Comunicar la ciencia a una audiencia general puede ser un desafío. Transmitir con éxito la investigación sobre temas polarizantes como el cambio climático puede ser aún más difícil.

Pero un nuevo estudio del investigador de la Universidad de Wisconsin-Madison, Nan Li, muestra que la integración intencional del arte con visualizaciones de datos puede ayudar a las audiencias no expertas a involucrarse de manera más significativa con el cambio climático y, al mismo tiempo, salvar las divisiones políticas de una manera que los datos por sí solos no pueden. De hecho, los gráficos de datos por sí solos pueden exacerbar la división política sobre el cambio climático.

Como profesor asistente en el Departamento de Comunicación de Ciencias de la Vida, Li estudia cómo las representaciones visuales innovadoras de la ciencia pueden moldear la comprensión y las opiniones de las personas sobre diversos temas científicos. Li se asoció con Isabel Villanueva, Thomas Jilk y Dominique Brossard de UW-Madison y Brianna Rae Van Matre de EcoAgriculture Partners para estudiar las respuestas de personas de todo el espectro político a una pintura de Diane Burko titulada « Summer Heat, 2020 ».

La pintura muestra motivos rojos, naranjas y azules de incendios forestales y glaciares que se derriten que se superponen con mapas que parecen gotear sobre un gráfico de los niveles globales de dióxido de carbono en la atmósfera. No se trata solo de arte y ciencia uno al lado del otro o colores bonitos agregados a un gráfico; los dos se combinan para contar una historia más amplia que hace que la gente se detenga y piense en el cambio climático.

Li cree que esta integración intencional de los datos en la obra de arte es parte de su éxito.

« Para que el arte maximice su potencial como herramienta para la participación pública, realmente es necesario utilizarlo como un catalizador para desencadenar la autorreflexión », dice Li. « La gente usa esta obra de arte como punto de partida para pensar en lo que todo esto significa para ellos ».

Para el estudio, publicado en Communications Earth & Environment, 671 participantes de la encuesta de todo EE. UU. se dividieron en grupos y se les mostraron cuatro presentaciones diferentes de la pintura y los datos que contiene: la pintura original, una versión detallada del gráfico que incluye, una versión de ese mismo gráfico y una versión editada de la pintura con un gráfico detallado.

En la primera iteración de la encuesta, se instruyó a los participantes con anticipación para que reflexionaran sobre el significado y las emociones evocadas por las imágenes. Los participantes de la encuesta que vieron las pinturas informaron emociones positivas más fuertes, como felicidad, asombro, inspiración y esperanza, que los participantes a quienes solo se les mostraron los gráficos.

Luego, los investigadores utilizaron una herramienta de edición digital para representar cómo se vería si « Summer Heat, 2020 » y otras imágenes se publicaran en un feed de Instagram. El pie de foto contenía más detalles sobre la pintura y datos sobre el cambio climático.

Los participantes sintieron que la publicación de la obra de arte era una fuente de información tan creíble como la publicación de gráficos de datos. Li dice que este hallazgo respalda la idea de que las galerías no son la única forma en que este tipo de obras de arte pueden tener éxito, sino que llevarlas a un público más amplio a través de las redes sociales también es beneficioso.

En general, cuando las personas ven gráficos sobre el cambio climático, si se identifican como liberales o conservadores influye en cómo perciben la relevancia del tema. Pero en el nuevo estudio, el equipo de Li vio que la brecha entre las afiliaciones políticas se redujo cuando los participantes de la encuesta vieron la pintura en un formato de redes sociales. En otras palabras, cuando tanto los liberales como los conservadores ven representaciones artísticas de datos climáticos en lugar de solo datos, es más probable que compartan la percepción de que el cambio climático es relevante para ellos.

Otra iteración de la encuesta no instruyó a los participantes a reflexionar sobre el significado y las emociones que inspiraron las imágenes antes de verlas. Los participantes vieron las publicaciones simuladas de Instagram y luego informaron sobre la relevancia percibida del cambio climático. Esta vez, la relevancia percibida por los participantes del cambio climático estaba igualmente polarizada a lo largo de su ideología política a pesar de las diferentes imágenes que se les mostraron. Para Li, esto sugiere que preparar a las personas para la introspección es importante para derribar las barreras políticas.

Si bien los hallazgos son emocionantes, Li también reconoce que este estudio de caso es muy específico. El estudio se limita al uso de una pintura en un estilo de un artista.

En el futuro, ella y su equipo esperan completar estudios adicionales que descubran qué elemento de una pieza hace que la comunicación de la información científica sea más exitosa. Quieren ampliar el estudio para considerar las reacciones a otros estilos por parte de artistas de otros orígenes y encuestar las reacciones de personas en otros países. Li y su equipo también destacan que es importante que los científicos y artistas sean conscientes del nivel de interés de su audiencia en el arte y reconozcan que no todos reaccionarán emocional o cognitivamente ante una obra de la misma manera.

Si bien comunicar estos conceptos polarizadores puede ser un desafío, Li cree en la capacidad del arte para cerrar la brecha entre una audiencia profana y los datos científicos.

« Cuando muestras arte, creo que hace que la gente piense: ‘Oye, espera un minuto. ¿De qué se trata todo esto?' », dice Li. « Rellena el déficit imaginativo de las personas sobre lo que significan los datos sin adoptar un enfoque de lectura. En realidad, involucra a las personas para que exploren el significado por sí mismas ».