Durante el pico de la pandemia, los miembros de Depeche Mode se encontraron simultáneamente dando sentido a la pérdida generalizada de Covid mientras intentaban apreciar la vida en el momento. Esos dos temas siguieron apareciendo cuando el líder Dave Gahan y el cantante y multiinstrumentista Martin Gore estaban escribiendo la letra de lo que se convertiría en su decimoquinto álbum. Adoptaron esta idea llamando al álbum Memento Mori.

“La traducción directa es, ‘Recuerda que debes morir’”, dice Gahan por teléfono desde Berlín, unos días antes de la conferencia de prensa del martes de la banda para anunciar Memento Mori. “Muchas de las canciones van a ese lugar de recordarnos a nosotros mismos que nuestro tiempo es fugaz y que debes aprovecharlo al máximo, de una manera positiva”. Gore dice que escuchó por primera vez la frase en latín de un amigo. “Simplemente pensé, ‘Qué gran título de álbum para las canciones que ya habían sido escritas’”, dice.

Es una de las pocas veces que el grupo se decidió por el título de un álbum mientras hacían un disco y lo mantuvieron hasta el final. El álbum, que los productores James Ford y Marta Salogni están terminando en Londres, saldrá la próxima primavera, mientras que la gira Memento Mori se lanzará en los escenarios de América del Norte, comenzando en Sacramento, el 23 de marzo.

Sin embargo, antes de que pudieran entrar al estudio, el título adquirió un significado mucho mayor para Gahan y Gore. El 26 de mayo, Andy “Fletch” Fletcher, quien cofundó Depeche Mode y tocaba sintetizadores y bajo en el grupo desde 1980, murió de forma natural a causa de una disección aórtica. ¿Adivinaron el título después de la muerte de Fletch? “Creo que lo consolidó, en todo caso”, dice Gore.

“Obviamente, todos pensarán que todas las canciones se escribieron rápidamente después de la muerte de Andy”, continúa Gore. “Pero todo estaba planeado y listo para funcionar. Desafortunadamente, Andy falleció cuando tenía muchas ganas de comenzar con nosotros. Así que me gusta la idea de ‘memento mori’ de una manera más positiva, en un ‘Vive cada día y aprovecha al máximo tu tiempo aquí’”.

“Esta es la primera vez que hacemos algo así sin Fletch”, dice Gahan. “Todas las canciones ya estaban escritas antes de que falleciera Fletch, pero cuando sucede algo, un evento como este en tu vida, las canciones cambian : toman diferentes formas y tienen diferentes significados cuando las cantas. Creo que cuando estaba cantando algunas de las voces, estaba reflexionando sobre todo tipo de cosas, pero ciertamente Fletch me vino a la mente bastante”.

Incluso ahora, los dos músicos todavía están entendiendo la ausencia de su compañero de banda. “No siempre puedes decir adiós”, dice Gahan. “Con esto, fue solo una de esas cosas en las que, de repente, Martin y yo estamos sentados juntos en un banco en una iglesia, y Fletch ya no está aquí, así como así”.

“Obviamente es muy difícil perder a tu amigo más cercano”, dice Gore. “Andy estuvo allí conmigo desde mucho antes de la banda y siento que él fue el que estuvo en las trincheras conmigo todo el tiempo. Así que es muy duro”.

Pero Gore siente que su compañero de banda hubiera querido que Depeche Mode continuara. “Siempre fue visto como el pegamento de la banda”, dice. “Hubiera sido impensable para él pensar que su muerte habría causado el final de la banda”.

Ahora Gahan y Gore sienten su pérdida de manera más profunda. Fletch, que tenía un gran y seco sentido del humor, solía bromear diciendo que, si bien los roles de Gahan y Gore estaban bien definidos (obviamente, Gahan era el cantante, mientras que Gore escribía la mayoría de las canciones), su trabajo era «vagabundear». Pero los dos músicos dicen que él era mucho más importante para Depeche Mode de lo que creía.

“Después de su muerte, nos dimos cuenta más de que jugó un papel muy importante en la banda”, dice Gore. “Dave y yo no somos personas supersociales, mientras que Andy lo era. Si alguna vez tuviéramos que hacer algo, entraría y empezaría a charlar con todo el mundo, y yo y Dave podríamos escondernos en una esquina en algún lugar. A pesar de que hemos estado juntos durante 40 años, Dave y yo nos hemos unido mucho más por la muerte de Andy, porque teníamos que hacerlo. Mientras que antes, Andy era, como digo, el pegamento. Él nos unió; él era la parte interconectada”.

Gahan y Gore no se vieron cara a cara para trabajar en el álbum hasta julio. El cantante siente que si Fletch estuviera trabajando en el álbum, habría bromeado : «¿Podemos dejar de hablar de la muerte?». “Extrañé eso en el estudio”, dice el cantante, “y sé que Martin también lo hizo. Sentimos que todavía estaba allí con nosotros”.

El grupo inauguró el evento de Berlín con un breve montaje, mostrando primeros planos de equipos musicales mientras suena música de fondo con ecos, innegablemente Depeche Mode. La banda sonora tenía una línea de bajo de sintetizador borrosa y palpitante y voces de ópera. Eventualmente, la cámara se desplegó para mostrar a los músicos juntos en el estudio. Finalmente, entra la voz de Gahan y canta : «Sabemos que volveremos a ser fantasmas».

Ni Gahan ni Gore se sienten listos para nombrar ninguno de los títulos de las canciones de Memento Mori (días antes del evento de Berlín, ni siquiera están seguros de cuáles son los títulos finales de las selecciones musicales que están tocando), pero dicen que la estructura del álbum en su conjunto se unieron de forma natural. «Para mí, tiene una calidad cinematográfica», dice Gahan. “Te lleva a un pequeño viaje, comenzando en un lugar donde decimos, ‘Este es mi mundo’, y terminando con, ‘¿Cómo puedo aprovecharlo al máximo?’”. La música, dice Gahan, Suena melancólico pero también está trenzado de esperanza y alegría. Es probable que el disco contenga 12 canciones con algunas guardadas como extras para una edición de lujo.

Además de terminar el disco, el grupo está averiguando cómo volver al escenario sin uno de sus miembros fundadores. “No vamos a reemplazar a Fletch; no hay razón para reemplazar a Fletch”, dice Gahan. “Eso sería imposible. Solo había un Fletch, eso es seguro. Así que Gahan y Gore están trabajando con el multiinstrumentista Peter Gordeno y el baterista Christian Eigner, quienes han estado de gira con los miembros de Depeche Mode desde finales de los 90, sobre cómo lograrlo en vivo e incorporar la nueva música. (Anton Corbijn, colaborador de toda la vida del grupo, cineasta y fotógrafo, ya está trabajando con la banda en el aspecto de la gira).

Cuando se le preguntó en Berlín si la banda rendiría tributo a Fletch en la gira, Gahan dijo que el grupo aún estaba averiguándolo, pero que se habían concentrado en algunas de las canciones favoritas de Depeche Mode de Fletch. “Él estará allí en espíritu, estoy seguro, juzgándonos”, dijo entre risas.

En otro momento ligero, un periodista preguntó si la banda alguna vez consideraría hacer una gira «desconectada». “Realmente no podemos desconectarnos porque somos una banda electrónica”, dijo Gahan, riéndose. Gore agregó : «Podemos probarlo con paquetes de baterías o algo así».

En un movimiento inusual para Depeche Mode, el grupo comenzará su gira Memento Mori en América del Norte en lugar de Europa. “No puedo recordar la última vez que comenzamos en Estados Unidos, si es que alguna vez lo hicimos”, dice Gore. «Estoy seguro de que lo hicimos en algún momento, pero parecía algo diferente que hacer». (La etapa europea comenzará el 16 de mayo. Algunos de los lugares donde tocará el grupo el próximo año incluyen el Madison Square Garden, el United Center de Chicago, el estadio Twickenham y el Stade de France).

Hasta entonces, seguirán adelante mientras continúan lamentando la muerte de su amigo y compañero de banda. «Fue muy extraño venir a Berlín y entrar en un hotel en el que hemos estado con Andy muchas veces, y simplemente ver el bar donde a menudo nos habíamos visto sentados», dice Gore. “Eso fue un poco como un control de la realidad. Todo lo que estamos haciendo de ahora en adelante es diferente, así que solo tenemos que bajar la cabeza y hacer lo mejor que podamos”.