Los estudiantes universitarios que se ubican marginalmente en clases de «alta capacidad» tienen calificaciones más bajas y tasas de graduación más bajas, según una nueva investigación de Cornell.

El estudio, realizado por Evan Riehl, profesor asistente en la Escuela ILR, examina a los estudiantes que apenas calificaron para tomar clases con compañeros de alto rendimiento en una universidad selectiva. La ubicación en las clases de alta capacidad redujo las calificaciones de los estudiantes en los cursos de primer año en 0,2 puntos de GPA, aproximadamente la diferencia entre B+ y B, y aumentó la probabilidad de reprobar el curso en cinco puntos porcentuales.

A la larga, los estudiantes marginales admitidos en clases de alta capacidad aprobaron en promedio cuatro cursos universitarios menos, y tenían casi nueve puntos porcentuales menos de probabilidades de obtener un título, según el documento, «¿Se benefician los estudiantes universitarios de la colocación en estudios superiores?». ¿Achieving Classes?», publicado en junio en el Journal of Public Economics.

El seguimiento (agrupar a los estudiantes por capacidad en diferentes aulas o diferentes escuelas) es una práctica común, pero a menudo polémica, en todos los niveles educativos. Pero aquellos en ambos lados del debate generalmente asumen que, como mínimo, los estudiantes ubicados en aulas de alta capacidad estarán mejor, ya sea porque interactúan con compañeros de mayor rendimiento o porque experimentan un entorno de aprendizaje más solidario.

La investigación de Riehl sugiere lo contrario. Encuentra que los estudiantes que apenas pierden la colocación en la cohorte de alta capacidad en realidad se benefician del hecho de que estaban mejor preparados académicamente que sus compañeros en la pista de menor capacidad.

«El seguimiento es generalizado en la educación en todos los niveles», dijo Riehl. «Por lo general, el debate se centra en las áreas de menor capacidad : algunos argumentan que los estudiantes en estas áreas son estigmatizados, mientras que otros creen que se benefician con material menos difícil. Por otro lado, la gente suele suponer que es bueno para los estudiantes que están ubicados en el nivel superior porque se encuentran en un entorno de alto rendimiento. Nuestro artículo muestra que, particularmente en las universidades donde hay muchos estudiantes que no se gradúan, no siempre es bueno estar en ese nivel superior porque entonces estás menos preparado que muchos de tus compañeros de clase».

En el artículo, Riehl y su coautor, Nicolás de Roux, de la Universidad de los Andes, examinaron un sistema de admisión en Univalle, una prestigiosa universidad colombiana, que rastreaba a los estudiantes admitidos en clases de alta y baja capacidad en las mismas carreras.

En un año típico, los estudiantes solicitan carreras específicas en Univalle en cohortes que comienzan en el otoño o la primavera, y la admisión se basa únicamente en los puntajes de un examen estandarizado nacional. Pero, de 2000 a 2003, varios de los programas de arquitectura, negocios e ingeniería de Univalle utilizaron puntajes de admisión para rastrear a los estudiantes en cohortes separadas de otoño y primavera. Los 60 solicitantes con la puntuación más alta fueron admitidos en una cohorte de otoño y los siguientes 60 solicitantes fueron admitidos en una cohorte de primavera del mismo programa. Este sistema de seguimiento permitió a Riehl y de Roux realizar su investigación.

«Los estudiantes estaban al margen de la admisión a la cohorte de otoño o de primavera, por lo que podemos comparar a los estudiantes que apenas ingresaron a la cohorte de otoño con aquellos estudiantes que apenas se lo perdieron y fueron colocados en la cohorte de primavera», dijo Riehl..

«Y lo que eso significa es que estaban en la misma escuela, estaban tomando las mismas clases, a menudo impartidas por la misma facultad con solo un semestre de diferencia, pero los estudiantes admitidos en el otoño tenían compañeros con una capacidad mucho mayor», dijo. «Los que fueron admitidos en las cohortes de primavera tenían compañeros de menor capacidad. Los estudiantes que apenas lograron ingresar a esa cohorte de alta capacidad tenían más probabilidades de aprobar sus clases de primer año y más probabilidades de obtener un título a largo plazo. «