54 productos químicos y grupos de productos químicos están cubiertos por el Convenio de Rotterdam debido a su alto potencial para causar daños graves a la salud humana y el medio ambiente. Estos incluyen compuestos de mercurio, varios pesticidas y cinco de los seis tipos de asbesto. El Convenio, también conocido como Convenio PIC (Consentimiento Informado Previo), no prohíbe estas sustancias peligrosas. Sin embargo, las partes sólo podrán comercializarlos entre sí si el país importador ha consentido expresamente en la importación.

El procedimiento PIC está destinado principalmente a proteger a los países en desarrollo de la importación incontrolada de productos químicos altamente peligrosos, ya que estos países a menudo carecen de la infraestructura necesaria para procesarlos y eliminarlos de manera segura. Ahora, un nuevo estudio iniciado por científicos de Empa ofrece resultados aleccionadores: el procedimiento PIC se incumple en casi la mitad del volumen comercializado de estos productos químicos.

Violaciones en todo el mundo

Para el estudio, publicado el 10 de julio en la revista Nature Sustainability, investigadores de China y Suiza analizaron datos de comercio público de la base de datos Comtrade de las Naciones Unidas para 46 de los 54 productos químicos enumerados. Un total de 64,5 millones de toneladas se comercializaron a nivel mundial entre 2004 y 2019. De estas, 27,5 millones de toneladas se comercializaron ilegalmente, es decir, se exportaron a países que se habían negado explícitamente a importarlas.

El incumplimiento del Convenio de Rotterdam es un fenómeno mundial, especialmente en muchos países de Europa occidental, central y meridional, así como del sur y sureste de Asia. Al mismo tiempo, estas regiones también fueron las más afectadas por las importaciones ilegales, junto con Oriente Medio y el Norte de África, así como América Latina. « Este comercio ilegal predominante es muy preocupante porque socava los esfuerzos globales para protegernos a nosotros y a nuestro medio ambiente de los productos químicos peligrosos », dice el investigador de Empa Zhanyun Wang, quien inició el estudio.

Según Wang y sus coautores, el resultado del estudio es una estimación bastante conservadora del comercio ilícito de productos químicos peligrosos, ya que situaciones como el contrabando y los mercados negros no se incluyeron en el análisis. Además, EE. UU., por ejemplo, exportó alrededor de cuatro millones de toneladas de productos químicos a países que se niegan a importarlos en virtud de la Convención. Sin embargo, esto no es necesariamente ilegal, porque Estados Unidos no ha ratificado la Convención de Rotterdam y está sujeto a reglas diferentes.

Comercio a gran escala en curso

Wang también considera problemático el altísimo volumen total de sustancias peligrosas que se comercializan. Del total de 64,5 millones de toneladas, la mayoría, 55,3 millones de toneladas, es dicloruro de etileno, un solvente cancerígeno y dañino para los órganos que se usa en la producción de cloruro de polivinilo (PVC). En segundo lugar, con 6,3 millones de toneladas, se encuentra el reactivo tóxico, desinfectante y pesticida dióxido de etileno.

Los demás productos químicos, que son predominantemente plaguicidas, constituyen una porción relativamente pequeña del total. « Pero vemos que estos compuestos altamente tóxicos todavía se comercializan en cantidades significativas », dice Wang. « Desde que entró en vigor el Convenio de Rotterdam, el comercio ha disminuido solo ligeramente. Sin embargo, para muchas de estas sustancias, sabemos desde hace décadas cuán dañinas son ».

Sorprendentemente, los autores también descubrieron un comercio dinámico de algunas sustancias que han estado severamente restringidas o incluso prohibidas durante años o décadas. Estos incluyen, por ejemplo, los plaguicidas tóxicos heredados aldrín, clordano, heptacloro y dieldrín, que han sido prohibidos en todo el mundo como la « Docena sucia » en virtud del Convenio de Estocolmo desde 2004. También se siguen comercializando, aunque en cantidades mucho menores de varios miles de toneladas, son los compuestos notoriamente neurotóxicos tetraetilo de plomo y tetrametilo de plomo. A pesar de décadas de esfuerzos globales para eliminarlos en la gasolina para automóviles normales, parece que todavía se usan en ciertos combustibles especiales.

Fortalecimiento de la acción nacional e internacional

Todos los datos utilizados en el estudio son públicos; entonces, ¿por qué los países no abordan los incumplimientos? Hay varias razones. « Para muchos países, el ministerio ambiental es responsable de implementar la Convención de Rotterdam », explica Wang. « Pero el comercio está supervisado por la autoridad aduanera ». Además, a menudo no hay suficientes recursos disponibles para monitorear el comercio de productos químicos, especialmente en los países en desarrollo.

Los investigadores recomiendan que se intensifique la acción internacional y nacional para abordar el comercio mundial de productos químicos altamente peligrosos, en particular el comercio ilegal. Entre otros, otros productos químicos problemáticos deberían incluirse en la lista del Convenio, como el amianto crisotilo. Este tipo de asbesto es, con mucho, el más común y el único de los seis tipos de asbesto que aún no está cubierto por el Convenio. « Suiza ha tomado recientemente la iniciativa aquí para generar cambios, junto con varios otros países, pero hasta ahora sin éxito », dice Wang.

El Convenio de Rotterdam, por su parte, solo ha tenido un Comité de Cumplimiento para monitorear y abordar su implementación desde 2020. « Tenemos la esperanza de que esto, junto con los esfuerzos nacionales para reducir la producción y el uso de productos químicos altamente peligrosos, reducirá en gran medida el comercio ilegal en el futuro », dice Wang.

El Convenio de Róterdam El Convenio de Rotterdam sobre el Procedimiento de Consentimiento Fundamentado Previo para Ciertos Plaguicidas y Productos Químicos Peligrosos Objeto de Comercio Internacional, también conocido como Convenio PIC, entró en vigor en 2004. Este tratado internacional regula el comercio de 54 productos químicos peligrosos, a partir de febrero de 2023. Según el Convenio, cada una de estas sustancias solo puede importarse a un país en particular si ese país ha sido informado sobre los peligros con anticipación y ha dado su consentimiento. Si un país no otorga el consentimiento de importación, también acepta detener la producción nacional del químico en cuestión y no importarlo de estados que no son parte. La Convención ha sido ratificada hasta ahora por 165 países.