Cada año, desde principios de junio hasta principios de agosto, un tipo de nube en el borde del espacio aparece en el cielo nocturno en latitudes altas.

Los expertos dicen que estas misteriosas nubes brillantes se están volviendo más brillantes y más visibles en un área más amplia del planeta. El probable culpable : el aumento de la contaminación de los combustibles fósiles y los lanzamientos de cohetes.

Las nubes noctilucentes, o que brillan de noche, son las más altas de la Tierra y se forman a altitudes de más de 50 millas sobre la superficie de la Tierra, en una capa superior de la atmósfera de nuestro planeta llamada mesosfera. Los tenues zarcillos de color blanco azulado, que se extienden contra el cielo nocturno, se informaron por primera vez en 1885, dos años después de la erupción del volcán Krakatoa.

«Las nubes ocurren todos los veranos, comenzando a mediados de mayo en el norte y mediados de noviembre en el sur», dijo James Russell, codirector del Centro de Ciencias Atmosféricas de la Universidad de Hampton en Virginia. Russell también es el investigador principal de la misión AIM de la NASA, un satélite que ha estado observando nubes noctilucentes desde 370 millas sobre los polos de la Tierra desde 2007.

Los investigadores dicen que los lanzamientos de cohetes, que se han vuelto más comunes con el auge de los viajes espaciales comerciales, también pueden desempeñar un papel en el aumento de las nubes noctilucentes. Cuando los cohetes abandonan la atmósfera de la Tierra, dejan vapor de agua como escape. «En los últimos días vimos un gran pico en las nubes», dijo Cora Randall, científica y profesora de la Universidad de Colorado.

«Estamos especulando que el pico podría deberse al vapor de agua adicional transportado a latitudes más altas desde los lanzamientos de cohetes», dijo Randall, aunque se necesita más análisis para confirmar si los lanzamientos de cohetes están creando más nubes raras.

Russell señaló un creciente cuerpo de investigación que sugiere pequeños, pero estadísticamente significativos, aumentos a largo plazo en el metano y el vapor de agua en los tramos superiores de la atmósfera. Tomados con el aumento de las nubes noctilucentes, «estos resultados podrían interpretarse como una indicación temprana del cambio climático en el borde del espacio». Aún así, se necesitan más datos recopilados durante un período de tiempo más largo para sacar conclusiones definitivas, agregó.