Blake Mills tiene el tipo de currículum y la reputación que lo acompaña, que deja poco que objetar. El músico de Los Ángeles de 36 años es un productor as (Perfume Genius, Feist, Marcus Mumford); un músico de sesión y acompañante muy solicitado (Joni Mitchell, Bob Dylan, Phoebe Bridgers); y un cantautor excepcional por derecho propio. Pero hay una noción que la gente tiene sobre él que Mills encuentra desconcertante: « Soy un guitarrista extremadamente capaz que nunca se permite tocar ».

En otras palabras, a Mills no le gusta triturar. Sea exacto o no, es algo de lo que Chris Weisman, el principal colaborador de Mills en su nuevo álbum en solitario Jelly Road (a la venta el 14 de julio), estaba muy consciente. Y algo que Weisman estaba ansioso por abordar.

“Chris dijo: ‘Lo entiendo’: esta idea de contenerse”, dice Mills sobre el músico de Vermont, con quien coescribió y coprodujo Jelly Road. “Pero él dijo: ‘Creo que en este disco, deberías intentar lo contrario de eso’. Era un defensor de los solos de guitarra, esencialmente. Y fui con él en eso”.

A Mills le tomó algunas canciones sentir que estaba « ganando el espacio », pero finalmente hizo clic cuando dejó que se rompiera en el primer sencillo « Skeleton Is Walking », específicamente sobre el paseo desvanecido con cuerdas de nailon que él y Weisman dieron como la base de la canción.

“Fue la primera vez que sentí que había una razón real para tener esa voz instrumental en el álbum”, recuerda Mills. “El solo decía muchas cosas que el cantante no podía. Estaba muy agradecido con Chris por poner esa idea en la sala”.

Mills, como sugieren sus créditos, nada ama más que colaborar. Pero en sus cuatro álbumes anteriores en solitario, en gran medida él mismo lideró la carga. Si bien agradeció la ayuda de otros músicos de sesión, compositores y técnicos de estudio de primer nivel, Jelly Road es la primera vez que Mills tiene un coproductor o se deja producir como artista.

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Era fácil confiar en Weisman, quien silenciosamente ha construido un vasto mundo musical en Brattleboro, Vermont, donde se contentó con dejar que su trabajo se difundiera de forma natural entre aquellos que lo sabían. Cuando Mills se enteró de la enorme obra de Weisman, quedó inmediatamente enganchado. “Me zambullí de cabeza y nadé lo más profundo que pude”, dice. “Es como tomar la Odyssey o algo así”.

Deseoso de trabajar con Weisman, Mills se acercó con una oferta alrededor de 2019 para un proyecto que pensó que Weisman, dada su propia reputación, probablemente rechazaría: la banda sonora de la adaptación de Prime Video de Daisy Jones & the Six. Pero dio la casualidad de que un poco de pastiche de rock & roll de los setenta era exactamente lo que Weisman estaba buscando.

Mills y Weisman pasaron los siguientes años trabajando juntos de forma remota en la banda sonora de Daisy Jones. En algún lugar en medio de todo eso, Mills no recuerda exactamente cuándo, comenzaron a escribir las canciones para Jelly Road, y en la primavera de 2022, Weisman voló a Los Ángeles para grabar. Una de las primeras cosas que hicieron después de finalmente estar juntos en la misma habitación fue componer y grabar el puente para una canción llamada « There Is No Now ».

“Fue una sensación maravillosa en la que no solo consigues el truco, sino que es instantáneo”, dice Mills. “Todos los instrumentos que usamos para escribirlo y componerlo, se grabaron inmediatamente. Es bueno que la grabación sea para siempre un documento también de la escritura”.

Como todos los mejores trabajos de Mills, Jelly Road es inventivo e inmersivo, una hábil combinación de patrones familiares de folk, rock, country y jazz, pero acentuado con exploraciones extremas. Y gracias a Weisman, Mills cree que el álbum es el más personal en años. “Siento que estoy más en contacto conmigo mismo en este disco de lo que tal vez lo he estado desde que tenía poco más de 20 años y escribía las primeras canciones que canté”, dice.

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La banda sonora de Daisy Jones fue un proyecto específico, con un objetivo específico y muchas partes interesadas externas. ¿Cómo crees que trabajar en esas condiciones influyó en tu asociación creativa con Chris?
De alguna manera, escribir en una asignación, especialmente si va a ser realizada por otra entidad, es algo liberador. Todavía pasamos por un largo proceso de edición, ajustes y tratando de hacerlo bien. Pero como escritores, estábamos más dispuestos a permitir que ciertas cosas vivieran en la canción y no cuestionarlas. Hubo más del tipo de aceptación que tienes cuando escuchas el disco de otra persona: los dejas ser ellos mismos, les permites desarrollarse de cualquier manera que esté a punto de golpearte. Fue una forma liberadora e interesante de comenzar nuestra amistad y nuestra asociación creativa.

Después de lanzar « Skeleton Is Walking », compartió un tutorial de guitarra en Instagram y notó que escuchas la canción en si bemol, pero Chris la escucha en mi bemol. ¿Qué dice esa diferencia sobre ustedes dos?
Dice mucho. Ese fenómeno siguió ocurriendo en el transcurso de hacer el disco. En “Jelly Road”, escuchamos el coro comenzando en diferentes compases y diferentes acordes. Creo que lo valioso de eso es nunca trabajar demasiado para perder la perspectiva que cada uno de nosotros tiene. No creo que haya ningún beneficio en tratar de hacer que Chris lo escuche desde donde yo lo estoy escuchando o viceversa. El valor está en el hecho de que tienes dos personas que están activas en esta conversación juntas, pero, a veces, están hablando de dos cosas diferentes. Pero sigue siendo coherente. Es casi cómico, especialmente si eres la audiencia y sabes que las dos personas lo están escuchando de manera diferente.

¿Cómo manejaron tú y Chris escribir letras en este álbum?
Algunas canciones emanaron de una letra de Chris y encontré mi lugar en el lado de la música; y luego hay casos en los que es todo lo contrario. Definitivamente hubo un proceso de encontrar un equilibrio entre las cosas que, musical y líricamente, se sentían más como Chris que como yo, sin dejar de saber que yo iba a ser el cantante. Todo estaba escrito de una manera que parecía que podía hacerlo sin pensar demasiado en ello, eso se sentía natural. Pero dicho esto, Chris, como letrista, tiene tanto talento para escribir con sencillez, que cuando canto letras escritas por él, me siento como un actor que trabaja con un guión increíble. Puedo acceder a partes de mí mismo debido a la fuerza de la escritura a la que no he podido acceder cuando soy el único escritor.

La guitarrista Wendy Melvoin, que tocó para Prince in the Revolution, aparece en este álbum, e incluso hay una canción que lleva su nombre. ¿Cómo llegó a involucrarse?
Cuando supe que Chris vendría a Los Ángeles, una de las cosas que me entusiasmó fue que conocería a algunos músicos que, para él, son como dioses. Y en la cima de su Monte Olimpo está probablemente la era de Prince con Wendy y Lisa. [Coleman] – él llama a eso “los Beatles de Prince”. Wendy es alguien a quien conozco desde hace años, y pensé que sería muy bueno si ella viniera, conociera a Chris y quizás tocara algunas de las cosas que estábamos haciendo.

Entró y las primeras cosas que tocamos para ella fueron « Unsingable » y « Skeleton Is Walking ». « Skeleton Is Walking » es famoso, en mi opinión, en si bemol, al igual que « Purple Rain ». Y estaba esta voz de un acorde de si bemol que Wendy toca en « Purple Rain » que Chris y yo amamos. Esperábamos que ella hiciera algo en ese sentido. Y cuando lo mencionamos, ella dijo: « ¿Qué quieres decir? » Y dijimos: « Ya sabes, la voz de ‘Purple Rain' », y le mostramos el acorde.

Ella dijo: « ¡Así no es como yo toco el acorde !  » Así que dijimos: « Bueno, muéstranos cómo ». Ella empieza a jugar a [“Skeleton”] basado, creo, en su parte de guitarra en “Purple Rain”. Mientras tocaba, escuchamos que ese espíritu se transmitía a nuestra canción: fue la experiencia más escalofriante que me puso la piel de gallina en esa sala. fue mágico

Has llegado a ser parte del gran regreso musical de Joni Mitchell. ¿Cómo ha sido trabajar con ella, prepararse para estos espectáculos y verla tocar y cantar de nuevo?
La primera noche que fui a su casa, nos contaron un poco sobre lo que [rehearsal] los atascos eran como. Por lo general, son una docena de personas, todos se turnan para tocar una canción original o una versión; pero en su mayor parte, estamos tocando las canciones de Joni, simplemente celebrándola. Ella escuchaba y, a veces, intervenía y cantaba; le encanta estar cerca de la música, y eso es todo. Y las canciones que solían hacer eran los éxitos, los favoritos.

Entonces, estaba allí con mi amiga Taylor Goldsmith [of Dawes], y tenemos nuestra era favorita de Joni, como Hejira, Night Ride Home y Dog Eat Dog. Y estos discos aún no estaban realmente representados en los jams. Coincidentemente, esa noche fue la primera vez que Joni sostuvo una guitarra o trató de tocar una guitarra. Kathy Bates estaba allí, la actriz, y le había regalado a Joni esta hermosa guitarra eléctrica. Joni se sentó con eso por un segundo, y vimos qué cosas se le ocurrieron primero como guitarrista. Ella estaba bloqueando estos acordes, pero la guitarra no estaba en una de sus infames afinaciones abiertas. Así que rápidamente puse la guitarra en una afinación basada en lo que podía ver que hacían sus manos, que era D abierta. Y una de las canciones que se parecía mucho a lo que empezó a hacer con las manos fue “Come in from the Cold” [from Night Ride Home]. Taylor y yo comenzamos a tocar « Come in from the Cold » para ver si recordaba algo de eso, y se iluminó. Ese fue un momento increíble.

La otra noche, cuando estábamos en el Gorge, estaba tocando « Amelia » [from Hejira] con ella y se sintió como una continuación de algo que sucedió esa primera noche. Es como un pequeño camino lateral junto a todo lo demás. Para mí, solo como guitarrista, aparte de la composición de canciones, ella es una influencia tan poderosa. Tengo que sostener la espada del maestro por un segundo. era como ser un videojuego [Laughs].

¿Sabes si ha estado escribiendo algún material nuevo?

No sé. Creo que con cualquiera, probablemente sea seguro asumir que hay cosas sin terminar en los cajones o esparcidas por la casa. Pero en el día a día, probablemente sucedan muchas cosas. Un día, podría surgir la idea de tratar de sacar algunas de esas cosas y terminarlas. Y creo que todos estamos esperanzados. Pero lo bueno de lo que está pasando en el mundo de Joni es que no se siente como si estuviera siendo dirigido por cosas que otras personas le están proponiendo. No es que tenga la impresión de que hay presión para llevarla al estudio. Sería precioso si sucediera, y si Joni siente algo al respecto en algún momento, el apoyo estará ahí. Básicamente, mantengo un ojo en mi teléfono en caso de que alguien llame y diga: « Oye, ¿estás por aquí? » Siempre estoy pensando en poder dejarlo todo.

¿Es similar a cómo terminaste trabajando con Bob Dylan en Rough and Rowdy Ways?
Eso fue diferente. Bob estaba buscando un estudio, y es un tipo tan voluble que no estoy seguro de qué lo hizo venir a Sound City, que es el estudio en el que he trabajado durante los últimos cinco años. Entró en la habitación e inmediatamente dijo: « Sí, esto funcionará, será genial ». Y mientras caminaba, se dio cuenta de mi equipo e instrumentos, y se dio cuenta de que esto era un poco diferente a ir a un estudio comercial, que es una especie de pizarra en blanco. Me preguntó si iba a estar presente durante las próximas dos semanas, o si podría estarlo, y le dije: « Sí, absolutamente ».

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A partir de ese momento, creo que la noción de lo que era el disco creció día a día. Su banda fue increíble e intuitiva, y fue emocionante ver a uno de los mejores de todos los tiempos pasar por el proceso por el que he visto pasar a tanta gente y tener una experiencia similar. Su atención a los detalles, y querer asegurarse de que está escribiendo lo más claramente posible, y que está haciendo justicia a la canción y al personaje de la canción como intérprete, fue inspirador y educativo. También fue fascinante porque él simplemente está haciendo lo mismo que todos los demás están tratando de hacer a su manera. Y dices: « ¡Bueno, por supuesto !  »

Es un artista, con las mismas inseguridades y la misma indecisión, oscilando entre usar « estos » o « esto », tachar una palabra y volver a ponerla. Lo hace aún más profundo, más impresionante, que estas canciones provengan de un ser humano.