La actividad física regular puede proteger contra el deterioro cognitivo a medida que envejecemos, pero este efecto protector puede disminuir para las personas que no duermen lo suficiente, según un nuevo estudio realizado por investigadores de la UCL.

El estudio, publicado en The Lancet Healthy Longevity, analizó la función cognitiva durante 10 años en 8958 personas mayores de 50 años en Inglaterra. El equipo de investigación investigó cómo las diferentes combinaciones de hábitos de sueño y actividad física podrían afectar la función cognitiva de las personas con el tiempo.

Descubrieron que las personas que eran más activas físicamente pero que dormían poco (menos de seis horas en promedio) tenían un deterioro cognitivo más rápido en general, lo que significa que después de 10 años su función cognitiva era equivalente a la de sus compañeros que hacían menos actividad física.

La autora principal, la Dra. Mikaela Bloomberg (Instituto de Epidemiología y Atención de la Salud de la UCL), dijo: « Nuestro estudio sugiere que dormir lo suficiente puede ser necesario para que obtengamos todos los beneficios cognitivos de la actividad física. Muestra lo importante que es considerar el sueño y la actividad física ». actividad juntos al pensar en la salud cognitiva.

« Los estudios anteriores que examinaron cómo el sueño y la actividad física podrían combinarse para afectar la función cognitiva han sido principalmente transversales, solo se centraron en una instantánea en el tiempo, y nos sorprendió que la actividad física regular no siempre sea suficiente para contrarrestar el largo tiempo ». efectos a largo plazo de la falta de sueño en la salud cognitiva ».

El estudio encontró, en línea con investigaciones previas, que dormir entre seis y ocho horas por noche y niveles más altos de actividad física estaban relacionados con una mejor función cognitiva.

Aquellos que eran más activos físicamente también tenían una mejor función cognitiva, independientemente de cuánto tiempo durmieron al comienzo del estudio. Esto cambió durante el período de 10 años, con más personas físicamente activas que duermen poco (menos de seis horas) experimentando un deterioro cognitivo más rápido.

Este rápido declive fue cierto para los que tenían entre 50 y 60 años en este grupo, pero para los participantes mayores (de 70 años o más) los beneficios cognitivos del ejercicio parecieron mantenerse, a pesar de dormir poco.

El coautor, el profesor Andrew Steptoe (Instituto de Epidemiología y Atención de la Salud de la UCL) dijo: « Es importante identificar los factores que pueden proteger la función cognitiva en la vida media y posterior, ya que pueden servir para prolongar nuestros años cognitivamente saludables y, para algunas personas, retrasar un diagnóstico de demencia.

« La Organización Mundial de la Salud ya identifica la actividad física como una forma de mantener la función cognitiva, pero las intervenciones también deben considerar los hábitos de sueño para maximizar los beneficios a largo plazo para la salud cognitiva ».

Para el estudio, los investigadores utilizaron datos del English Longitudinal Study of Aging (ELSA), un estudio de cohorte representativo a nivel nacional de la población inglesa. Se preguntó a los participantes cuánto tiempo dormían en una noche promedio entre semana y se dividieron en tres grupos de sueño: corto (menos de seis horas), óptimo (seis a ocho horas) y largo (más de ocho horas).

También se les dio una puntuación basada en la frecuencia y la intensidad de la actividad física autoinformada y se dividieron en dos grupos: más físicamente activos (el tercio superior de los puntuadores) y menos físicamente activos (los otros dos tercios). La función cognitiva se evaluó sobre la base de una prueba de memoria episódica (pidiendo a los participantes que recordaran una lista de 10 palabras, tanto inmediatamente como después de un retraso) y una prueba de fluidez verbal (pidiendo a los participantes que nombraran tantos animales como pudieran en un minuto). .

Los investigadores ajustaron una serie de factores de confusión, como que los participantes hayan realizado la misma prueba cognitiva antes y, por lo tanto, es probable que se desempeñen mejor. También excluyeron a las personas con diagnósticos de demencia autoinformados y aquellas cuyas puntuaciones en las pruebas indicaron algún deterioro cognitivo, de modo que los cambios de comportamiento vinculados a la enfermedad de Alzheimer preclínica (como los trastornos del sueño) no afectaron inadvertidamente los resultados.

En cuanto a las limitaciones del estudio, los investigadores se basaron en que los participantes autoinformaran la duración del sueño y la actividad física. Los próximos pasos, dijeron los investigadores, pueden ser repetir los resultados en poblaciones de estudio más diversas, examinar más dominios cognitivos y más dominios de la calidad del sueño, y usar medidas objetivas como un rastreador de actividad física portátil.

La investigación fue financiada por el Consejo de Investigación Económica y Social del Reino Unido.