Una nueva investigación de Sanford Burnham Prebys ha ayudado a explicar cómo el melanoma evade el sistema inmunológico y puede guiar el descubrimiento de futuras terapias para la enfermedad. El estudio encontró que una proteína que se sabe que es activa en las células inmunitarias también está activa dentro de las células de melanoma, lo que ayuda a promover el crecimiento del tumor. Los hallazgos, publicados en la revista Science Advances, sugieren que la orientación de esta proteína con nuevos medicamentos puede dar un poderoso doble golpe a los tumores de melanoma.

« El control de un tumor por parte del sistema inmunitario está influenciado tanto por factores internos dentro de las células tumorales como por factores del entorno del tumor », dice el primer autor Hyungsoo Kim, Ph.D., profesor asistente de investigación en Sanford Burnham Prebys en el laboratorio. del autor principal Ze’ev Ronai, Ph.D. « Descubrimos que la proteína que estamos estudiando está involucrada en ambos, lo que la convierte en un objetivo ideal para nuevas terapias contra el cáncer ».

Uno de los avances más significativos en la terapia del cáncer en el último siglo es el desarrollo de la inmunoterapia, un enfoque que ayuda a mejorar la capacidad del sistema inmunitario para combatir el cáncer por sí solo sin el uso de medicamentos de quimioterapia tóxicos.

« La inmunoterapia es la terapia de primera línea para varios tipos de cáncer ahora, pero el éxito de la inmunoterapia es limitado porque muchos cánceres no responden o se vuelven resistentes con el tiempo », dice Kim. « Un objetivo importante sigue siendo mejorar la eficacia de la inmunoterapia ».

Para encontrar formas de impulsar la inmunoterapia en el melanoma, el equipo de investigación analizó datos de tumores de pacientes para identificar genes que puedan coincidir con la capacidad de respuesta de los pacientes a la inmunoterapia. Esto condujo a la identificación de una proteína que ayuda a los tumores a evadir el sistema inmunológico, llamada NR2F6, que se encontró no solo en las células tumorales, sino también en las células no cancerosas circundantes.

« A menudo encontramos que una proteína tiene el efecto opuesto fuera de los tumores en comparación con lo que hace dentro de un tumor, lo que es menos efectivo para la terapia », dice Kim. « En el caso de NR2F6, descubrimos que provoca el mismo cambio en el tumor y en los tejidos circundantes, lo que apunta a un efecto sinérgico. Esto significa que los tratamientos que bloquean la actividad de esta proteína podrían ser el doble de efectivos ».

Para confirmar sus hallazgos en ratones, los investigadores eliminaron genéticamente la proteína NR2F6 tanto en los tumores de melanoma como en el entorno de los tumores. Esto inhibió el crecimiento del melanoma con más fuerza, en comparación con cuando este efecto ocurre solo en el tumor o en su microambiente. La respuesta del cáncer a la inmunoterapia también mejoró con la pérdida de NR2F6 tanto en los tumores como en su microambiente.

« Esto nos dice que NR2F6 ayuda al melanoma a evadir el sistema inmunitario y, sin él, el sistema inmunitario puede suprimir más fácilmente el crecimiento tumoral », añade Kim.

Para ayudar a avanzar más en su descubrimiento, el equipo está trabajando con el Centro Conrad Prebys de Genómica Química del Instituto para identificar nuevos medicamentos que puedan atacar a NR2F6.

« Se espera que el descubrimiento de medicamentos que puedan dirigirse a esta proteína ofrezca una nueva forma de tratar los melanomas, y posiblemente otros tumores, que de otro modo resistirían la inmunoterapia », dice Kim.