Los residentes costeros y los turistas lo han sentido durante siglos, pero los científicos han comenzado recientemente a investigar los posibles beneficios para la salud de la costa. Utilizando datos de 15 países, una nueva investigación dirigida por Sandra Geiger del Grupo de Psicología Ambiental de la Universidad de Viena confirma la intuición pública : vivir cerca, pero especialmente visitar, la costa se asocia con una mejor salud independientemente del país o los ingresos personales.

La idea de que estar cerca del océano puede mejorar la salud no es nueva. Ya en 1660, los médicos en Inglaterra comenzaron a promover los baños de mar y los paseos por la costa para obtener beneficios para la salud. A mediados del siglo XIX, tomar ‘las aguas’ o ‘el aire del mar’ se promovía ampliamente como tratamiento de salud entre los ciudadanos europeos más ricos. Los avances tecnológicos en medicina a principios del siglo XX llevaron al declive de tales prácticas, que solo recientemente han vuelto a ganar popularidad entre la profesión médica.

Como parte del proyecto Horizon 2020 financiado por la UE Seas, Oceans, and Public Health In Europe dirigido por la profesora Lora Fleming, Geiger y colegas de las universidades de Viena, Exeter y Birmingham, así como Seascape Belgium y el European Marine Board, encuestó a más de 15 000 participantes en 14 países europeos (Bélgica, Bulgaria, Chequia, Francia, Alemania, Grecia, Irlanda, Italia, Países Bajos, Noruega, Polonia, Portugal, España, Reino Unido) y Australia acerca de sus opiniones sobre varios temas relacionados con el mar. actividades y su propia salud.

Los hallazgos, publicados en la revista Communications Earth & Environment, sorprendieron al equipo. El autor principal, Geiger, dijo : « Es sorprendente ver patrones tan consistentes y claros en los 15 países. Ahora también demostramos que todos parecen beneficiarse de estar cerca de la costa, no solo los ricos. Aunque las asociaciones son relativamente pequeñas, vivir cerca y especialmente visitar la costa aún puede tener efectos sustanciales en la salud de la población ».

Comprender los beneficios potenciales del acceso costero para todos los miembros de la sociedad es clave para la formulación de políticas. La Dra. Paula Kellett de la Junta Marina Europea dijo : « Los beneficios sustanciales para la salud del acceso equitativo y sostenible a nuestras costas deben considerarse cuando los países desarrollen sus planes espaciales marinos, consideren las futuras necesidades de vivienda y desarrollen enlaces de transporte público ».

Pero, ¿qué significa esto para los residentes sin salida al mar como Geiger y sus colegas en Austria? « Los austriacos y otros centroeuropeos visitan las costas por millones durante los meses de verano, por lo que también pueden experimentar algunos de estos beneficios. Además, también estamos empezando a apreciar los beneficios para la salud similares que ofrecen las aguas continentales, como lagos y piscinas naturales.. »