Los investigadores han descubierto un enorme mosasaurio nuevo de Marruecos, llamado Thalassotitan atrox, que llenó el nicho del depredador del ápice. Con enormes mandíbulas y dientes como los de las orcas, Thalassotitan cazaba otros reptiles marinos: plesiosaurios, tortugas marinas y otros mosasaurios.

A finales del período Cretácico, hace 66 millones de años, los monstruos marinos realmente existían. Mientras los dinosaurios florecían en la tierra, los mares estaban dominados por los mosasaurios, reptiles marinos gigantes.

Los mosasaurios no eran dinosaurios, sino enormes lagartos marinos que crecían hasta 12 metros (40 pies) de largo.

Los mosasaurios parecían un dragón de Komodo con aletas en lugar de piernas y una aleta caudal similar a la de un tiburón. Los mosasaurios se hicieron más grandes y más especializados en los últimos 25 millones de años del Cretácico, ocupando nichos que antes ocupaban reptiles marinos como los plesiosaurios y los ictiosaurios. Algunos evolucionaron para comer presas pequeñas como peces y calamares. Otros machacados ammonites y almejas. El nuevo mosasaurio, llamado Thalassotitan atrox, evolucionó para cazar a todos los demás reptiles marinos.

Los restos de la nueva especie fueron desenterrados en Marruecos, aproximadamente a una hora de Casablanca. Aquí, cerca del final del Cretácico, el Atlántico inundó el norte de África. Las aguas ricas en nutrientes que brotaban de las profundidades alimentaban las floraciones de plancton. Esos alimentaron a peces pequeños, alimentaron a peces más grandes, que alimentaron a mosasaurios y plesiosaurios, y así sucesivamente, con estos reptiles marinos convirtiéndose en alimento para el gigante carnívoro Thalassotitan.

Thalassotitan, tenía un cráneo enorme que medía 1,4 metros (5 pies de largo) y creció hasta casi 30 pies (9 metros) de largo, el tamaño de una orca. Mientras que la mayoría de los mosasaurios tenían mandíbulas largas y dientes delgados para atrapar peces, Thalassotitan tenía un hocico corto y ancho y dientes cónicos masivos como los de una orca. Estos le permiten agarrar y destrozar presas enormes. Estas adaptaciones sugieren que Thalassotitan era un depredador ápice, ubicado en la parte superior de la cadena alimentaria. El mosasaurio gigante ocupaba el mismo nicho ecológico que las orcas y los grandes tiburones blancos de hoy.

Los dientes de Thalassotitan a menudo están rotos y desgastados, sin embargo, comer pescado no habría producido este tipo de desgaste dental. En cambio, esto sugiere que el mosasaurio gigante atacó a otros reptiles marinos, astillando, rompiendo y rechinando los dientes mientras mordía sus huesos y los desgarraba. Algunos dientes están tan dañados que casi se han triturado hasta la raíz.

Restos fosilizados de presa

Sorprendentemente, se han descubierto posibles restos de las víctimas de Thalassotitan. Los fósiles de los mismos lechos muestran daños por ácidos, con dientes y huesos carcomidos. Los fósiles con este peculiar daño incluyen grandes peces depredadores, una tortuga marina, una cabeza de plesiosaurio de medio metro de largo y mandíbulas y cráneos de al menos tres especies diferentes de mosasaurio. Habrían sido digeridos en el estómago de Thalassotitan antes de que escupiera sus huesos.

«Es evidencia circunstancial», dijo el Dr. Nick Longrich, profesor titular del Centro Milner para la Evolución de la Universidad de Bath y autor principal del estudio, publicado en Cretaceous Research.

«No podemos decir con certeza qué especie de animal se comió todos estos otros mosasaurios. Pero tenemos huesos de reptiles marinos asesinados y comidos por un gran depredador».

«Y en el mismo lugar, encontramos a Thalassotitan, una especie que se ajusta al perfil del asesino : es un mosasaurio especializado en cazar otros reptiles marinos. Probablemente no sea una coincidencia».

Thalassotitan era una amenaza para todo en los océanos, incluidos otros Thalassotitan. Los enormes mosasaurios tienen heridas sufridas en combates violentos con otros mosasaurios, con heridas en la cara y las mandíbulas sufridas en las peleas. Otros mosasaurios muestran heridas similares, pero en Thalassotitan estas heridas eran excepcionalmente comunes, lo que sugiere luchas frecuentes e intensas por lugares de alimentación o parejas.

«Thalassotitan era un animal asombroso y aterrador», dijo el Dr. Nick Longrich, quien dirigió el estudio. «Imagina un dragón de Komodo cruzado con un gran tiburón blanco cruzado con un T. rex cruzado con una orca».

El nuevo mosasaurio vivió en el último millón de años de la Era de los Dinosaurios, un contemporáneo de animales como T. rex y Triceratops. Junto con los descubrimientos recientes de mosasaurios de Marruecos, sugiere que los mosasaurios no estaban en declive antes del impacto del asteroide que provocó la extinción masiva del Cretácico. En cambio, florecieron.

El profesor Nour-Eddine Jalil, coautor del artículo del Museo de Historia Natural de París, dijo : «Los fósiles de fosfato de Marruecos ofrecen una ventana sin precedentes sobre la paleobiodiversidad a finales del Cretácico.

«Nos cuentan cómo la vida era rica y diversificada justo antes del final de la ‘era de los dinosaurios’, donde los animales tenían que especializarse para tener un lugar en sus ecosistemas. Thalassotitan completa la imagen asumiendo el papel del megadepredador en la parte superior de La cadena de comida.»

«Hay mucho más por hacer», dijo Longrich. «Marruecos tiene una de las faunas marinas más ricas y diversas conocidas del Cretácico. Apenas estamos comenzando a comprender la diversidad y la biología de los mosasaurios».

Blog de Nick Longrich: https://www.nicklongrich.com/blog/thalassotitan-the-killer-mosasaur