Aunque la terapia antirretroviral ha convertido al VIH en una enfermedad manejable, las personas que viven con el VIH a menudo sufren de inflamación crónica. Esto puede ponerlos en un mayor riesgo de desarrollar comorbilidades como enfermedades cardiovasculares y disfunción neurocognitiva, lo que afecta la longevidad y la calidad de sus vidas. Ahora, un nuevo estudio en Cell Reports explica por qué puede estar ocurriendo una inflamación crónica y cómo la supresión o incluso la erradicación del VIH en el cuerpo puede no resolverla.

En el estudio, investigadores de la Universidad George Washington muestran cómo una proteína del VIH altera permanentemente las células inmunitarias de una manera que hace que reaccionen de forma exagerada a otros patógenos. Cuando la proteína se introduce en las células inmunitarias, los genes en esas células asociadas con la inflamación se activan o se expresan, mostró el estudio. Estos genes proinflamatorios permanecen expresados, incluso cuando la proteína del VIH ya no está en las células. Según los investigadores, esta «memoria inmunológica» de la infección por VIH original es la razón por la que las personas que viven con el VIH son susceptibles a una inflamación prolongada, lo que las pone en mayor riesgo de desarrollar enfermedades cardiovasculares y otras comorbilidades.

«Esta investigación destaca la importancia de que los médicos y los pacientes reconozcan que suprimir o incluso eliminar el VIH no elimina el riesgo de estas peligrosas comorbilidades», Michael Bukrinsky,profesor de microbiología, inmunología y medicina tropical en la Facultad de Medicina y Ciencias de la Salud de GW y autor principal del estudio. «Los pacientes y sus médicos aún deben discutir formas de reducir la inflamación y los investigadores deben continuar buscando objetivos terapéuticos potenciales que puedan reducir la inflamación y las comorbilidades en pacientes infectados con VIH».

Para el estudio, el equipo de investigación aisló células inmunitarias humanas in vitro y las expuso a la proteína Nef del VIH. La cantidad de Nef que se introduce en las células es similar a la cantidad que se encuentra en aproximadamente la mitad de las personas infectadas por el VIH que toman antirretrovirales cuya carga de VIH es indetectable. Después de un período de tiempo, los investigadores introdujeron una toxina bacteriana para generar una respuesta inmune de las células expuestas a Nef. En comparación con las células que no estuvieron expuestas a la proteína del VIH, las células expuestas a Nef produjeron un nivel elevado de proteínas inflamatorias, llamadas citoquinas. Cuando el equipo comparó los genes de las células expuestas a Nef con los genes de las células no expuestas a Nef, identificaron genes proinflamatorios que estaban en un estado listo para expresarse como resultado de la exposición a Nef.

Según Bukrinsky, los hallazgos de este estudio podrían ayudar a explicar por qué ciertas comorbilidades persisten después de otras infecciones virales, incluida la COVID-19.

«Hemos visto esta memoria inmunológica proinflamatoria informada con otros agentes patógenos y, a menudo, se la conoce como ‘inmunidad entrenada'», explica Bukrinsky. «Si bien esta ‘inmunidad entrenada’ evolucionó como un proceso inmunológico beneficioso para proteger contra nuevas infecciones, en ciertos casos puede conducir a resultados patológicos. El efecto final depende de la duración de esta memoria, y la memoria extendida puede ser la base de condiciones inflamatorias de larga duración. como vemos en la infección por VIH o COVID prolongado».

El artículo, «Las vesículas extracelulares que transportan VIH-1 Nef inducen hiperreactividad a largo plazo de las células mieloides», se publicará en Cell Reports el 14 de noviembre. El Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre del Instituto Nacional de Salud apoyó esta investigación.