Existe el viejo dicho sobre las dietas que dice que uno debe «desayunar como un rey, almorzar como un príncipe y cenar como un mendigo», basado en la creencia de que consumir la mayor parte de las calorías diarias en la mañana optimiza la pérdida de peso al quemar calorías de manera más eficiente y rápidamente. Pero según un nuevo estudio publicado el 9 de septiembre en Cell Metabolism, si una persona come su comida más grande temprano o tarde en el día no afecta la forma en que su cuerpo metaboliza las calorías. Sin embargo, las personas que comieron su comida más grande en la mañana informaron que se sentían menos hambrientas más tarde en el día, lo que podría fomentar una pérdida de peso más fácil en el mundo real.

«Hay muchos mitos en torno al momento de comer y cómo podría influir en el peso corporal o la salud», dice la autora principal, la profesora Alexandra Johnstone, investigadora en el campo del control del apetito en el Instituto Rowett de la Universidad de Aberdeen, Escocia. «Esto ha sido impulsado en gran medida por el campo del ritmo circadiano. Pero en el campo de la nutrición nos hemos preguntado cómo podría ser esto posible. ¿Adónde iría la energía? Decidimos observar más de cerca cómo la hora del día interactúa con el metabolismo».

En este estudio, los investigadores reclutaron sujetos sanos que tenían sobrepeso u obesidad para controlar sus dietas y medir su metabolismo durante un período de tiempo; 16 hombres y 14 mujeres completaron el estudio. Cada participante fue asignado al azar para comer una dieta cargada por la mañana o cargada por la noche durante cuatro semanas. Las dietas fueron isocalóricas, con un balance de 30% de proteínas, 35% de carbohidratos y 35% de grasas. Después de un período de lavado de una semana en el que las calorías se equilibraron a lo largo del día, cada participante pasó a la dieta opuesta durante cuatro semanas. De esa forma, cada participante actuó como su propio control del estudio.

A lo largo del estudio, los gastos energéticos diarios totales de los sujetos se midieron utilizando el método del agua doblemente marcada, una técnica basada en isótopos que analiza la diferencia entre las tasas de renovación del hidrógeno y el oxígeno del agua corporal en función de la producción de dióxido de carbono. El criterio principal de valoración del estudio fue el balance energético medido por el peso corporal. En general, los investigadores encontraron que los gastos de energía y la pérdida total de peso fueron los mismos para las dietas cargadas por la mañana y por la noche. Los sujetos perdieron un promedio de poco más de 3 kg (alrededor de 7 libras) durante cada uno de los períodos de cuatro semanas.

Los criterios de valoración secundarios fueron el control subjetivo del apetito, el control glucémico y la composición corporal. «Los participantes informaron que sus apetitos estaban mejor controlados los días que comían un desayuno más abundante y que se sentían saciados durante el resto del día», dice Johnstone. «Esto podría ser bastante útil en el entorno del mundo real, en comparación con el entorno de investigación en el que estábamos trabajando».

Una limitación del estudio es que se realizó en condiciones de vida libre en lugar de en el laboratorio. Además, ciertas mediciones metabólicas solo estaban disponibles después del desayuno y no después de la cena.

Johnstone señala que este tipo de experimento podría aplicarse al estudio del ayuno intermitente (también llamado alimentación restringida en el tiempo), para ayudar a determinar el mejor momento del día para que las personas que siguen este tipo de dieta consuman sus calorías.

El grupo planea ampliar su investigación sobre cómo la hora del día afecta el metabolismo mediante la realización de estudios similares al descrito aquí en sujetos que trabajan por turnos. Es posible que estas personas puedan tener diferentes respuestas metabólicas debido a la interrupción de sus ritmos circadianos. «Una cosa que es importante tener en cuenta es que, en lo que respecta al momento y la dieta, es probable que no haya una dieta que se adapte a todos», concluye Johnstone. «Resolver esto será el futuro de los estudios de dieta, pero es algo muy difícil de medir».