 22 de septiembre en Nature Medicine.

«Nuestro estudio proporciona una evaluación integral de las consecuencias neurológicas a largo plazo de COVID-19», dijo el autor principal Ziyad Al-Aly, MD, epidemiólogo clínico de la Universidad de Washington. «Estudios anteriores han examinado un conjunto más reducido de resultados neurológicos, principalmente en pacientes hospitalizados. Evaluamos 44 trastornos cerebrales y otros trastornos neurológicos entre pacientes hospitalizados y no hospitalizados, incluidos los ingresados ​​en la unidad de cuidados intensivos. Los resultados muestran los efectos devastadores a largo plazo de COVID-19. Estos son parte integral del COVID prolongado. El virus no siempre es tan benigno como algunas personas piensan que es».

En general, la COVID-19 ha contribuido a más de 40 millones de nuevos casos de trastornos neurológicos en todo el mundo, dijo Al-Aly.

Aparte de tener una infección por COVID, los factores de riesgo específicos para problemas neurológicos a largo plazo son escasos. «Estamos viendo problemas cerebrales en individuos previamente sanos y en aquellos que han tenido infecciones leves», dijo Al-Aly. «No importa si eres joven o viejo, mujer o hombre, o cuál es tu raza. No importa si fumaste o no, o si tenías otros hábitos o condiciones poco saludables».

Pocas personas en el estudio fueron vacunadas contra COVID-19 porque las vacunas aún no estaban ampliamente disponibles durante el período del estudio, desde marzo de 2020 hasta principios de enero de 2021. Los datos también son anteriores a delta, omicron y otras variantes de COVID.

Un estudio anterior en Nature Medicine dirigido por Al-Aly encontró que las vacunas reducen ligeramente, en aproximadamente un 20 %, el riesgo de problemas cerebrales a largo plazo. «Definitivamente es importante vacunarse, pero también es importante comprender que no ofrecen una protección completa contra estos trastornos neurológicos a largo plazo», dijo Al-Aly.

Los investigadores analizaron alrededor de 14 millones de expedientes médicos no identificados en una base de datos mantenida por el Departamento de Asuntos de Veteranos de EE. UU. el sistema integrado de atención médica más grande del país. Los pacientes incluyeron todas las edades, razas y sexos.

Crearon un conjunto de datos controlados de 154 000 personas que habían dado positivo por COVID-19 en algún momento desde el 1 de marzo de 2020 hasta el 15 de enero de 2021, y que habían sobrevivido los primeros 30 días después de la infección. Se utilizaron modelos estadísticos para comparar los resultados neurológicos en el conjunto de datos de COVID-19 con otros dos grupos de personas no infectadas con el virus: un grupo de control de más de 5,6 millones de pacientes que no tenían COVID-19 durante el mismo período de tiempo; y un grupo de control de más de 5,8 millones de personas desde marzo de 2018 hasta el 31 de diciembre de 2019, mucho antes de que el virus infectara y matara a millones en todo el mundo.

Los investigadores examinaron la salud del cerebro durante un período de un año. Las condiciones neurológicas ocurrieron en un 7% más de personas con COVID-19 en comparación con aquellas que no habían sido infectadas con el virus. Extrapolando este porcentaje en función de la cantidad de casos de COVID-19 en los EE. UU. eso se traduce en aproximadamente 6,6 millones de personas que han sufrido deficiencias cerebrales asociadas con el virus.

Los problemas de memoria, coloquialmente llamados niebla mental, son uno de los síntomas más comunes de COVID prolongado relacionados con el cerebro. En comparación con los de los grupos de control, las personas que contrajeron el virus tenían un riesgo 77% mayor de desarrollar problemas de memoria. «Estos problemas se resuelven en algunas personas pero persisten en muchas otras», dijo Al-Aly. «En este punto, se desconoce la proporción de personas que mejoran frente a las que tienen problemas duraderos».

Curiosamente, los investigadores notaron un mayor riesgo de enfermedad de Alzheimer entre las personas infectadas con el virus. Hubo dos casos más de Alzheimer por cada 1,000 personas con COVID-19 en comparación con los grupos de control. «Es poco probable que alguien que haya tenido COVID-19 tenga Alzheimer de la nada», dijo Al-Aly. «El Alzheimer tarda años en manifestarse. Pero lo que sospechamos que está sucediendo es que las personas que tienen una predisposición al Alzheimer pueden ser empujadas al límite por COVID, lo que significa que están en un camino más rápido para desarrollar la enfermedad. Es raro pero preocupante».

Además, en comparación con los grupos de control, las personas que tenían el virus tenían un 50% más de probabilidades de sufrir un accidente cerebrovascular isquémico, que ocurre cuando un coágulo de sangre u otra obstrucción bloquea la capacidad de una arteria para suministrar sangre y oxígeno al cerebro. Los accidentes cerebrovasculares isquémicos representan la mayoría de los accidentes cerebrovasculares y pueden provocar dificultad para hablar, confusión cognitiva, problemas de visión, pérdida de sensibilidad en un lado del cuerpo, daño cerebral permanente, parálisis y muerte.

«Ha habido varios estudios de otros investigadores que han demostrado, en ratones y humanos, que el SARS-CoV-2 puede atacar el revestimiento de los vasos sanguíneos y luego desencadenar un accidente cerebrovascular o una convulsión», dijo Al-Aly. «Ayuda a explicar cómo alguien sin factores de riesgo podría sufrir repentinamente un accidente cerebrovascular».

En general, en comparación con las personas no infectadas, las personas que tenían COVID-19 tenían un 80 % más de probabilidades de sufrir epilepsia o convulsiones, un 43 % más de probabilidades de desarrollar trastornos de salud mental como ansiedad o depresión, un 35 % más de probabilidades de experimentar dolores de cabeza leves a intensos , y 42% más propensos a encontrar trastornos del movimiento. Este último incluye contracciones musculares involuntarias, temblores y otros síntomas similares al Parkinson.

Los pacientes con COVID-19 también tenían un 30 % más de probabilidades de tener problemas oculares como visión borrosa, sequedad e inflamación de la retina; y tenían un 22 % más de probabilidades de desarrollar anomalías auditivas como tinnitus o zumbidos en los oídos.

«Nuestro estudio se suma a este creciente cuerpo de evidencia al proporcionar una descripción completa de las consecuencias neurológicas de COVID-19 un año después de la infección», dijo Al-Aly.

Los efectos prolongados de COVID en el cerebro y otros sistemas enfatizan la necesidad de que los gobiernos y los sistemas de salud desarrollen políticas y estrategias de prevención y salud pública para manejar la pandemia en curso y diseñar planes para un mundo posterior a COVID, dijo Al-Aly. «Dada la escala colosal de la pandemia, enfrentar estos desafíos requiere estrategias de respuesta urgentes y coordinadas, pero hasta ahora inexistentes, a nivel mundial, nacional y regional», dijo.