Ser testigo de un eclipse solar total es una experiencia inolvidable y puede haber sido aún más impresionante a lo largo de la historia antes de que pudiéramos comprender y predecir con precisión su ocurrencia. Pero los registros históricos de estos notables espectáculos astronómicos son más que meras curiosidades: brindan información invaluable sobre los cambios en el movimiento de la Tierra.

En un nuevo estudio publicado en Publicaciones de la Sociedad Astronómica del Pacífico, investigadores japoneses revisaron registros del Imperio bizantino para identificar y ubicar eclipses solares totales observados alrededor del Mediterráneo oriental en los siglos IV-VII d.C. un período para el cual se identificaron previamente Los registros de eclipses son particularmente escasos.

Estos registros son cruciales para comprender la variabilidad de la rotación de la Tierra a lo largo de la historia. Sin embargo, debido a que las personas que registraron estos eventos en la antigüedad a menudo omitieron información clave de interés para los astrónomos modernos, identificar las horas, ubicaciones y extensiones correctas de los eclipses históricos es un trabajo arduo.

«Aunque los relatos de testigos oculares originales de este período se han perdido en su mayoría, las citas, traducciones, etc. registradas por generaciones posteriores proporcionan información valiosa», explica el coautor, el profesor asistente Koji Murata de la Universidad de Tsukuba. «Además de información confiable de ubicación y tiempo, necesitábamos confirmación de la totalidad del eclipse : oscuridad diurna en la medida en que aparecían estrellas en el cielo. Pudimos identificar los tiempos y ubicaciones probables de cinco eclipses solares totales de los siglos IV al VII. en la región del Mediterráneo Oriental, en 346, 418, 484, 601 y 693 EC».

La variable clave que arroja luz esta nueva información es ΔT, la diferencia entre el tiempo medido según la rotación de la Tierra y el tiempo independiente de la rotación de la Tierra. Por lo tanto, las variaciones en ΔT representan variaciones en la duración real de un día en la Tierra.

Tomando como ejemplo el eclipse del 19 de julio de 418 d. C. un texto antiguo informó de un eclipse solar tan completo que aparecieron estrellas en el cielo, y el lugar de observación se identificó como Constantinopla. El modelo ΔT anterior para este tiempo habría colocado a Constantinopla fuera del camino de la totalidad para este eclipse. Por lo tanto, ΔT para el siglo V d. C. se puede ajustar en función de esta nueva información.

«Nuestros nuevos datos de ΔT llenan un vacío considerable e indican que el margen de ΔT para el siglo V debe revisarse al alza, mientras que los de los siglos VI y VII deben revisarse a la baja», dice el Dr. Murata.

Estos nuevos datos arrojan luz sobre la variación de la rotación de la Tierra en una escala de tiempo centenaria y, por lo tanto, ayudan a refinar el estudio de otros fenómenos globales a lo largo de la historia, como la variabilidad del nivel del mar y del volumen de hielo.