Cuando las temperaturas bajo cero en el sureste de los EE. UU. provocaron apagones durante las vacaciones, algunos señalaron con el dedo a la energía limpia. Esa línea de ataque (los paneles solares y las turbinas eólicas son menos confiables en las tormentas que las plantas de carbón y gas) se ha vuelto predecible. Pero está absolutamente mal, y es importante entender por qué, para evitar permitir que un bulo retrase el impulso por un aire más limpio y una acción climática más audaz.

El tema de la confiabilidad de la electricidad es crucial y se encuentra justamente en el centro de los debates sobre energía. Los apagones causados ​​por las tormentas pueden provocar sufrimiento y muerte : el mes pasado, en el oeste de Nueva York, nueve residentes murieron después de cortes de energía que cortaron la calefacción de sus hogares. Los apagones también resultan en fuertes pérdidas económicas. Evitarlos debe ser una prioridad.

La causa más común de los apagones, las líneas eléctricas caídas, también es la más visible. Pero hay una fuente de energía que protege contra ese peligro : la energía solar en la azotea. Si un árbol derriba los cables o la red de energía falla por otras razones, los paneles solares con baterías pueden ayudar a las familias y las empresas a sobrellevar un apagón.

Es cierto que la energía solar in situ no es práctica para todos los hogares, pero es viable en muchos más lugares de lo que comúnmente se imagina. Y la razón principal por la que más hogares y empresas no tienen sus propios paneles solares es política : los estados y las localidades han dificultado innecesariamente la obtención de permisos solares, y las empresas de servicios públicos han presionado para impedir que los estadounidenses vendan su exceso de energía a la red o fuerzan para que acepten precios muy por debajo de lo que reciben las empresas de servicios públicos por transmitir las mismas unidades de energía.

Como resultado, el público está pagando un alto costo : facturas de electricidad más altas, apagones peligrosos, contaminación dañina que mata a miles de estadounidenses cada año y cambios en el clima que están empeorando el clima extremo y el sufrimiento que trae consigo.

La segunda causa más importante de cortes de electricidad durante condiciones climáticas extremas es la falla en la producción. Y una vez más, la energía renovable tiene ventajas sobre el carbón y el gas en condiciones meteorológicas adversas.

Para empezar, el calor extremo y el hielo apagan las centrales eléctricas de carbón y gas más rápido de lo que obstaculizan el sol y el viento. Durante la ola de frío del mes pasado, casi el 90 % de las interrupciones experimentadas por el operador de red más grande del país fueron el resultado de fallas en el carbón y el gas. Si los combustibles fósiles hubieran sido una fuente de energía de respaldo en lugar de la fuente principal, probablemente no habría habido cortes de energía, o muchos menos.

Los apagones festivos fueron un eco de las fallas de carbón y gas en Texas hace dos años. Durante esa congelación, parte de la energía eólica falló, pero las turbinas pueden soportar fácilmente temperaturas frías (funcionan en el Ártico) si están protegidas contra la intemperie. Texas los construyó a bajo precio y pagó el precio.

La energía generada por la energía solar y eólica, por otro lado, se distribuye entre muchas más unidades de producción que están más distribuidas geográficamente, lo que hace que la producción sea más resistente frente al clima extremo y más capaz de soportar la falla de las unidades individuales.

Es cierto que el sol y el viento no brillan ni soplan las 24 horas del día, los 7 días de la semana, pero ese es un desafío manejable. El almacenamiento de baterías y otras tecnologías seguirán avanzando rápidamente, y la energía que no se puede almacenar se puede transmitir, si EE. UU. construye las líneas de transmisión de larga distancia que se necesitan para transportarla.

Por ejemplo, la demanda de energía alcanza su punto máximo en Chicago después de la puesta del sol. Y cuando los sistemas HVAC de Chicago se activan, los paneles solares en el suroeste alcanzan su máximo. Solo necesitamos más cables de alta velocidad para conectar las dos regiones.

Construir esa red es una propuesta costosa, por supuesto, y la Ley de Reducción de la Inflación solo araña la superficie de lo que se necesita. Pero es imperativo que la capacidad de transmisión siga el ritmo de la capacidad de producción.

Cada tormenta o incendio que derriba plantas de combustibles fósiles es otro recordatorio de la superioridad de la energía eólica y solar en climas severos; la necesidad de incentivar tanto la producción como la transmisión; lo absurdo de impedir que los estadounidenses instalen paneles solares y vendan energía más barata y limpia a sus vecinos; y el delito de permitir que funcionarios electos estén en el bolsillo de una industria que está enfermando a nuestros niños, matando a nuestras familias y poniendo en riesgo a las generaciones futuras.

La energía solar y eólica ya son más baratas que el carbón y el gas en gran parte del país. Cuanto más rápido podamos desarrollar la capacidad de transmisión que nos permitirá invertir la combinación energética de Estados Unidos, haciendo que la energía solar y eólica sean la principal fuente de energía y los combustibles fósiles el último recurso, más confiable será nuestro sistema de energía durante condiciones climáticas adversas, menor será nuestra electricidad mensual. serán nuestras facturas y más saludables y seguras serán nuestras familias y comunidades.

enviado especial de la ONU sobre ambición y soluciones climáticas, y presidente de la Junta de Innovación de Defensa.

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